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Keyboard Titans: Mark (“Markolino”) Alexander Dimond

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The tune Te Estan Buscando is a track on trombonist bandleader Willie Colon’s Guisando (1969). When it was recorded, the running joke was the song depicted street life so vividly that it reeked of marijuana. The lyrics, which go something like this, call out the gifted pianist, composer, and arranger Markolino Dimond: “I Told You, Markolino, To Be Careful, The Police Are Looking For You, You are Cooked (Screwed), Always the Same Story, You Never Want to Work, I Told You Fun Man Chu, To Hide the Bambu!”
How Dimond gravitated to the piano at such an early age is still being determined. The prevailing theory is he was self-taught and could play a tune note for note after hearing it once. Still, it is well-known that he drew inspiration from Cuba’s piano masters, Randy Weston, Thelonious Monk, John Coltrane, and Eddie Palmieri.
In the mid-60s Dimond, singer Ismael Miranda and Andy Harlow formed a sextet. Dimond joined Willie Colon’s band two years later and appeared on The Hustler (1968) and Guisando (1969) albums.
Guisando’s success led to a contract with the booking agent and manager Richie Bonilla, who said, “I was the first manager for Willie Colón and Hector Lavoe. At the time, Willie Colón was eighteen years old. He had the first album, El Malo (1968), but he was just another kid struggling, and the group was riddled with drug addicts. The piano player was great, a beautiful guy, his name was Marc Dimond, but he was a drug addict. So I started helping them by changing their musicians.” Bonilla fired several musicians, including Dimond, and replaced him with Kent Gomez and Professor Joe Torres.
In 1971, Fania Records Executive Producer Harvey Averne and Producers and Music Directors Larry Harlow and Johnny Pacheco produced and presented Brujeria (Witchcraft). According to Larry Harlow’s Liner Notes, “The day has come, Conjunto Sabor is Mark’s band. He has written this album’s music, lyrics, and arrangements. It’s all Mark Dimond! His piano playing is a superb cross between typical Cuban and Progressive jazz. He has chosen Angel Canales as his singer. Although it’s Angel’s first recording, you must look far to top his performance. The band members are all friends and grew up in lower Manhattan. Mark Dimond and Conjunto Sabor will inspire you with their ‘Brujeria. ‘”
The “friends” included trombonists Richie Montañez and Fudgy Torres, trumpeter Danny Reyes, bongo player Louie Rivera, conga player Antonio Tapia, and bassists Eddie “Gua Gua” Rivera and Andy Gonzalez. The backup singers (Coro) were Ismael Quintana and Justo Betancourt.
Today, Brujeria is a classic, but when it was released, sales were tepid. Still, it heralded Dimond’s arrival as a leader, composer, and arranger and was one of the era’s most progressive and exciting recordings. It’s worth noting that in 1977, at the height of Angle Canales’s popularity, Alegre Records blatantly reissued Brujeria under the title Angel Canales, Mas Sabor.
In 1972, after the departure of its pianist, Dimond performed with the Dicupé Orchestra. According to the orchestra’s bongo player, “Markolino played a lot with us, but it was a problem because he was always late. During that time, many played with us, but Markolino was the one who stayed the longest.”
In 1974, Markolino was invited to record on Hector Lavoe’s debut as a soloist, La Voz (1975). On Rompe Saraguey, Dimond performs one of his most popular solos. Also, in 1974, he participated in Ismael Quintana’s first album as a soloist, and there is speculation that Dimond sat in with the Fania All-Stars when Larry Harlow was unavailable.
In 1975, Cotique Records released Mark Dimond and Frankie Dante’s Beethoven’s V.
Beethoven’s V with Frankie Dante and Chivirico
Producer Aaron Levinson said, “From a compositional standpoint, the album is mainly a Mark Dimond affair. Five of the eight tracks are composed by him. The remaining are Cuban titles, and the final track, Por Que Adore, is composed by the phenomenal Tite Curet Alonso. Sequencing the album with Tite having la ultima palabra (the last word) was an astute choice! (the last word). Likewise, starting the album with the Markolino original, Sabroson sets the stage for the loose and super funky vibe that permeates the album. The two Cuban songs remind us of the debt everyone owes Cuba and capture the zeitgeist of the típico movement in New York that honored that tradition. It’s a shame that Markolino and Frankie did not make more records. Still, it also makes albums like Beethoven’s V seem all the more magical because of their rarity. Suffice it to say, Dimond and Dante were a dynamic duo!”
As always, Dimond surrounded himself with the best musicians: Nicky Marrero, Eddie “Gua Gua” Rivera, Frankie Malabe, Barry Rogers, Mike Collazo, Lewis Khan, Randy Brecker, Renaldo Jorge, Lew Soloff, Pete “El Conde” Rodriguez, Yayo El Indio, and Ismael Quintana. Beethoven’s V is a salsa classic for the ages.
In 1975, Vaya Records released The Alexander Review. Despite the impressive lineup, it failed to meet the record company and the public’s expectations. Still, The Alexander Review is significant for several reasons. It was Dimond’s first attempt at connecting with his African-American roots. Also, the personnel included the sons of Randy Weston (Azzedin Weston) and Thelonious Monk (TS Monk), whose parents were Dimond’s primary influences.
One year later, Dimond appeared in Andy Harlow’s Latin Fever (1976) and Frankie Dante and Orquesta Flamboyan’s Los Salseros De Acere (1976).
Shortly after that, Dimond dropped out of sight for roughly nine years. Part of the time, he was in and out of rehab facilities.
Later, Andy Harlow received a telephone call from Dimond’s mother, who, at the time, was retired and living in Augusta, Georgia. According to her, Dimond moved to the Bay Area, successfully reunited with his father, and became a piano salesman. Shortly after, at 36, Dimond collapsed and did not recover. The official cause of death was cerebral syphilis.
What to make of Mark Dimond’s today? In an exclusive interview with Radio Gladys Palmera, the pianist and former musical director of Hector Lavoe’s band, Gilberto “Pulpo” Colon cites Dimond as a primary influence. “I’m a Mark Dimond fanatic! Though some won’t admit it, Markolino influenced many of the pianists of his generation. Lest we forget, he was an African-American who loved Latin music and played with more ‘sabor’ (feeling) than many Latinos. And he played jazz!”
In Andy Harlow’s opinion, “Had Mark’s life taken a different turn, he could have been the artist called “Prince” of his generation.”
La melodía Te Estan Buscando es una canción de Guisando (1969) del trombonista Willie Colón. En ese momento, el chiste corriente era que la canción describía la vida en la calle de manera tan vívida que apestaba a marihuana. La letra, que dice más o menos así, llama la atención del talentoso pianista, compositor y arreglista Markolino Dimond: “Te dije, Markolino, que tuvieras cuidado, la policía te está buscando, estás cocido (jodido), siempre igual”. ¡Historia, nunca querrás trabajar, te lo dije, hombre divertido Chu, para esconder el bambú!
Aún está por determinar cómo Dimond se acercó al piano a una edad tan temprana. La teoría predominante es que fue autodidacta y podía tocar una melodía nota por nota después de escucharla una vez. Aún así, es bien sabido que se inspiró en los maestros del piano cubanos, Randy Weston, Thelonious Monk, John Coltrane y Eddie Palmieri.
A mediados de los años 60 Dimond, el cantante Ismael Miranda y Andy Harlow formaron un sexteto. Dimond se unió a la banda de Willie Colon dos años después y apareció en los álbumes The Hustler (1968) y Guisando (1969).
El éxito de Guisando lo llevó a un contrato con el agente de reservas y manager Richie Bonilla, quien dijo: “Fui el primer manager de Willie Colón y Héctor Lavoe. En ese momento, Willie Colón tenía dieciocho años. Tuvo el primer disco, El Malo (1968), pero era sólo un niño más en apuros y el grupo estaba plagado de drogadictos. El pianista era genial, un chico hermoso, se llamaba Marc Dimond, pero era drogadicto. Entonces comencé a ayudarlos cambiando de músicos”. Bonilla despidió a varios músicos, incluido Dimond, y lo reemplazó con Kent Gómez y el profesor Joe Torres.
En 1971, el productor ejecutivo de Fania Records, Harvey Averne, y los productores y directores musicales Larry Harlow y Johnny Pacheco produjeron y presentaron Brujería (Brujería). Según Liner Notes de Larry Harlow, “Ha llegado el día, Conjunto Sabor es la banda de Mark. Él ha escrito la música, las letras y los arreglos de este álbum. ¡Es todo Mark Dimond! Su forma de tocar el piano es un excelente cruce entre el típico jazz cubano y el progresivo. Ha elegido a Ángel Canales como su cantante. Aunque es la primera grabación de Ángel, debes buscar mucho para superar su actuación. Todos los miembros de la banda son amigos y crecieron en el bajo Manhattan. Mark Dimond y Conjunto Sabor te inspirarán con su ‘Brujería’. ‘”
Los “amigos” incluían a los trombonistas Richie Montañez y Fudgy Torres, el trompetista Danny Reyes, el bongó Louie Rivera, el conguero Antonio Tapia y los bajistas Eddie “Gua Gua” Rivera y Andy González. Los coristas (Coro) fueron Ismael Quintana y Justo Betancourt.
Hoy en día, la Brujería es un clásico, pero cuando se lanzó, las ventas fueron tibias. Aún así, anunció la llegada de Dimond como líder, compositor y arreglista y fue una de las grabaciones más progresivas y emocionantes de la época. Vale la pena señalar que en 1977, en el apogeo de la popularidad de Angle Canales, Alegre Records reeditó descaradamente Brujería bajo el título Angel Canales, Mas Sabor.
En 1972, tras la marcha de su pianista, Dimond actuó con la Orquesta Dicupé. Según el bongosero de la orquesta, “Markolino tocaba mucho con nosotros, pero era un problema porque siempre llegaba tarde. Durante ese tiempo muchos tocaban con nosotros, pero Markolino era el que se quedaba más tiempo”.
En 1974, Markolino fue invitado a grabar el debut como solista de Héctor Lavoe, La Voz (1975). En Rompe Saraguey, Dimond interpreta uno de sus solos más populares. Además, en 1974, participó en el primer álbum de Ismael Quintana como solista, y se especula que Dimond se sentó con la Fania All-Stars cuando Larry Harlow no estaba disponible.
En 1975, Cotique Records lanzó Beethoven’s V de Mark Dimond y Frankie Dante.
El productor Aaron Levinson dijo: “Desde el punto de vista compositivo, el álbum es principalmente un asunto de Mark Dimond. Cinco de los ocho temas están compuestos por él. El resto son títulos cubanos, y el tema final, Por Que Adore, está compuesto por el fenomenal Tite Curet Alonso. Secuenciar el álbum con Tite teniendo la ultima palabra (¡la última palabra) fue una elección astuta! (la última palabra). Del mismo modo, comenzar el álbum con el original de Markolino, Sabroson prepara el escenario para la vibra suelta y súper funky. que impregna el álbum. Las dos canciones cubanas nos recuerdan la deuda que todos tienen con Cuba y capturan el espíritu de la época del movimiento típico en Nueva York que honró esa tradición. Es una pena que Markolino y Frankie no hicieran más discos. Aún así, también hace que álbumes como V de Beethoven parezcan aún más mágicos debido a su rareza. ¡Basta decir que Dimond y Dante eran un dúo dinámico!”
Como siempre, Dimond se rodeó de los mejores músicos: Nicky Marrero, Eddie “Gua Gua” Rivera, Frankie Malabe, Barry Rogers, Mike Collazo, Lewis Khan, Randy Brecker, Renaldo Jorge, Lew Soloff, Pete “El Conde” Rodriguez, Yayo El Indio e Ismael Quintana. La V de Beethoven es un clásico de la salsa para todos los tiempos.
En 1975, Vaya Records lanzó The Alexander Review. A pesar del impresionante cartel, no cumplió con las expectativas de la discográfica ni del público. Aún así, The Alexander Review es importante por varias razones. Fue el primer intento de Dimond de conectarse con sus raíces afroamericanas. Además, el personal incluía a los hijos de Randy Weston (Azzedin Weston) y Thelonious Monk (TS Monk), cuyos padres fueron las principales influencias de Dimond.
Un año después, Dimond apareció en Latin Fever (1976) de Andy Harlow y Los Salseros De Acere (1976) de Frankie Dante y Orquesta Flamboyan.
Poco después, Dimond desapareció de la vista durante aproximadamente nueve años. Parte del tiempo estuvo entrando y saliendo de centros de rehabilitación.
Más tarde, Andy Harlow recibió una llamada telefónica de la madre de Dimond, quien, en ese momento, estaba jubilada y vivía en Augusta, Georgia. Según ella, Dimond se mudó al Área de la Bahía, se reunió con éxito con su padre y se convirtió en vendedor de pianos. Poco después, a los 36 años, Dimond se desplomó y no se recuperó. La causa oficial de muerte fue la sífilis cerebral.
¿Qué hacer con Mark Dimond hoy? En entrevista exclusiva con Radio Gladys Palmera, el pianista y ex director musical de la banda de Héctor Lavoe, Gilberto “Pulpo” Colón cita a Dimond como una influencia principal. “¡Soy un fanático de Mark Dimond! Aunque algunos no lo admitirán, Markolino influyó en muchos de los pianistas de su generación. No lo olvidemos, era un afroamericano que amaba la música latina y tocaba con más ‘sabor’ (sintiendo ) que muchos latinos. ¡Y tocaba jazz!”
En opinión de Andy Harlow, “si la vida de Mark hubiera tomado un rumbo diferente, podría haber sido ‘el artista llamado “Prínce”, de su generación”.

REFERENCE

Blondet, Richard – Contributor (Research)
Gonzalez, Eric – El Senor Booking Agent: Richie Bonilla (2001)
Harlow, Larry – Brujeria Liner Notes (Fania, 1971)
Kent, Mary – Salsa Talks! (Digital Domain, 2005)
Levinson, Aaron – Beethoven’s V Liner Notes
Radio Gladys Palmera, La Hora Fanatica – The Alexander Review
Article Updated: February 2023

17 COMMENTS

  1. Markolino, toca como Beethoven!
    Markolino, toca como Beethoven!

    Thanks for this great tribute to a legendary player, gone too young. I just stumbled upon this blog, but it looks like a lot of interesting material here.

  2. YES INDEED!!! Very well written tribute to the “Mac the Knife” of the keys!!! One of the unsung heroes of our Music who sadly was taken away much too soon by his own hand. Imagine the Music he would’ve created if he were still around today!!

    • That’s exactly what I was thinking when I wrote the piece. “Markolino” would have given Eddie Palmieri a run for his money!

  3. Gracias, por que acabo de descubrir quien fue Markolino Dimond 🎹🎹. Ahora oyendo “MARKOLINO DIMOND & FRANKIE DANTE: Beethoven’s V”, definitivamente en mi libro, Eddie Palmieri paso a un segundo lugar.

  4. Every few months, I Google Dimond for something, anything about his life! All I ever saw made him sound like some footnote to Willie Colon’s career. As your research confirms, Dimond was a GIANT of music, period, and he could play ANYTHING. His small body of work is solid, but I especially enjoy his solos. Think of Tatum-level improvisation—complete with quotes from Tin Pan Alley songs and classical works—plus a giant dose of soul/R&B.

    Playlist is a great resource. But a properly remastered wax reissue program should be initiated!!!

    • Even more impressive is the fact that he created all this music mostly with his impeccable ear as he wasn’t able to finish his studies in music due to income constraints. Self taught genius!

  5. A great and informative piece of writing..I have only just discovered him and am inspired to delve deeper into this undoubtedly super talented artists catalogue of work. Many thanks

    • Thank you. I enjoyed immersing myself in Mark Dimond’s life and music. I’m glad you enjoyed it and found the piece informative. More to come!

  6. Hi Tomas,

    Thanks for remembering Mark Dimond.

    With all due respect to Mr. Bonilla, his claim of replacing the musicians as a result of their drug use/addiction rings hollow. There is a gap between Mark Dimond being the pianist and “Professor” Joe Torres becoming the regular pianist. It’s possible he forgot as it was so long ago. Sandwiched in between Dimond and Professor’s tenures with the WAC Band was pianist Kent Gomez. Who was the pianist when Mr. Bonilla booked the band on their first West Coast tour, preceding the “Cosa Nuestra” LP. Not to fuel any aspersions towards anyone but few, if any (who came after Mark Dimond, others, and replaced them) avoided recreational drug use. However, from what I understand, Dimond was known to be in much more severe dire straits with his habit than the average musician. Eventually LaVoe himself would catch up to Dimond’s level of struggle with his addiction. Which, by 1975, gripped Hector financially.

  7. Te están buscando is song written by Markolino Dimond,
    Canciones del Solar de los Aburridos is the Album where Ruben Blades remade, or wrote a different version based on the one included in the album Guisando by Willie Colon and Hector Lavoe,they both have the same name,but the Markolino Dimond version was first

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