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Cuatrista, Fabiola Méndez Pays Tribute to her Afro-Puerto Rican Roots

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Cuatrista, Fabiolo Mendez Pays Tribute to her Afro-Puerto Rican Roots
As a child, kids teased Fabiola Mari Méndez (not to be confused with cuatrista, Fabiola Muñoz Ortiz) for embracing the Puerto Rican cuatro. According to Mendez, “they said it was ‘lame’ and strictly for ‘viejitos’ (elders).” Inspired by her father, a cuatrista, and mother, a guiro player and percussionist, Méndez knew intuitively; the cuatro was part of her.

Today, the 24-year-old cuatrista, vocalist from Caguas holds the distinction of being the first Afro-Puerto Rican woman to study the cuatro and graduate from the Berklee College of Music. “At Berklee, guitar players and instrumentalists helped me to see the cuatro as a harmonic instrument. The experience inspired me to improvise and apply jazz techniques to the cuatro.”

Listeners can hear the results on her debut album titled, Al Otro Lado del Charco (The Other Side of the Pond). The title track includes jazz harmony, improvisation, odd time signatures, and beats, and the lyrics describe her musical journey and evolution. “Life in the United States is hard,” says Méndez,” but I wouldn’t have grown as much if I hadn’t come to this side of the pond.”

The cuatro was created in the 18th century by Jibaros (peasants, country folk) in the island’s central mountainous region. In days of old, the cuatro was played at wakes, harvest festivals, and political rallies and was an indispensable part of daily life. Not surprisingly, the majority of cuatristas, traditionalists, and “gatekeepers” are men, who feel the instrument should be played a “certain way.” Nevertheless, a new generation of cuatristas, a small number of them women, are injecting new blood and making inroads.

Case in point, Méndez’s most recent recording titled Afrorriqueña celebrates her Afro-Puerto Rican roots and draws inspiration from the poets: Carmen Colón Pellot, Angelamaría Dávila, Ana Teresa Toro, Mayra Santos Febres, and Yara Liceaga is a case in point. “The Afro-Rican culture needs to be more visible and appreciated,” says Méndez”Afrorriquena is the first step towards doing that. It’s an honor to work with women poets I love and admire, and joining forces to create beauty.”

Méndez has collaborated with The Puerto Rican Symphony Orchestra, Totó la Momposina, Pedro Capó, Victoria Sanabria, Cucco Peña, Eddie Palmieri, El Gran Combo de Puerto Rico, Danny Rivera, Edwin Colón Zayas and Los Rayos Gamma among others.

In 2011, the Mapeye Festival (a gathering of Puerto Rico’s top troubadours) was dedicated to Méndez. Also, she is a recipient of the Quincy Jones Award (2016) and a commendation from the Puerto Rico House of Representatives for being the first Puerto Rican cuatro player to graduate from The Berklee of Music, and in 2018, she was the ambassador of the Puerto Rican Day Parade. In a recent, interview, Méndez described herself as a “freelance musician and teacher.” She divides her time between Puerto Rico and Boston.

Not surprisingly, today many of the kids who teased Méndez as a child, are singing her praises!

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Cuatrista, Fabiolo Méndez rinde homenaje a sus raíces afropuertorriqueñas
De niña, los niños se burlaban de Fabiola Mari Méndez (que no debe confundirse con la cuatrista Fabiola Muñoz Ortiz) por abrazar el cuatro puertorriqueño. Según Méndez, “decían que era ‘cojo’ y estrictamente para ‘viejitos’ (ancianos)”. Inspirada por su padre, cuatrista, y su madre, güiro y percusionista, Méndez supo intuitivamente; el cuatro era parte de ella.

Hoy, la cuatrista de 24 años, vocalista de Caguas tiene la distinción de ser la primera mujer afropuertorriqueña en estudiar cuatro y graduarse del Berklee College of Music. “En Berklee, los guitarristas e instrumentistas me ayudaron a ver el cuatro como un instrumento armónico. La experiencia me inspiró a improvisar y aplicar técnicas de jazz al cuatro ”.

Los oyentes pueden escuchar los resultados de su álbum debut titulado Al Otro Lado del Charco (El otro lado del estanque). La canción principal incluye armonía de jazz, improvisación, compases extraños y ritmos, y la letra describe su viaje y evolución musical. “La vida en Estados Unidos es dura”, dice Méndez, “pero no habría crecido tanto si no hubiera venido a este lado del charco”.

El cuatro fue creado en el siglo XVIII por Jíbaros (campesinos, campesinos) en la región montañosa central de la isla. En la antigüedad, el cuatro se tocaba en velorios, festivales de cosecha y mítines políticos y era una parte indispensable de la vida diaria. No es sorprendente que la mayoría de los cuatristas, tradicionalistas y “porteros” sean hombres, que sienten que el instrumento debe tocarse de “cierta manera”. Sin embargo, una nueva generación de cuatristas, un pequeño número de ellos mujeres, está inyectando sangre nueva y avanzando.

Por ejemplo, la grabación más reciente de Méndez titulada Afrorriqueña celebra sus raíces afropuertorriqueñas y se inspira en los poetas: Carmen Colón Pellot, Angelamaría Dávila, Ana Teresa Toro, Mayra Santos Febres y Yara Liceaga es un ejemplo de ello. “La cultura afro-rica debe ser más visible y apreciada”, dice Méndez “Afrorriquena es el primer paso para lograrlo. Es un honor trabajar con mujeres poetas que amo y admiro, y unir fuerzas para crear belleza ”

Méndez ha colaborado con la Orquesta Sinfónica de Puerto Rico, Totó la Momposina, Pedro Capó, Victoria Sanabria, Cucco Peña, Eddie Palmieri, El Gran Combo de Puerto Rico, Danny Rivera, Edwin Colón Zayas y Los Rayos Gamma entre otros.

En 2011, el Festival Mapeye (una reunión de los principales trovadores de Puerto Rico) se dedicó a Méndez. Además, recibió el premio Quincy Jones (2016) y un reconocimiento de la Cámara de Representantes de Puerto Rico por ser la primera cuatrista puertorriqueña en graduarse de The Berklee of Music, y en 2018 fue embajadora de la Desfile del Día de Puerto Rico. En una entrevista reciente, Méndez se describió a sí misma como una “música y maestra autónoma”. Divide su tiempo entre Puerto Rico y Boston.

No es de extrañar que hoy en día muchos de los niños que se burlaban de Méndez cuando era niña, estén cantando sus alabanzas.

AFRORRIQUEÑA

Personal: Cuatro, Voz: Fabiola Méndez, Aidita Encarnacio; Flauta: José L. Rodríguez Enchautegui; Saxofón alto: Engrique “Kalani” Trinidad; Bajo eléctrico, bajo: Jonathan Suazo; Guiro: Jesús Colón; Bongo: Neftali “Tali” Ortiz; Bongo, Conga, Maracas, Timbales, Cajón: Enrique “Kike Serrano; Batería: Luis “Manolito” García, William H. García.

Temas: Dedicatoria, Hacerte la paz, Trigueña, El Dibujo, Mulato, Flor de Agua, Sueño, Bomba pa ‘la diaspora.

AFRORRIQUEÑA

Personnel: Cuatro, Vocals: Fabiola Méndez, Aidita Encarnacio; Flute: Jose L. Rodriguez Enchautegui; Alto Saxophone: Engrique “Kalani” Trinidad; Electric bass, bass: Jonathan Suazo; Guiro: Jesus Colon; Bongo: Neftali “Tali” Ortiz; Bongo, Conga, Maracas, Timbales, Cajon: Enrique “Kike Serrano; Drums: Luis “Manolito” Garcia, William H. Garcia.

Tracks: Dedicatoria, Hacerte la paz, Trigueña, El Dibujo, Mulato, Flor de Agua, Sueño, Bomba pa’ la diaspora.

ARTIST WEBSITE: https://www.fabiolamendezmusic.com

A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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