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Revisiting Zaperoko’s Seminal Recordings

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When the Puerto Rican trombonist Edwin “Zaperoko” Feliciano traveled to Cuba in the early 80s, he was captivated by a new Cuban rhythm called “Songo.” Created by Juan Formell and Los Van and master percussionist Jose Luis Quintana “Changuito” it fused elements of folkloric rumba with dance music and became a worldwide phenomenon. 

When Feliciano returned to Puerto Rico, he and the singer, and percussionist Frankie Rodriguez, a veteran of some of the top salsa bands in the 70s, including Ismael Rivera, Larry Harlow, and Grupo Folklorico Experimental Nuevaorquino, experimented with bomba, plena, modern jazz, funk, salsa, Cuban son, rumba and songo. The tasty potion resulted in two genre-bending albums, “Cosas de Loco” (Montuno Records, 1982) and “Still Crazy” (Montuno Records, 1983).  

As evidenced by Batacumbele’s “Con Un Poco de Songo” (Tierraza, 1981), Zaperoko was not the first Puerto Rican ensemble to include Cuban rhythms into its repertoire, but Zaperoko’s interpretation was unique.

In a 1987 article in the New York Times titled “Puerto Rican Bands Dominate Salsa,” Larry Birnbaum sums up Zaperoko’s sound. “Zaperoko juxtaposes various Latin American rhythms, from Brazilian samba to Cuban songo, breaking new ground while affirming tradition. “Lo Dudo,” which appears on ‘Still Crazy,’ adapts a ballad by the Mexican pop singer Jose Jose to a songo beat, dissolves into a jazzy solo by the Colombian pianist Edy Martinez and culminates in a mambo-like coda.”

Regrettably, the ensemble’s progressive sound didn’t translate to the dance floor.  According to lead percussionist Juan (“Long John”) Oliva, “The audience didn’t understand the ensemble’s music was suitable for dancing. For this reason, the band members argued.” Afterward, the band split into camps. Some argued for a multi-faceted approach, while others thought the music should cater to the dancers. To complicate matters, Frankie Rodriguez passed away shortly before “Still Crazy” was released.

In 1989, Edwin Feliciano Y Su Conjunto Zaperoko released “Tarde En La Noche” (Zap Records), followed by “30th Aniversario” (Zap Records, 2015). In the spirit of the Zaperoko of old, the 30th Aniversario opens with “Mucho Mas Loco” (“Crazier Than Ever”). Also, it revisits the tune Candita, which appears on “Still Crazy.” The original version was an “aggressive song.” The current version is “more danceable.”

Over the years, many musicians have passed through Zaperoko, including Giovanni Hidalgo, Long John “Penalty,” Nelson Gonzalez, William Cepeda, Oscar Hernandez, Edy Martinez, Angel “Cuquito” Palacios, Ismael Miranda, Charlie Santiago, Jesus Jimenez, Angel “Cuquito” Palacios, Carlos J. Soto, Giovanni Lugo, Candido Travieso, and Antonio “Tonito” Vazquez, among others.

In the late 90s, Zaperoko and the Bomba and Plena ensemble, Truco, formed Truco y Zaperoko. Outwardly, the groups have little in common, but when Feliciano sat in with Truco, he liked what he heard. Directed by Héctor Valentín and Mickey Maysonet, Truco has always been open to experimenting without compromising its folkloric sound. “We have been around for nineteen years. During that time, we have gone through several transitions where we included trumpets and trombones in the group,” explained Maysonet. To date, Truco and Zaperoko released three acclaimed recordings, including Fusión Caribeña (Rico Latino, 1999), the Grammy-nominated Musica Universal (Libertad, 2003), and En Plena Rumba (Lujuria Music, 2008).

As Puerto Rican bands go, Zaperoko is unique. But to hear the band at its most inventive, I highly recommend “Still Crazy” and “Cosas de Locos.” Forty years after their release, the classic recordings hold up amazingly well.

Cuando el trombonista puertorriqueño Edwin “Zaperoko” Feliciano viajó a Cuba a principios de los años 80, quedó cautivado por un nuevo ritmo cubano llamado “Songo”. Creado por Juan Formell y Los Van y el maestro percusionista José Luis Quintana “Changuito”, fusionó elementos de la rumba folclórica con la música bailable y se convirtió en un fenómeno mundial.

Cuando Feliciano regresó a Puerto Rico, él y el cantante y percusionista Frankie Rodríguez, un veterano de algunas de las mejores bandas de salsa de los años 70, incluidos Ismael Rivera, Larry Harlow y el Grupo Folklórico Experimental Nuevaorquino, experimentaron con bomba, plena, música moderna. jazz, funk, salsa, son cubano, rumba y songo. La sabrosa poción resultó en dos álbumes que cambiaron el género, “Cosas de Loco” (Montuno Records, 1982) y “Still Crazy” (Montuno Records, 1983).

Como lo demuestra “Con un poco de songo” de Batacumbele (Tierraza, 1981), Zaperoko no fue el primer conjunto puertorriqueño en incluir ritmos cubanos en su repertorio, pero la interpretación de Zaperoko fue única.

En un artículo de 1987 en el New York Times titulado “Las bandas puertorriqueñas dominan la salsa”, Larry Birnbaum resume el sonido de Zaperoko. “Zaperoko yuxtapone varios ritmos latinoamericanos, desde la samba brasileña hasta el songo cubano, abriendo nuevos caminos y afirmando la tradición. “Lo Dudo”, que aparece en ‘Still Crazy’, adapta una balada del cantante pop mexicano José José a un songo, se disuelve en un solo de jazz del pianista colombiano Edy Martinez y culmina en una coda tipo mambo”.

Lamentablemente, el sonido progresivo del conjunto no se tradujo en la pista de baile. Según el percusionista principal Juan (“Long John”) Oliva, “el público no entendió que la música del conjunto era adecuada para bailar. Por esta razón, los miembros de la banda discutieron”. Posteriormente, la banda se dividió en campamentos. Algunos abogaron por un enfoque multifacético y otros pensaron que la música debería complacer a los bailarines. Para complicar las cosas, Frankie Rodríguez falleció antes de que se lanzara “Still Crazy”.

En 1989, Edwin Feliciano Y Su Conjunto Zaperoko lanzaron “Tarde En La Noche” (Zap Records), seguido de “30th Aniversario” (Zap Records, 2015). En el espíritu del Zaperoko de antaño, 30th Aniversario se abre con “Mucho Más Loco” (“Crazier Than Ever”). Además, revisita la melodía Candita, que aparece en “Still Crazy”. Según Feliciano, la versión original era un “song agresivo”. La nueva versión es más bailable.

A lo largo de los años han pasado por Zaperoko muchos músicos entre ellos Giovanni Hidalgo, Long John “Penalty”, Nelson Gonzalez, William Cepeda, Oscar Hernandez, Edy Martinez, Angel “Cuquito” Palacios, Ismael Miranda, Charlie Santiago, Jesus Jimenez, Angel “Cuquito” Palacios, Carlos J. Soto, Giovanni Lugo, Candido Travieso y Antonio “Tonito” Vazquez, entre otros.

A finales de los 90, Zaperoko y el conjunto Bomba y Plena, Truco, formaron Truco y Zaperoko. Aparentemente, los grupos tienen poco en común, pero cuando Feliciano se sentó con Truco, le gustó lo que escuchó. Dirigida por Héctor Valentín y Mickey Maysonet, Truco siempre ha estado abierto a experimentar sin renunciar a su sonido folclórico. “Llevamos diecinueve años. Durante ese tiempo, hemos pasado por varias transiciones en las que incluimos trompetas y trombones en el grupo”, explicó Maysonet. Hasta la fecha, Truco y Zaperoko lanzaron tres grabaciones aclamadas que incluyen Fusión Caribeña (Rico Latino, 1999), Música Universal (Libertad, 2003), nominada al Grammy, y En Plena Rumba (Lujuria Music, 2008).

Como van las bandas puertorriqueñas, Zaperoko es único. Pero para escuchar a la banda en su forma más inventiva, recomiendo encarecidamente “Still Crazy” y “Cosas de Locos”. Cuarenta años después de su lanzamiento, las grabaciones clásicas se mantienen sorprendentemente bien.

REFERENCE
  • Birnbaum, Larry – Puerto Rican Bands Dominate Salsa (New York Times, 1987)
  • Cantrell, David – Research
  • Joe Goes Jazz (Radio Show) – Interview with Edwin Feliciano (September 2021)
  • Zaperoko – Cosas de Loco Liner Notes (Montuno Records, 1982).
  • Zaperoko 2 – Still Crazy Liner Notes (Montuno Records, 1983)
ZAPEROKO DISCOGRAPHY
  • Cosas de Loco (Montuno, 1982)
  • Still Crazy (Montuno, 1983)
  • Tarde en La Noche (Zap Records, 1989)
  • Zaperoko – 3 (Libertad Records, 2005)
  • 30th Aniversario (Edwin Feliciano, 2015)

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