Home Reviews Essential Listening: Patato y Totico – A Rumba Like No Other!

Essential Listening: Patato y Totico – A Rumba Like No Other!

3908
0
The year 1968 witnessed some significant events in American history. Two iconic figures, Martin Luther King Jr. and Robert Kennedy, were assassinated. Black athletes staged a silent protest during the Summer Olympics, and an episode of the popular Sci-Fi series “Star Trek” featured America’s first interracial kiss. In the world of music, master percussionists Carlos “Patato” Valdes and Eugenio “Totico” Arango created a hybrid rumba that captured the essence of New York’s emerging rumba scene.
“We wanted to capture the true spirit of the streets with something unique,” said Patato in a 2007 interview with Latin Beat magazine. “So, we decided to incorporate the tres and the bass, an idea that Los Papines later adopted. Our goal was to create a danceable and musically diverse sound. It’s hard to believe that after nearly thirty years, it’s still selling.”
The “something unique” Valdes mentioned was the inclusion of the Cuban bassist Israel “Cachao” Lopez, a founding father of the mambo, and the tresero and “grandaddy of Cuban music,” Arsenio Rodriguez.
The result was a groundbreaking and brilliant compilation of street songs, Lucumi music, and Abakua chants that became a national anthem for budding rumba players who had limited access to traditional live rumba. They primarily learned by playing along with popular records such as Alberto Zayas’ “Afro-Cubano” (1955-1956), “Tambores y Cantos” (1955), “Yambu: Mongo Santamaria y Sus Ritmos Afro Cubanos” (1958), and Mongo Santamaria’s “Afro Roots” (1958). These recordings enabled emerging rumberos to improve their skills at home, in public parks, on beaches, and street corners.
Singer, composer, percussionist, and bandleader Henry Fiol recalls: “When I was learning to play conga in the late ‘60s, participating in the rumbas which were common then, in the neighborhood, in the park, or at the beach … this was the record. All the rumberos knew it, and I had most of it memorized, especially Totico’s vocals. It’s not pure rumba because it beefed up with Arsenio Rodriguez’s tres and Cachao’s bass, but it can be considered one of the best recordings of the genre.”
In the book “Voice of the Leopard — African Secret Societies and Cuba” (University Press, 2008), author Ivor Miller uncovers the story behind the song “Nuestro Barrio” (Our Neighborhood). “In the 1960s in New York City, Cuban musicians Patato and Totico recorded a rumba that illustrates the ties between the comparsa and Havana barrios. As the story goes, in the early twentieth century, three comparsa troupes – The Dandys of Belen, The Gardeners of Jesus Maria, and Las Bolleras of Los Sitios – spontaneously encountered one another at an intersection in Los Sitios. While the lyrics speak of unity, the context was one of great tension because the comparsas, representing their barrio territories and Abakuá lodges, were in the heat of competitive performance. An inspired poet resolved the situation by improvising the song lyrics and calming the situation. Following respect protocols in all African-derived systems, the eldest comparsa left first, the next in age, and finally, The Gardeners.”
Patato and Totico reimagine Jorge Ben’s “Mas Que Nada,” lament love lost in “Ingrato Corazon,” celebrate love at first sight in “Que Linda Va,” praise “Caridad Malda,” and warn of impending doom in “Agua Que Va Caer.” The ritual songs “Ya Yo E” and “Rezo Abacua” evoke images of rum, Cuban cigars, and dancers drenched with sweat.
Patato & Totico is a classic that is highly sought after. Although some traditionalists criticize it for deviating from the typical rumba format, it is widely regarded as one of the best rumba records ever produced. Moreover, it captures the sound and spirit of a bygone era. Patato y Totico is a must-listen for anyone interested in the evolution of Cuban music in the United States.
Nuestro Barrio
1968 vio el asesinato de Martin Luther King Jr. y Robert Kennedy, atletas negros que realizaron una manifestación silenciosa en los Juegos Olímpicos de verano, y la popular serie de ciencia ficción Star Trek transmitió el primer beso interracial de Estados Unidos. En el frente musical, los maestros percusionistas Carlos “Patato” Valdés y Eugenio “Totico” Arango crearon una rumba híbrida y capturaron el espíritu de la escena rumbera emergente de Nueva York.
“Queríamos capturar el verdadero espíritu de las calles con algo único”, dijo Patato en una entrevista de 2007 con la revista Latin Beat. “Entonces decidimos incorporar el tres y el bajo, una idea que luego adoptaron Los Papines. Nuestro objetivo era crear un sonido bailable y musicalmente diverso. Es difícil creer que después de casi treinta años, todavía se siga vendiendo”.
El “algo único” que mencionó Valdés fue la inclusión del bajista cubano Israel “Cachao” López, padre fundador del mambo, y del tresero y “abuelo de la música cubana”, Arsenio Rodríguez.
El resultado fue una innovadora y brillante colección de canciones callejeras, música lucumí y cánticos abakuá que se convirtió en un himno nacional para los rumberos en ciernes con acceso limitado a la rumba tradicional en vivo. Aprendieron principalmente tocando discos populares como “Afro-Cubano” (1955-1956) de Alberto Zaya, “Tambores y Cantos” (1955), “Yambu: Mongo Santamaría y Sus Ritmos Afro Cubanos” (1958) y Mongo. “Raíces Afro” de Santamaría (1958). Estas grabaciones permitieron a los rumberos emergentes perfeccionar sus habilidades en casa, en parques públicos, en las playas y en las esquinas.
El cantante, compositor, percusionista y director de orquesta Henry Fiol recuerda: “Cuando estaba aprendiendo a tocar conga a finales de los años 60, participando en las rumbas que eran comunes entonces, en el barrio, en el parque o en la playa… esto era el record. Todos los rumberos lo sabían y yo tenía la mayor parte memorizada, especialmente la voz de Totico. No es pura rumba porque la reforzó con el tres de Arsenio Rodríguez y el bajo de Cachao, pero puede considerarse una de las mejores grabaciones del género”.
En su libro Voice of the Leopard – African Secret Societies and Cuba (University Press, 2008), Ivor Miller descubre la historia detrás de la canción “Nuestro Barrio”. “En la década de 1960 en la ciudad de Nueva York, los músicos cubanos Patato y Totico grabaron una rumba que ilustra los vínculos entre la comparsa y los barrios habaneros.
“Según cuenta la historia, a principios del siglo XX, tres comparsas – Los Dandys de Belén, Los Jardineros de Jesús María y Las Bolleras de Los Sitios – se encontraron espontáneamente en una intersección de Los Sitios. Si bien la letra habla de unidad, el contexto era de gran tensión porque las comparsas, representantes de sus territorios de barrio y logias Abakuá, se encontraban en plena competencia. Un poeta inspirado resolvió la situación improvisando la letra de la canción y calmando la situación. Siguiendo los protocolos de respeto en todos los sistemas de origen africano, salió primero la comparsa mayor, la siguiente en edad y, finalmente, Los Jardineros”.
Patato y Totico también reimaginan “Más Que Nada” de Jorge Ben, lamentan la pérdida del amor en “Ingrato Corazón”, celebran el amor a primera vista en “Que Linda Va”, cantan alabanzas a Caridad Malda y advierten sobre una perdición inminente en “Agua”. Que Va Caer.” Las canciones rituales “Ya Yo E” y “Rezo Abacua” evocan imágenes de ron, puros cubanos y bailarines empapados de sudor.
Patato & Totico es una grabación muy apreciada y solicitada y se considera un clásico. Aunque algunos tradicionalistas pueden criticarlo por desviarse del formato típico de rumba, muchos creen que es el mejor disco de rumba jamás producido. Su capacidad para captar la esencia de una época pasada es innegable. Además, es una escucha imprescindible para cualquier persona interesada en la evolución de la música cubana en Estados Unidos.

THE PLAYERS

Carlos Patato Valdes conga, percussion; Eugenio Totico Arango percussion, vocal; Arsenio Rodriguez Tres; Israel Cachao Lopez Bass; Francisco “Panchin” Valdez Sticks; Hector Cadavecio Vocal; Mario Cadeveio Vocal; Juan “Curba’ Dreke Vocal; Tony Mayari Vocal; Virgilio Marti Vocal.

TRACKS

Mas Que Nada, Ya Yo E, Ingrato Corazon, Que Linda Va, Nuestro Barrio, Agua Que Va Caer, El El Callejon, Caridad Malda, Dilo Como Yo.

VERSIONS

According to the research, four versions of Patato & Totico exist: Verve Records (Vinyl,1968), Mediterraneo (CD Format, 1992), Verve Reissue (CD format, 2008), and Patato & Totico, Que Linda Va (Caribe Sound Digital Re-Master, 2017, available on iTunes). Also, selections from Patato & Totico appear on various Verve compilations and remixes.

SUGGESTED LISTENING

“Totico y sus Rumberos” (1982) extends the model of Patato & Totico, with the Cuban percussionist Orlando (Puntilla) Rios and a younger generation of rumberos. Max Roach’s “Percussion Bittersweet” works within the jazz idiom and combines modern jazz improvisation with African rhythmic elements. Patato and Totico appear in the compositions “Garvey’s Ghost,” “Tender Warriors,” and “Man from South Africa.”

SOURCES

Contreras, Felix (NPR, March 6, 2008) – A Cuban Conga Master’s Definitive Rumba.
Fiol, Henry (Descarga.com, 2007)
Jottar, Berta – Centro Journal (Spring, 2011), Central Park Rumba: Nuyorican Identity and the Return to African Roots.
Miller, L. Ivor – Voice of the Leopard – African Secret Societies and Cuba (University Press, 2008).
Patato & Totico (Verve Reissue, 2004) – Liner Notes.
Ratliff, Ben (NY Times, February 1, 2011) – Eugenio Arango, Cuban-Born Musician Known as Totico, Dies at 76.
Sisario, Ben (NY Times, 2007) Carlos Valdes, a Conga King of Jazz, Dies at 81.

Article Updated: December 2024

LEAVE A REPLY

Please enter your comment!
Please enter your name here