The Alegre All-Stars, also known by names such as Cesta All-Stars, Tico-Alegre All-Stars, and Salsa All-Stars, have released several recordings over the years. Their first album, Volume 1, is particularly notable since it is the only one where the ensemble adhered to their original concept of spontaneous arrangements and featured Johnny Pacheco and Barry Rogers, who never recorded with the group again.


In 1959. musician, composer, arranger, bandleader, producer, and entrepreneur Al Santiago heard and flipped over Panart’s Cuban Jam Sessions (Volume 1). “Wow, how loose, groovy, funky, swinging, and musically avant-garde,” he wrote In the liner notes. “If they could put together a studio band in Cuba and jam, well, so could we, and of course, we did.”


Panart was founded by Ramón Sabat in 1944 and quickly became one of Cuba’s most successful independent record labels. However, in 1961, Fidel Castro’s regime seized Panart’s studios, and the label was nationalized. It was renamed “Panart Nacionalizada” and absorbed by Egrem, Cuba’s national label.
1956, Panart asked Julio Gutiérrez, a pianist, composer, arranger, and musical director, to record a “descarga” (jam session). The session featured the pianist Peruchin, who specialized in jazz-influenced Cuban popular music and other famous Cuban musicians. However, they were secretly recorded without their knowledge while jamming at a party that lasted three days. Cuban Jam Session (Volume 1) was released in 1959, was widely praised, and became a hit in the United States. Additionally, it paved the way for recordings by Chico O’Farrill, Israel “Cachao” Lopez, and Niño Rivera.


The Alegre All-Stars was a multi-ethnic and multi-generational band made up of artists contracted to Alegre Records: Pianist and composer Charlie Palmieri, flutist Johnny Pacheco, Cuban saxophonist and violinist Chombo Silva, Puerto Rican percussionist and bandleader Kako Bastar, Dominican singer, arranger, and multi-instrumentalist Dioris Valladares, Dominican singer Yayo El Indio, Cuban vocalist, composer, arranger Rudy Calzado, Jewish Bronxite and trombonist Barry Rogers, percussionists Julian Cabrera, Puerto Rican bassist Bobby Rodríguez and singer Marcelino Valdés.
Santiago aimed to produce a record similar in quality to the Cuban Jam Sessions but not a mere imitation. He wanted to create music that satisfied the musicians and sold well. However, forming a group with musicians who had big egos, conflicting personalities, different musical visions, and busy schedules was a difficult task. Santiago’s solution was to pick a night during the week when the musicians were available and find a place where they could work as a team while preparing for the recording session. They chose Tuesday as their night and Tritons, a nightclub and after-hours spot on the second floor of the former Spooner Theater, as their venue. It was located next to the Hunts Point Palace on Southern Boulevard, between 163rd and Westchester Avenue. In front of a live audience over six to eight Tuesdays, the band put their unique spin on Cuban classics such as “Rareza del Siglo” by Bebo Valdés, “Almendra” by Abelardo Valdés, “Para Tí” by Mongo Santamaría, “Al Carnaval” by R. Cueto, the bolero “Soy Feliz,” “Ay Camina Y Ven” by Charlie Palmieri, and jazz multi-instrumentalist Don Eliot’s “Estoy Buscando a Kako.” When the band was in sync, Salazar quickly assembled the players at Mastertone Recording Studios in Manhattan, and the recording session went smoothly.
In 1961, when Volume 1 was released, it was anything but ordinary and received little public attention. The music was genuinely impromptu and ground-breaking. Moreover, thanks to the expertise of recording engineer Roy Ramirez, it incorporated snippets of studio conversations and sound effects. Regardless, the album profited through word-of-mouth and Santiago’s marketing skills.
Standout tracks include Almendra, which includes masterful solos by (trombonist) Barry Rogers and (master bassist) Bobby Rodríguez. Mongo Santamaria’s Para Ti features the dynamic duo of Barry Rogers and Chombo Silva. The song that always makes me smile is Estoy Buscando, a Kako, a “head” (improvised) arrangement and running joke among the musicians. 
What sets Volume 1 from subsequent records is the absence of Johnny Pacheco. He was unhappy with Santiago’s choice of Charlie Palmieri as the band leader. Another missing member from the Alegre All-Stars recordings is Barry Rogers, whose reasons for not appearing on subsequent records must be clarified.
A short list of some of the musicians who passed through the Alegre All-Stars includes Cheo Feliciano, Louie Ramírez, Orlando Marín, Frankie Malabé, Joe Quijano, Willie Torres, Mario Rivera, and Chivirico Dávila, among others.


In 1996, to celebrate The Alegre All-Stars’ 35th anniversary, Santiago introduced a new band edition at SOB’s in New York. The concert was a huge success, and the group had plans to record and tour. However, their plans were shattered when Santiago died.
Al Santiago passed away with a deep regret that only the musicians knew of his substantial contributions to the music industry. “I never realized that my work contributed to our culture and changed the music. I did it because I enjoyed it,” he said.
A two-disc tribute to Al Santiago, titled “The House That Al Built – The Alegre Records Story (1957-1977),” was released by Fania Records in 2008. It’s worth noting that Alegre Records was the only label to rival and often surpass the mighty Fania in terms of quality and innovation within Latin music during the 1960s. Al Santiago originally formed the label as a mid-’50s record store named Casalegre, and his ear for great music naturally turned from selling it to organizing its recording and production.
For a selection of the Alegre All-Stars throughout the years, I highly recommend checking out the compilation albums Te Invita (Alegre, 1993) and They Don’t Make Them Like Us Anymore (Alegre, 1976).
What should we think about the Alegre All-Stars today? In 1959, Al Santiago brought together some of the most talented Latin musicians, and they created “Cuban music with a New York attitude” that still resonates today. It’s a must-listen for anyone who is even remotely interested in the development of Latin music and jazz in New York.
Los Alegre All-Stars, también conocidos con nombres como Cesta All-Stars, Tico-Alegre All-Stars y Salsa All-Stars, han lanzado varias grabaciones a lo largo de los años. Su primer álbum, Volumen 1, es particularmente notable ya que es el único en el que el conjunto se adhirió a su concepto original de arreglos espontáneos y contó con Johnny Pacheco y Barry Rogers, quienes nunca volvieron a grabar con el grupo.
En 1959, el músico, compositor, arreglista, director de orquesta, productor y empresario Al Santiago escuchó y hojeó las Cuban Jam Sessions de Panart (Volumen 1). “Wow, qué relajado, maravilloso, funky, swing y musicalmente vanguardista”, escribió en las notas. “Si ellos pudieron formar una banda de estudio en Cuba y tocar, bueno, nosotros también pudimos y, por supuesto, lo hicimos”.
Panart fue fundada por Ramón Sabat en 1944 y rápidamente se convirtió en uno de los sellos discográficos independientes más exitosos de Cuba. Sin embargo, en 1961, el régimen de Fidel Castro se apoderó de los estudios de Panart y el sello fue nacionalizado. Pasó a llamarse “Panart Nacionalizada” y fue absorbido por Egrem, el sello nacional de Cuba.
En 1956, Panart le pidió a Julio Gutiérrez, pianista, compositor, arreglista y director musical, que grabara una “descarga”. La sesión contó con la participación del pianista Peruchin, especializado en música popular cubana con influencia del jazz, y otros músicos cubanos famosos. Sin embargo, fueron grabados en secreto sin su conocimiento mientras tocaban en una fiesta que duró tres días. Cuban Jam Session (Volumen 1) se lanzó en 1959, fue ampliamente elogiado y se convirtió en un éxito en los Estados Unidos. Además, abrió el camino para grabaciones de Chico O’Farrill, Israel “Cachao” López y Niño Rivera.
The Alegre All-Stars era una banda multiétnica y multigeneracional formada por artistas contratados por Alegre Records: el pianista y compositor Charlie Palmieri, el flautista Johnny Pacheco, el saxofonista y violinista cubano Chombo Silva, el percusionista y director de orquesta puertorriqueño Kako Bastar, el dominicano el cantante, arreglista y multiinstrumentista Dioris Valladares, el cantante dominicano Yayo El Indio, el vocalista, compositor y arreglista cubano Rudy Calzado, el judío Bronxite y trombonista Barry Rogers, los percusionistas Julián Cabrera, el bajista puertorriqueño Bobby Rodríguez y el cantante Marcelino Valdés.
Santiago pretendía producir un disco similar en calidad a las Jam Sessions cubanas pero no una mera imitación. Quería crear música que satisfaciera a los músicos y se vendiera bien. Sin embargo, formar un grupo con músicos que tenían grandes egos, personalidades conflictivas, diferentes visiones musicales y agendas ocupadas fue una tarea difícil. La solución de Santiago fue elegir una noche de la semana en la que los músicos estuvieran disponibles y buscar un lugar donde pudieran trabajar en equipo mientras se preparaban para la sesión de grabación. Eligieron el martes como su noche y Tritons, un club nocturno y local nocturno en el segundo piso del antiguo Spooner Theatre, como su lugar. Estaba ubicado junto al Hunts Point Palace en Southern Boulevard, entre 163rd y Westchester Avenue. Frente a una audiencia en vivo durante seis a ocho martes, la banda le dio su toque único a clásicos cubanos como “Rareza del Siglo” de Bebo Valdés, “Almendra” de Abelardo Valdés, “Para Tí” de Mongo Santamaría, “Al Carnaval ” de R. Cueto, el bolero “Soy Feliz”, “Ay Camina Y Ven” de Charlie Palmieri y “Estoy Buscando a Kako” del multiinstrumentista de jazz Don Eliot. Cuando la banda estuvo sincronizada, Salazar reunió rápidamente a los músicos en Mastertone Recording Studios en Manhattan y la sesión de grabación transcurrió sin problemas.
En 1961, cuando se publicó el Volumen 1, era todo menos ordinario y recibió poca atención del público. La música fue genuinamente improvisada e innovadora. Además, gracias a la experiencia del ingeniero de grabación Roy Ramírez, incorporó fragmentos de conversaciones de estudio y efectos de sonido. De todos modos, el álbum se benefició gracias al boca a boca y las habilidades de marketing de Santiago.
Las pistas destacadas incluyen Almendra, que incluye solos magistrales del (trombonista) Barry Rogers y (maestro bajista) Bobby Rodríguez. Para Ti de Mongo Santamaría presenta el dúo dinámico de Barry Rogers y Chombo Silva. La canción que siempre me hace sonreír es Estoy Buscando, un Kako, un arreglo “head” (improvisado) y de broma corriente entre los músicos.
Lo que diferencia al Volumen 1 de récords posteriores es la ausencia de Johnny Pacheco. No estaba contento con la elección de Santiago de Charlie Palmieri como líder de la banda. Otro miembro desaparecido de las grabaciones de Alegre All-Stars es Barry Rogers, cuyos motivos para no aparecer en discos posteriores deben aclararse.
Una breve lista de algunos de los músicos que pasaron por el Alegre All-Stars incluye a Cheo Feliciano, Louie Ramírez, Orlando Marín, Frankie Malabé, Joe Quijano, Willie Torres, Mario Rivera y Chivirico Dávila, entre otros.
En 1996, para celebrar el 35 aniversario de The Alegre All-Stars, Santiago presentó una nueva edición de la banda en SOB’s en Nueva York. El concierto fue un gran éxito y el grupo tenía planes de grabar y hacer una gira. Sin embargo, sus planes se hicieron añicos cuando Santiago murió.
Al Santiago falleció con un profundo pesar porque sólo los músicos conocían sus importantes contribuciones a la industria musical. “Nunca me di cuenta de que mi trabajo contribuyó a nuestra cultura y cambió la música. Lo hice porque lo disfruté”, dijo.
Fania Records lanzó un tributo de dos discos a Al Santiago, titulado “La casa que Al construyó – La historia de Alegre Records (1957-1977)” en 2008. Vale la pena señalar que Alegre Records fue el único sello que rivalizó y a menudo superó a la poderosa Fania en términos de calidad e innovación dentro de la música latina durante la década de 1960. Al Santiago originalmente formó el sello como una tienda de discos de mediados de los años 50 llamada Casalegre, y su oído para la buena música naturalmente pasó de venderla a organizar su grabación y producción.
Para una selección de los Alegre All-Stars a lo largo de los años, recomiendo revisar los álbumes recopilatorios Te Invita (Alegre, 1993) y Ya no los hacen como nosotros (Alegre, 1976).
¿Qué debemos pensar hoy de los Alegre All-Stars? En 1959, Al Santiago reunió a algunos de los músicos latinos más talentosos y crearon “música cubana con una actitud neoyorquina” que todavía resuena hoy. Es algo que debe escuchar cualquier persona que esté remotamente interesada en el desarrollo de la música latina y el jazz en Nueva York.


Blondet, Richard – Contributor: Research
Carp, David – Profile: 35th Anniversary of the Alegre All-Stars – Descarga.com (6/1/1996)
Editor, Descarga.com – Alegre All-Stars – Te Envita (11/27/2007)
Flores, Juan – Salsa Rising, New York Latin Music of the Sixties Generation (Oxford University Press, 2016)
Kent, Mary – Salsa Talks! A Musical Heritage Uncovered (Digital Domain, 2005)
Santiago, Al – Alegre All-Stars Volume 1. – Liner Notes
Sounds of Brazil – Publicity Photo 


Alegre All-Stars Volume 1 – (1961)
The Alegre All-Stars Vol.3 – Lost and Found (Fania, 1996)
The House that Al Built – The Alegre Records Story (Box Set, Fania/EMusica, 2008)
Tico-Alegre All-Stars Live at Carnegie Hall (Tico, 1974)
The Complete Cuban Jam Sessions (remastered and include comprehensive liner notes, Craft, 2018)
Featured Image: Abel Navarro


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