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When Puerto Rico was the “Entertainment Capital of the Caribbean’ (1960-1980)

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AS SEEN IN EL ADOQUIN TIMES

Though it is not commonly known or comprehensively documented, from 1960 to 1980, Puerto Rico was the “Entertainment Capital of the Caribbean,” rivaled only by Las Vegas.
During this period, says Quique Talavera, “Artists such as Liza Minnelli, Tom Jones, Sammy Davis, Danny Rivera, Tony Bennet, Paul Anka, Chucho Avellante, Iris Chacon, the Fifth Dimension, Frank “Machito” Grillo, Tito Puente, Tito Rodríguez, and the Temptations often performed at various hotels, nightclubs, and lounges. Live orchestras often backed these performances, and a typical day might consist of live music by the pool in the afternoons, dinner and a show at El San Juan’s ‘Tropicoro,’ and dancing to live music at ‘Armando’s Hideaway’ in trendy Condado until 6 AM. Those were times when there were more jobs than musicians.”
Talavera is a well-known Puerto Rican musician, bandleader, musical director, and producer who played an active role in the period as mentioned above. He has also authored a book titled “Metamorfosis Musical De Puerto Rico Del 1959 al Presente” (Spanish Edition, 2021), which he wrote to commemorate a bygone era many people are unaware of.
In 2021, I interviewed Mr. Talavera, and I was curious to know about the events that led to Puerto Rico becoming the “Entertainment Capital of the Caribbean.”
As the story goes, before Castro’s regime, Cuba was a renowned destination for honeymoons, vacations, entertainment, gambling, and prostitution. However, everything changed when Castro overthrew the oligarchs who were in alliance with the US, expelled the American gangsters who were running the casinos and brothels, and nationalized American interests. As a result, Cuba lost its popularity as a tourist destination, and tourists flocked to Puerto Rico.
The development of Puerto Rico’s tourism industry and economy led to the creation of several institutions, organizations, and private entities that supported jazz music. The San Juan Workshop, the Don Pedro Jazz Workshop, and the Caribbean Workshop were some of the entities that catered to the Puerto Rican public’s love for jazz. They actively promoted the genre by organizing live performances, radio broadcasts, and outdoor festivals, making Puerto Rico a popular destination for jazz enthusiasts.
For example, during the period between 1977 and 1980, the Don Pedro Workshop hosted a variety of renowned jazz musicians, including Gato Barbieri, Dexter Gordon, George Benson, the Heath Brothers, Tito Puente, Sonny Fortune, Hilton Ruiz, Eddie Gomez, Jackie McLean, Rogelio “Ram” Ramírez, Kenny Barron, Ray Mantilla, John Hicks, Major Holley, George Coleman, Sonny Stitt, Betty Carter, and Clifford Jordan, among others. 
In 1973, the oil embargo strained the US and, by extension, Puerto Rico’s economy. For unclear reasons, the embargo and other events led to the dissolution of the musicians’ union. By the 1980s, traditional singers, crooners, and nightclubs were replaced by concerts in large venues and outdoor stadiums. Also, a surge in crime and technological advances, such as video and cable television, and later the internet and social media, caused people to seek other forms of entertainment. When the Club Caribe closed its doors in 1988, it marked the end of an era.
Talavera’s book concludes with his insightful commentary on the success of urban music. “There has never been a time in the entertainment industry when a phenomenon of this magnitude has occurred. Not Sinatra, Presley, or even the Beatles in their prime have the acceptance that urban artists have today. It’s a matter of pride that many of the artists in the urban genre hail from Puerto Rico.”
Talavera is preparing a second Spanish edition of “Metamorfosis Musical De Puerto Rico,” including two new chapters. The first chapter will focus on Puerto Rico’s orchestras and combos from the 1950s to the 2000s, while the second chapter will be dedicated to Christmas music, its composers, and Jibaro music.
An English book edition and a CD commemorating Talavera’s orchestra’s 25th anniversary are also being produced. Talavera’s orchestra boasts one of the most diverse repertoires on the island, making it a highly sought-after choice for weddings, conventions, and corporate events. Furthermore, Talavera serves as the musical director of the Carolina Municipal Band.
Talavera’s book is of great significance for several reasons. First, it is the only book dedicated to Puerto Rico’s “Golden Age,” as told by an active participant. Second, it contains 400 stunning photos showcasing the power of visual storytelling.
Aunque no es comúnmente conocido ni documentado exhaustivamente, de 1960 a 1980, Puerto Rico fue la “Capital del Entretenimiento del Caribe”, rivalizada sólo por Las Vegas.
Durante este período, dice Quique Talavera, “artistas como Liza Minnelli, Tom Jones, Sammy Davis, Danny Rivera, Tony Bennet, Paul Anka, Chucho Avellante, Iris Chacón, la Quinta Dimensión, Frank “Machito” Grillo, Tito Puente, Tito Rodríguez y los Temptations a menudo actuaban en varios hoteles, clubes nocturnos y salones. A menudo, orquestas en vivo respaldaban estas actuaciones, y un día típico puede consistir en música en vivo junto a la piscina por las tardes, cena y un espectáculo en el Tropicoro de El San Juan. ‘ y bailar con música en vivo en ‘Armando’s Hideaway’ en el moderno Condado hasta las 6 a. m.. Eran tiempos en los que había más trabajos que músicos”.
Talavera es un conocido músico, director de banda, director musical y productor puertorriqueño que desempeñó un papel activo en el período mencionado anteriormente. También es autor de un libro titulado “Metamorfosis Musical De Puerto Rico Del 1959 al Presente” (Edición en español, 2021), que escribió para conmemorar una época pasada que muchas personas desconocen.
En 2021 entrevisté al Sr. Talavera y tenía curiosidad por saber sobre los eventos que llevaron a Puerto Rico a convertirse en la “Capital del Entretenimiento del Caribe”.
Según cuenta la historia, antes del régimen de Castro, Cuba era un destino famoso para lunas de miel, vacaciones, entretenimiento, juegos de azar y prostitución. Sin embargo, todo cambió cuando Castro derrocó a los oligarcas que estaban aliados con Estados Unidos, expulsó a los gánsteres estadounidenses que dirigían los casinos y burdeles y nacionalizó los intereses estadounidenses. Como resultado, Cuba perdió su popularidad como destino turístico y los turistas acudieron en masa a Puerto Rico.
El desarrollo de la industria y la economía del turismo de Puerto Rico llevó a la creación de varias instituciones, organizaciones y entidades privadas que apoyaron la música jazz. El Taller de San Juan, el Taller de Jazz Don Pedro y el Taller del Caribe fueron algunas de las entidades que atendieron el amor del público puertorriqueño por el jazz. Promovieron activamente el género organizando presentaciones en vivo, transmisiones de radio y festivales al aire libre, haciendo de Puerto Rico un destino popular para los entusiastas del jazz.
Por ejemplo, durante el período comprendido entre 1977 y 1980, el Taller Don Pedro acogió a una variedad de músicos de jazz de renombre, entre ellos Gato Barbieri, Dexter Gordon, George Benson, los Heath Brothers, Tito Puente, Sonny Fortune, Hilton Ruiz, Eddie Gomez, Jackie McLean, Rogelio “Ram” Ramírez, Kenny Barron, Ray Mantilla, John Hicks, Major Holley, George Coleman, Sonny Stitt, Betty Carter y Clifford Jordan, entre otros.
En 1973, el embargo petrolero puso a prueba a Estados Unidos y, por extensión, a la economía de Puerto Rico. Por razones poco claras, el embargo y otros acontecimientos llevaron a la disolución del sindicato de músicos. En la década de 1980, los cantantes, crooners y clubes nocturnos tradicionales fueron reemplazados por conciertos en grandes salas y estadios al aire libre. Además, el aumento de la delincuencia y los avances tecnológicos, como el vídeo y la televisión por cable, y más tarde Internet y las redes sociales, hicieron que la gente buscara otras formas de entretenimiento. Cuando el Club Caribe cerró sus puertas en 1988, marcó el fin de una era.
El libro de Talavera concluye con su profundo comentario sobre el éxito de la música urbana. “Nunca ha habido un momento en la industria del entretenimiento en el que haya ocurrido un fenómeno de esta magnitud. Ni Sinatra, ni Presley, ni siquiera los Beatles en su mejor momento tienen la aceptación que tienen los artistas urbanos hoy. Es un motivo de orgullo que muchos de los Los artistas del género urbano provienen de Puerto Rico.”
Talavera prepara una segunda edición en español de “Metamorfosis Musical De Puerto Rico”, que incluirá dos nuevos capítulos. El primer capítulo se centrará en las orquestas y combos de Puerto Rico desde los años 1950 hasta los años 2000, mientras que el segundo capítulo estará dedicado a la música navideña, sus compositores y la música jíbara.
Actualmente se están produciendo una edición del libro en inglés y un CD para conmemorar el 25 aniversario de la orquesta de Talavera. La orquesta cuenta con uno de los repertorios más diversos de la isla, lo que la convierte en una opción muy solicitada para bodas, convenciones y eventos corporativos. Además, Talavera se desempeña como director musical de la Banda Municipal de Carolina.
El libro de Talavera es de gran importancia por varias razones. Primero, es el único libro dedicado a la “Edad de Oro” de Puerto Rico, según lo contó un participante activo. En segundo lugar, contiene 400 fotografías impresionantes que muestran el poder de la narración visual.
ARTIST WEBSITE
PHOTO: Pito Sepúlveda and Lolita Vargas with Pepito Torres: Quique Talavera.

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