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Essential Listening: Plena Improvicasiones Para Piano

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“An album as unclassifiable as it is memorable. Destined to excel in the history of Puerto Rican music.” Rafael Vega Curry, Fundación Nacional para la Cultura Popular
As a writer, one of the most enjoyable aspects is discovering talented individuals who deserve recognition. Recently, while watching William Cepeda’s educational series “La Musica de Puerto Rico Raices y Evolucion,” I stumbled upon pianist Alfonso Fuentes’s impressive interpretation of Canario y Su Grupo’s “Cortaron a Elena.” Shortly after, I came across his debut album, “Plena: Improvisaciones Para Piano” (Improvisations for Piano), where he improvises on his Puerto Rican roots over three sessions and in two different locations.
“Cortaron a Elena” and “Plena for Critical Thinkers” draw from traditional Puerto Rican Plena. “Montuno#” and “Montuno#2” juxtapose Salsa and Latin Jazz elements. “Memorias Campesinos” fuses romantic and European elements with Puerto Rican Seis, Milonga, and Celinés. “Walking Bass” cleverly combines North America. Jazz and Arabic rhythms were brought to Puerto Rico by the Spanish conquest.” La Ponchinela de Cangrejos” is a tribute to the renowned dancer Maria Ortiz Sadmones, whose moniker was “La Ponchinela.” Lastly, “Cancion Para Thais” is dedicated to Fuentes’ daughter.
“Plena Improvisaciones Para Piano” is the first solo album by a master musician whose artistry goes beyond conventional genres and challenges the idea of “typical” Puerto Rican music. This recording is one of the most innovative, liberating, and thrilling works to come out of Puerto Rico in recent years. I highly recommend it!
Cortaron a Elena
Uno de los aspectos más agradables de escribir sobre música es descubrir personas talentosas que merecen reconocimiento. Recientemente, mientras veía la serie educativa de William Cepeda “La Música de Puerto Rico Raíces y Evolución”, me encontré con la interpretación moderna del pianista Alfonso Fuentes de “Cortarón a Elena” de Canario y Su Grupo que fue tan impresionante que me dejó sin palabras. Poco después descubrí su álbum debut, “Plena: Improvisaciones Para Piano”, donde reflexiona sobre sus raíces puertorriqueñas grabando improvisadamente en tres sesiones y en dos locales.
“Cortaron a Elena” y “Plena para Pensadores Críticos” se basan en la tradicional Plena puertorriqueña. “Montuno#” y “Montuno#2” yuxtaponen elementos de salsa y jazz latino. “Memorias Campesinos” fusiona elementos románticos y europeos con Seis, Milonga y Celinés puertorriqueños. “Walking Bass” combina hábilmente América del Norte. El jazz y los ritmos árabes fueron traídos a Puerto Rico por la conquista española. “La Ponchinela de Cangrejos” es un homenaje a la reconocida bailarina María Ortiz Sadmones, cuyo apodo era “La Ponchinela”. Por último, “Canción Para Thais” está dedicada a la hija de Fuentes.

“Plena Improvisaciones Para Piano” es el primer álbum solista de un maestro músico cuyo arte va más allá de los géneros convencionales y desafía la idea de la música “típica” puertorriqueña. Esta grabación es uno de los trabajos más innovadores, liberadores y emocionantes que han salido de Puerto Rico en los últimos años. ¡Lo recomiendo altamente!

ABOUT ALFONSO FUENTES

Alfonso Fuentes Colón is a Puerto Rican composer, improvisation concert pianist, poet, and educator. His work has been performed by various renowned orchestras and ensembles such as the Sichuan Philharmonic, Sinfonia Varsovia, Puerto Rico Symphony, Across the Grain, American String Quartet, Warsaw Wind Quintet, and members of the Chicago Symphony, Philadelphia, Los Angeles Phil, Yoyo Ma Silk Road Ensemble, among others. His compositions have also been played by distinguished soloists, faculty, students, and guests of several American universities, including Michigan, Wisconsin-Madison, Yale, and institutions across three continents.
As the former Interim Dean of Academic Affairs and current Associate Professor at the Conservatory of Music of Puerto Rico, he has successfully developed and implemented new teaching resources.
Fuentes has been a Visiting Fellow at Princeton University, a Residence composer, and a visiting artist at Music Mountain Academy, and has visited universities such as Albany, Virginia, Hunter College-CUNY, Sichuan Conservatory, Capital Normal University of Beijing, among others. He has also participated in various music forums in Argentina, Brazil, Costa Rica, Cuba, Guatemala, Mexico, Puerto Rico, and Venezuela. His piano performances comprise over six thousand global presentations across the music industry spectrum.
Fuentes’s creation has been nominated for a Latin Grammy as Best Contemporary Composition and is discussed in prestigious academic publications and doctoral dissertations in China, Spain, and the USA. Media outlets on cultural topics review him frequently and have advocated before the Legislative Assembly for the development of music creation and local music employment in his beloved Puerto Rico.

SOBRE ALFONSO FUENTES

Alfonso Fuentes Colón es un compositor, concertista de improvisación, poeta y educador puertorriqueño. Su trabajo ha sido interpretado por diversas orquestas y conjuntos de renombre como la Filarmónica de Sichuan, Sinfonia Varsovia, Sinfónica de Puerto Rico, Across the Grain, American String Quartet, Varsovia Wind Quintet y miembros de la Sinfónica de Chicago, Filadelfia, Los Ángeles Phil, Yoyo. Ma Silk Road Ensemble, entre otros. Sus composiciones también han sido interpretadas por distinguidos solistas, profesores, estudiantes e invitados de varias universidades estadounidenses, incluidas Michigan, Wisconsin-Madison, Yale e instituciones de tres continentes.
Como ex Decano Interino de Asuntos Académicos y actual Profesor Asociado del Conservatorio de Música de Puerto Rico, ha desarrollado e implementado exitosamente nuevos recursos didácticos.
Fuentes ha sido Visiting Fellow en la Universidad de Princeton, compositor residente y artista visitante en Music Mountain Academy, y ha visitado universidades como Albany, Virginia, Hunter College-CUNY, Sichuan Conservatory, Capital Normal University of Beijing, entre otras. También ha participado en diversos foros musicales en Argentina, Brasil, Costa Rica, Cuba, Guatemala, México, Puerto Rico y Venezuela. Sus actuaciones de piano comprenden más de seis mil presentaciones globales en todo el espectro de la industria musical.
La creación de Fuentes ha sido nominada al Grammy Latino como Mejor Composición Contemporánea y es comentada en prestigiosas publicaciones académicas y tesis doctorales en China, España y Estados Unidos. Medios de comunicación de temas culturales lo reseñan frecuentemente y han abogado ante la Asamblea Legislativa por el desarrollo de la creación musical y el empleo musical local en su querido Puerto Rico.

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