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JDP Archives – Film Review: Playing Lecuona

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PLAYING LECUONA is a musical travelogue and a heartfelt tribute to the Cuban pianist and composer Ernesto Lecuona (1895-1863), arguably one of the 20th-century’s most important musical figures. 
In a career that spanned seven decades, Lecuona composed roughly 800 songs and piano pieces, theater works (zarzuelas, operettas, theatrical revues, and an opera), orchestral scores, violin works, trio ballets, and film scores.
Playing Lecuona features three of Lecuona’s most celebrated descendants: Chucho Valdés, Gonzalo Rubalcaba, and Michel Camilo, who double as narrators and contemporary interpreters of Lecuona’s music.
Playing Lecuona reminded me of the movie Calle 54 (2001), which established the benchmark for this type of film. However, what sets them apart is how Playing Lecuona delves into his creative process and the music.
Some of the highlights from the performance were Chucho and Omara Portuondo’s emotional rendition of “En Mi Corazon” (Always in My Heart); Michel Camilo and Ana Belén’s sensual interpretation of “Siboney”; the intense interplay between Rubalcaba and Spanish guitarist Raimundo Almador on “Andalucia”; and the lively “Danza de Los Nanigos” featuring Los Muñequitos de Matanzas.
Where the film falls short is a need for more biographical information. The pianists pay tribute to Lecuona, share anecdotes, and refer to various periods in his career. Still, there is no mention of his youth, his formal training, the reason why he left his native Cuba and never returned, why he vowed he would never play again until Cuba was free of Communism, and the events surrounding his death. That aside, Playing Lecuona is a feast for the eyes and ears.
After the screening, Michel Camilo held a lively Q&A session, during which he shared his thoughts on Lecuona, the director’s vision, and the film’s production process. In addition, Camilo mentioned a grand finale featuring himself, Chucho, and Gonzalo performing on the same stage that was left on the cutting room floor due to budget cuts.
Michel Camilo sums up Lecuona’s legacy: “As a composer and artist, you dream that your work will live on and everyone will love it. Lecuona must be smiling in heaven.”
Thanks to the IFC Center and The Blue Note Jazz Festival for the invite and one-night showing.
Playing Lecuona Preview
PLAYING LECUONA es un diario de viaje musical y un homenaje al pianista y compositor cubano Ernesto Lecuona (1895-1863), posiblemente una de las figuras musicales más importantes del siglo XX y más allá.
En una ilustre carrera que abarcó siete décadas, Lecuona compuso aproximadamente 800 canciones y piezas para piano, obras de teatro (zarzuelas, operetas, revistas teatrales y una ópera), partituras orquestales, obras para violín, ballets en trío y partituras cinematográficas.
Playing Lecuona presenta a tres de los descendientes más famosos de Lecuona: Chucho Valdés, Gonzalo Rubalcaba y Michel Camilo, quienes también actúan como narradores e intérpretes contemporáneos de la música de Lecuona.
En cierto modo, interpretar a Lecuona me recordó a la película Calle 54 (2001), que marcó la pauta para este tipo de películas. Sin embargo, lo que distingue a Playing Lecuona es cómo profundiza en el proceso creativo del artista y en la música.”
Algunos de los momentos más destacados de la actuación fueron la emotiva interpretación de “En Mi Corazón” de Chucho y Omara Portuondo; la sensual interpretación de “Siboney” de Michel Camilo y Ana Belén; la intensa interacción entre Rubalcaba y el guitarrista español Raimundo Almador en “Andalucia”; y la animada “Danza de Los Nanigos” con Los Muñequitos de Matanzas.
Lo que la película falla es la falta de información biográfica. Los pianistas rinden homenaje a Lecuona, comparten anécdotas y hacen referencia a diversos períodos de su carrera pero no mencionan su juventud, su formación formal, el motivo por el que abandonó su Cuba natal y nunca regresó, por qué juró que nunca tocaría. nuevamente hasta que Cuba quedó libre del Comunismo, y los acontecimientos que rodearon su muerte y entre otros hechos relevantes. Aparte de eso, jugar a Lecuona es un placer para la vista y los oídos.
Después de la proyección, hubo una sesión de preguntas y respuestas con Michel Camilo. Durante la sesión respondió a las preguntas del público y compartió sus pensamientos sobre Lecuona, la visión del director y el proceso de realización de la película. Camilo también mencionó un gran final en el que Chucho, Gonzalo y él mismo actuaron en el mismo escenario. Desafortunadamente, este final no se incluyó en la película debido a recortes presupuestarios.
Michel Camilo resume el legado de Lecuona: “Como compositor y artista, sueñas que tu obra seguirá viva y que a todos les encantará. Lecuona debe estar sonriendo en el cielo”.
Gracias al IFC Center y The Blue Note Jazz Festival por la presentación de una noche.

DIRECTED BY Pavel Giroud, JuanMa Villar Betancort
Country: Colombia, Spain
Language: Spanish (English Subtitles)
Running Time: 114 min
Production Year: 2015
2024 UPDATE: Purchase CD HERE.
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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