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ESSENTIAL LISTENING: LONG JOHN OLIVA AC JAZZ PROJECT, “LUCUMI”

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When Long John Oliva’s “LUCUMI” was released in 2002, a radio show host hailed it as one of the top 100 Latin Jazz records. Despite the acclaim and three subsequent impressive records, Long John Oliva, the man, and his music are, with rare exceptions, out of sight and out of mind.
Telling Lucumi’s backstory is complex for several reasons. Oliva tragically passed away in 2004, and a private investor owns Lucumi’s original master. Thanks to Omar Sosa, who performed, composed, and arranged most of the material, I gained insights into making Lucumi that are not widely known.
Initially, Lucumi was supposed to be a tribute to Chucho Valdes, Irakere, and master percussionist Jorge Alfonso “El Nino,” whom Oliva revered. When Oliva presented the concept to Omar Sosa, he respectfully suggested they create something original. To Oliva’s credit, he agreed.
Interestingly, in an interview fourteen years earlier, the “Jazz Rumbero” visualized his first recording as a leader. In said interview, Oliva described himself as a “progressive musician from the same generation as Jaco Pastorius, Chick Corea, and Herbie Hancock.” Also, he envisioned his music as a “fusion of various musical elements, including the Yoruba tradition, Cuban folklore, traditional rumba, original compositions, North American standards, and jazz improvisation with rhythmic colors and percussive energy.” At the time, he could not have known that he was describing Lucumi
HISTORIC LINEUP
Lucumi’s core members were Long John Oliva, Jose Luis Quintana “Changuito,” Orlando “Puntilla” Rios, and Omar Sosa. The supporting cast included trumpeter Julio Jr. Melendez, trumpeter flugelhorn player Bill Ortiz, trombonist Jeff Cressman, bassist Rahsaan Fredericks, and percussionist and vocalist Jesús Díaz. 
Changuito, Long John, Puntilla
The recording session was a reunion of sorts. “Changuito” was Oliva’s teacher and mentor in Cuba, and Orlando “Puntilla” Rios was his “Godfather” (Padrino) in the Yoruba tradition.
THE REPERTOIRE
RITMO DE BELEN This song, a unique blend of Cuban and Puerto Rican influences, is a nostalgic tribute to the neighborhood in Old Havana where Oliva was born and raised and is essentially a reinterpretation of Ted Koehler and Harold Arlen’s 1933 classic “Stormy Weather. The song starts leisurely and gradually accelerates, transitioning into a lively Comparsa (Carnival) rhythm. At 3:14, the trumpet introduces a riff from the Puerto Rican anthem ‘Que Bonita Bandera.’ The song culminates with the chorus proclaiming, “Ritmo Tu Quieres, Ritmo Te Voy a Dar!’-‘If it’s the rhythm you want, it’s the rhythm you’ll get!
EL CALLEJON The Yambu rhythm sets the stage for a heartfelt narrative with its slow tempo and rhythmic percussive playfulness. The protagonist’s fondly recalls an alley near the sea, a hub for rumberos, dock workers, and Abakua members and evokes a sense of nostalgia. As the tune gradually transforms into a dance rhythm, the chorus passionately chants, ‘I can feel the sound of the drums. They are full of flavor, and everyone is having a good time. That’s where I want to be!’
INLE DE MOMENTO Combines Bata rhythms with jazz improvisation. Omar Sosa, Rahsaan Carter, and trombonist Jeff Cressman deliver mesmerizing solos.
SARANDAGA is an energetic rumba with a 6/8 feel. Puntilla masterfully sings over a Kongo theme.
IROKO VAN VAN is a Bembé rhythm with a hint of Guaguancó influence.
EL SOLAR DE LA CUEVA HUMO Is a beautiful tribute to Pancho Quinto’s classic album of 1996. The song’s lyrics paint a vivid picture of the residents of a humble home and their small store, which sells simple yet delightful treats such as candies, fried potatoes, rum, and “Duro Frio.” As the song’s melody evolves into a timba montuno, it transports the listeners to the vibrant streets of Cuba. In the song’s climactic finale, the police arrive, and the residents scramble.  
Omar Sosa’s “SI CUBANO” pays tribute to some of the greatest legends of jazz and Cuban music. The composition is dedicated to Dizzy Gillespie, John Coltrane, Charlie Parker, Thelonious “Sphere” Monk, Chick Corea, and Miles Davis. It is infused with the rhythmic essence of iconic Cuban percussionists such as Tata Guines, Chano Pozo, El Nino, Yeyito, Mongo Santamaria, Francisco Aguabella, Carlos “Patato” Valdes, Candido, and Pancho Quinto. 
SOKE MAMDO – Features a multitude of polyrhythms, including Yoruba, Caravales, Congo, and Yesa.
OYANZA  Is dedicated to the deity Oya (the Orisha of winds and storms). 
ZARABANDA CULLE Integrates bongos, timbales, maracas, guiros, congas, and clave. This contemporary Cuban son showcases the intense groove and collaborative spirit of the AC Jazz Project.
Omar Sosa sums up Lucumi: “Long John Oliva was among the most impressive percussionists I’ve known. He understood the Cuban tradition in its purest form. We have Roman Diaz in New York today, but Long John was before him. Participating in the Lucumi sessions and working with Changuito and Puntilla, was an honor. The band was tight, and the music was ahead of time! We we talk about Lucumi we are talking about Long John, but we are also talking about Puntilla, Changuito, and the band. Lucumi is a proper tribute to Long John and everyone who participated in the sessions.”
SUBSEQUENT RELEASES
In 2003, Oliva and AC Timba Jazz released “Buscando La Ortografia.” The title represents Oliva’s relentless pursuit of the perfect musical path. The album was dedicated to Chucho Valdés, Jorge Alfonso “El Nino,” and the celebrated Puerto Rican musician and composer Rafael Hernández. The sound was inspired by Cuban timba, which consists of progressive music and dance-oriented rhythms. The music perfectly balances upbeat and energetic tunes and is a dancer’s delight.
Oliva released Cuba Rico in 2004, expressing his love and admiration for Cuba and Puerto Rico. However, he later changed the album’s title to Buleya in honor of his mother. The reasons behind this decision are not clear. Tragically, Oliva passed away in the same year.
AFTERMATH
Following Oliva’s passing, the AC Project performed at various events, including the KCET’s 24th Annual Christmas Celebration, MOCA’s high-profile fundraiser, and the IAJE Conference in New York City, where they received the Best Latin Jazz Award. They also performed at the Long Beach Jazz and Playboy Jazz Festival (Pasadena Rose Bowl), as well as other festivals, such as the Jazz Aspen Snowmass and the Utah Arts Festival. In 2013, trumpeter Josiel Pérez led the AC Project in the release of their album, Conga Buena, which was a hit. The album also featured several popular tracks, including “Tamaya Tumbao” and “El Dano Esta Hecho.”
Throughout a career that spanned over two decades, Oliva collaborated with a wide variety of artists, including Dizzy Gillespie, Chick Corea, Arturo Sandoval, Paquito D’Rivera, Andy Garcia, Strunz and Farah, Jackson Brown, Anthony Jackson, Dave Weckl, Kenny Loggins, Frank Emilio Flynn, Hilario Duran, Omar Sosa, Changuito, Dave Samuels, Wilie Bobo, Bobby Matos, Jane Bunnet and the Spirits of Havana, the Cuban Piano Masters, Dafnis Prieto, Batacumbele, Zaperoko, Orishas, Okanise, and Mango Bango, among others.
To date, the original master recording of Lucumi has not been recovered. Still, Long John’s widow, Peggy Jo Oliva, hopes to remaster the Jazz Rumbero’s recordings with new liner notes and packaging. In the interim, the original version is available on select digital platforms. I highly recommend listening to this exceptional recording. 
Cuando se lanzó “LUCUMI” de Long John Oliva en 2002, un presentador de radio lo aclamó como uno de los 100 mejores discos de jazz latino. A pesar de los elogios y de los tres impresionantes discos posteriores, Oliva, el hombre y su música están casi olvidados.
La historia de fondo de Lucumi es compleja por varias razones. Oliva falleció trágicamente en 2004 y un inversor privado es propietario del maestro original, que aún no se ha recuperado.
Gracias a Omar Sosa, quien interpretó, compuso y arregló la mayoría de las canciones, conocí detalles sobre la realización de Lucumi.
Inicialmente, Oliva se mantuvo firme en rendir homenaje al innovador grupo cubano Irakere y al maestro percusionista Jorge Alfonso “El Niño”, en quien se inspiraba y a quien mencionaba a menudo en sus canciones. Cuando Oliva presentó la idea, Sosa sugirió respetuosamente repensar el concepto y crear algo original. Hay que reconocer que Oliva estuvo de acuerdo.
Curiosamente, en una entrevista catorce años antes, Oliva visualizó su primera grabación como líder. En dicha entrevista se describió a sí mismo como un “músico progresista de la misma generación que Jaco Pastorius, Chick Corea y Herbie Hancock”. Además, imaginó su música como una “fusión de varios elementos musicales, incluida la tradición yoruba, el folklore cubano, la rumba tradicional, composiciones originales, estándares norteamericanos y la improvisación de jazz con colores rítmicos y energía percusiva”. En ese momento, no podía saber que estaba describiendo “Lucumi”.
ALINEACIÓN HISTÓRICA
Los miembros principales de Lucumi eran Long John Oliva, José Luis Quintana “Changuito”, Orlando “Puntilla” Ríos y Omar Sosa. El elenco de reparto incluyó al trompetista Julio Jr. Meléndez, el trompetista fliscorno Bill Ortiz, el trombonista Jeff Cressman, el bajista Rahsaan Fredericks y el percusionista y vocalista Jesús Díaz.
La sesión de grabación fue un reencuentro. “Changuito” fue el maestro y mentor de Oliva en Cuba, y Orlando “Puntilla” Ríos fue su padrino en la tradición yoruba.
EL REPERTORIO
RITMO DE BELEN Esta canción, una mezcla única de influencias cubanas y puertorriqueñas, es un tributo nostálgico al barrio de La Habana Vieja donde nació y creció Oliva. Una interpretación cubana del clásico de 1933 ‘Stormy Weather’ de Ted Koehler y Harold Arlen comienza con un tempo pausado que se acelera gradualmente, pasando a un animado ritmo de Comparsa (Carnaval). A las 3:14, la trompeta introduce un riff del himno puertorriqueño ‘Que Bonita Bandera’. La canción culmina con el coro que proclama: ‘¡Ritmo Tu Quieres, Ritmo Te Voy a Dar!’ – ‘¡Si es el ritmo que quieres, es el ritmo que obtendrás!’
EL CALLEJON El ritmo de Yambu prepara el escenario para una narrativa sincera con su tempo lento y su juego rítmico de percusión. Los gratos recuerdos del protagonista de un callejón cerca del mar, un centro de rumberos, trabajadores portuarios y miembros abakuá, evocan un sentimiento de nostalgia. A medida que la melodía se transforma gradualmente en un ritmo de baile, el coro canta apasionadamente: “Puedo sentir el sonido de los tambores”. Están llenos de sabor y todos se lo pasan bien. ¡Ahí es donde quiero estar!’
INLE DE MOMENTO Combina ritmos Bata con improvisación de jazz. Omar Sosa, Rahsaan Carter y el trombonista Jeff Cressman ofrecen solos fascinantes.
SARANDAGA es una rumba enérgica con un sentimiento de 6/8. Puntilla canta sobre un tema del Kongo.
IROKO VAN VAN es un ritmo Bembé con un toque de influencia Guaguancó.
EL SOLAR DE LA CUEVA HUMO Es un hermoso tributo al álbum clásico de Pancho Quinto de 1996. La letra de la canción pinta una imagen vívida de los residentes de una casa humilde y su pequeña tienda. La tienda ofrece delicias sencillas pero deliciosas, como dulces, papas fritas, ron y “Duro Frio”. A medida que la melodía de la canción evoluciona hacia una timba montuno, transporta a los oyentes a las vibrantes calles de Cuba. En el clímax final de la canción, llega la policía y los residentes se apresuran a esconder sus bienes.
SI CUBANO de Omar Sosa es una hermosa mezcla de jazz cubano que es un tributo a algunas de las más grandes leyendas de la música jazz. La composición está dedicada a Dizzy Gillespie, John Coltrane, Charlie Parker, Thelonious “Sphere” Monk, Chick Corea y Miles Davis. La pieza está impregnada de la esencia rítmica de percusionistas cubanos icónicos como Tata Guines, Chano Pozo, El Niño, Yeyito, Mongo Santamaría, Francisco Aguabella, Carlos “Patato” Valdés, Cándido y Pancho Quinto. SOKE MAMDO : presenta una multitud de polirritmos, incluidos Yoruba, Caravales, Congo y Yesa. OYANZA Está dedicado a la deidad Oya (el Orisha de los vientos y las tormentas). ZARABANDA CULLE Integra bongos, timbales, maracas, güiros, congas y clave. Este son cubano contemporáneo muestra el ritmo intenso y el espíritu colaborativo del AC Jazz Project.
MAMDO Presenta una multitud de polirritmos, incluidos Yoruba, Caravales, Congo y Yesa.
OYANZA Está dedicado a la deidad Oya (el Orisha de los vientos y las tormentas).
ZARABANDA CULLE Integra bongos, timbales, maracas, güiros, congas y clave. Este son cubano contemporáneo muestra el ritmo intenso y el espíritu colaborativo del AC Jazz Project.
Omar Sosa resume a Lucumi: “Long John Oliva fue uno de los percusionistas más impresionantes que he conocido. Entendía la tradición cubana en su forma más pura. Hoy tenemos a Roman Diaz en Nueva York, pero Long John estuvo antes que él. Participando en el Las sesiones de Lucumi, al igual que trabajar con Changuito y Puntilla, fueron un honor. ¡La banda estaba unida y la música estaba adelantada a su tiempo! Estamos hablando de Long John, pero también estamos hablando de Puntilla, Changuito y la banda. Lucumi es un verdadero homenaje a Long John y a todos los que participaron en las sesiones”.
PUBLICACIONES POSTERIORES
En 2003, Oliva y AC Timba Jazz lanzaron “Buscando La Ortografia”. El título representa la búsqueda incesante de Oliva por el camino perfecto en la música. El álbum estuvo dedicado a Chucho Valdés, Jorge Alfonso “El Niño” y el célebre compositor puertorriqueño Rafael Hernández. El sonido se inspiró en la timba cubana, que consiste en música progresiva y ritmos orientados a la danza. La música equilibra perfectamente melodías alegres y enérgicas, lo que garantiza que los oyentes bailarán.
Oliva lanzó “Cuba Rico” en 2004, expresando su amor y admiración por Cuba y Puerto Rico. Sin embargo, luego cambió el título del álbum a “Buleya” en honor a su madre. Las razones detrás de esta decisión no están claras. Trágicamente, Oliva falleció ese mismo año.
SECUELAS
Tras el fallecimiento de Oliva, AC Project actuó en varios eventos, incluida la 24ª Celebración Anual de Navidad de KCET, la recaudación de fondos de alto perfil de MOCA y la Conferencia IAJE en la ciudad de Nueva York, donde recibieron el Premio al Mejor Jazz Latino. También actuaron en el Long Beach Jazz y Playboy Jazz Festival (Pasadena Rose Bowl) y otros festivales, como el Jazz Aspen Snowmass y el Utah Arts Festival. En 2013, el trompetista Josiel Pérez lideró el Proyecto AC en el lanzamiento de su álbum “Conga Buena”, que fue un éxito. El álbum incluyó varios temas populares, incluidos “Tamaya Tumbao” y “El Dano Esta Hecho”.
A lo largo de una carrera que abarcó más de dos décadas, el artista conocido como el “Jazz Rumbero” colaboró ​​en numerosas grabaciones y giras con muchos músicos estimados, entre ellos Dizzy Gillespie, Chick Corea, Arturo Sandoval, Paquito D’Rivera, Andy García, Strunz y Farah. , Jackson Brown, Anthony Jackson, Dave Weckl, Kenny Loggins, Frank Emilio Flynn, Hilario Duran, Omar Sosa, Changuito, Dave Samuels, Wilie Bobo, Bobby Matos, Jane Bunnet y los espíritus de La Habana, los maestros del piano cubanos, Dafnis Prieto, Batacumbele, Zaperoko, además de algunas bandas menos conocidas como Orishas, ​​Okanise y Mango Bango, entre otras.
Hasta la fecha, la grabación maestra original de Lucumi no se ha recuperado. Aún así, la viuda de Long John, Peggy Jo Oliva, espera remasterizar las grabaciones de Jazz Rumbero con nuevas notas y empaques. Mientras tanto, la versión original está disponible en plataformas digitales seleccionadas. Recomiendo encarecidamente escuchar esta grabación excepcional.
REFERENCE
Miller, Ivor – Contributor.
Oliva, Peggy Jo – Producer, Contributor.
Peña, Tomas – Long John Oliva Interview (2003), Omar Sosa Interview (2022).
Rodriguez, Nelson – Latin Beat Magazine.
Rosado, Paula – Interview with Long John Oliva (La Opinion, 1990).
Tamargo, Luis – Long John Oliva Interview (La Opinion, 1988).
ALL RIGHTS RESERVED 2023

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