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Essential Listening: Zaperoko’s “Cosas de Loco” and “Still Crazy”

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In the 1980s, Puerto Rican trombonist Edwin “Zaperoko” Feliciano became fascinated with the famous Cuban rhythm “Songo” during his visit to Cuba. The rhythm, which combined elements of rhythmic folkloric rumba and popular dance music, was created in the 1970s by Juan Formell and Los Van Van and its principal drummer, Jose Luis Quintana, “Changuito” and was a significant departure from the traditional son montuno/mambo-based structure that had dominated Cuban music since the 1940s.
When Feliciano returned to Puerto Rico, he collaborated with renowned singer and percussionist Frankie Rodríguez to experiment with various musical styles such as Puerto Rican rhythms, funk, salsa, Cuban rumba and Songo, Brazilian rhythms, and modern jazz. They recorded two groundbreaking albums – “Cosas de Locos” in 1982 and “Still Crazy” in 1983, both of which have stood the test of time.
In his 1987 article titled “Puerto Rican Bands Dominate Salsa,” which was published by the New York Times in 1987, Birnbaum says: “The band combines various Latin American rhythms from Brazilian Samba to Cuban Songo, to create a unique sound that blends tradition with innovation. The song ‘Lo Dodo,’ featured on their album “Still Crazy,’ is a Songo adaptation of a ballad originally performed by the Mexican pop singer José José. The track features an extended jazz solo by the Colombian pianist Edy Martinez, followed by a mambo-like coda that concludes the song with a flourish.”
Regrettably, the unique sound did not resonate with the dancers. Juan “Long John” Oliva, the group’s lead percussionist at the time, disclosed that the listeners could not understand that Zaperoko’s music was appropriate for dancing. Consequently, the band members disagreed among themselves. Some favored a progressive, multi-faceted approach, while others believed the group should focus on pleasing the dancers.
Frankie Rodríguez, arguably Zaperoko’s heart and soul and a significant contributor to the band’s 33-year history, tragically passed away just before the release of “Still Crazy.” When Feliciano met Rodriguez, he realized he was knowledgeable about the genre we know today as “World Music.” “Frankie introduced me to the music of Brazil, Africa, Argentina, South America, and Cuban music that was hard to find in Puerto Rico,” said Feliciano in a past interview. “He also introduced me to Rafael Cortijo, Canario, and other legendary interpreters of Puerto Rican music.” Another contributor who deserves special mention is the renowned Puerto Rican tresero Nelson González.
In 1989, Conjunto Zaperoko released “Tarde en La Noche.” Also, in 2015, the ensemble released “30th Aniversario,” which included a contemporary interpretation of the song “Candita,” which initially appeared on “Still Crazy.”
In the late 1990s, Zaperoko and the Bomba and Plena ensemble Truco joined forces and created Truco y Zaperoko. Like Zaperoko, Truco’s leaders, Héctor Valentín and Mickey Maysonet, were open to experimenting while remaining true to their folkloric roots. To date, Truco and Zaperoko have released three recordings, including “Fusión Caribeña” (Rico Latino, 1999), the Grammy-nominated “Musica Universal” (Libertad, 2003), and “En Plena Rumba” (Lujuria Music, 2008).
Before it disbanded, Zaperoko was once home to many renowned musicians, including Giovanni Hidalgo, Long John “Penalty,” Nelson González, William Cepeda, Oscar Hernández, Edy Martinez, Angel “Cuquito” Palacios, Ismael Miranda, Charlie Santiago, Jesús Jiménez, Carlos J. Soto, Giovanni Lugo, Candido Travieso, and Antonio “Toñito” Vázquez, among others.
Notably, a group of talented musicians came together in the same period to form the groundbreaking band Batacumbelé. The group included master percussionist Angel “Cachete” Maldonado, pianist Eddie Figueroa, and bassist Eddie “Gua Gua” Rivera. They created a progressive and unique fusion of Cuban Son and Puerto Rican Bomba and Plena, quickly gaining popularity and becoming a sensation in Puerto Rico. From 1981 to 1991, Batacumbelé released four classic albums, including “Con un Poco de Songo,” “En Aquellos Tiempos,” “Angel “Cachete” Maldonado y su Grupo Batacumbele – Afro Caribbean Jazz, and “Hijos Del Tambo.”
For a taste of early Zaperoko, I highly recommend listening to “Still Crazy” and “Cosas de Locos,” which, despite the naysayers, is highly danceable. For a sampling of Batacumbelé, give “En Aquellos Tiempos” a listen.
En la década de 1980, el trombonista puertorriqueño Edwin “Zaperoko” Feliciano quedó fascinado con el famoso ritmo cubano “Songo” durante su visita a Cuba. El ritmo, que combinaba elementos de rumba folklórica rítmica y música popular bailable, fue creado en la década de 1970 por Juan Formell y Los Van Van y su baterista principal, José Luis Quintana, “Changuito”, y fue un alejamiento significativo del tradicional son montuno. estructura basada en el mambo que había dominado la música cubana desde la década de 1940.
Cuando Feliciano regresó a Puerto Rico, colaboró con el reconocido cantante y percusionista Frankie Rodríguez para experimentar con varios estilos musicales como ritmos puertorriqueños, funk, salsa, rumba y songo cubanos, ritmos brasileños y jazz moderno. Grabaron dos álbumes innovadores: “Cosas de Locos” en 1982 y “Still Crazy” en 1983, los cuales han resistido la prueba del tiempo.
En su artículo de 1987 titulado “Las bandas puertorriqueñas dominan la salsa”, publicado por el New York Times en 1987, Birnbaum dice: “La banda combina varios ritmos latinoamericanos, desde la samba brasileña hasta el songo cubano, para crear un sonido único que combina la tradición con innovación. La canción ‘Lo Dodo’, incluida en su álbum ‘Still Crazy’, es una adaptación songo de una balada interpretada originalmente por el cantante pop mexicano José José. La canción presenta un extenso solo de jazz del pianista colombiano Edy Martínez, seguido de una coda parecida a un mambo que concluye la canción con broche de oro”.
Lamentablemente, el sonido único no resonó entre los bailarines. Juan “Long John” Oliva, percusionista principal del grupo en ese momento, reveló que los oyentes no podían entender que la música de Zaperoko era apropiada para bailar. En consecuencia, los miembros de la banda no estaban de acuerdo entre ellos. Algunos favorecían un enfoque progresivo y multifacético, mientras que otros creían que el grupo debería centrarse en complacer a los bailarines.
Frankie Rodríguez, posiblemente el “corazón y el alma” de Zaperoko y un importante contribuyente a los 33 años de historia de la banda, falleció trágicamente justo antes del lanzamiento de “Still Crazy”. Cuando Feliciano conoció a Rodríguez, se dio cuenta de que conocía el género que hoy conocemos como “Música del Mundo”. “Frankie me presentó la música de Brasil, África, Argentina, Sudamérica y la música cubana que era difícil de encontrar en Puerto Rico”, dijo Feliciano en una entrevista pasada. “También me presentó a Rafael Cortijo, Canario y otros intérpretes legendarios de la música puertorriqueña”. Otro colaborador que merece mención especial es el reconocido tresero puertorriqueño Nelson González.
En 1989, Conjunto Zaperoko lanzó “Tarde en La Noche”. Además, en 2015, el conjunto lanzó “30th Aniversario”, que incluía una interpretación contemporánea de la canción “Candita”, que apareció inicialmente en “Still Crazy”.
A finales de la década de 1990, Zaperoko y el conjunto Bomba y Plena Truco unieron fuerzas y crearon Truco y Zaperoko. Al igual que Zaperoko, los líderes del Truco, Héctor Valentín y Mickey Maysonet, estaban abiertos a experimentar sin dejar de ser fieles a sus raíces folclóricas. Hasta la fecha, Truco y Zaperoko han lanzado tres grabaciones, entre ellas “Fusión Caribeña” (Rico Latino, 1999), “Música Universal” (Libertad, 2003), nominada al Grammy, y “En Plena Rumba” (Lujuria Music, 2008).
Antes de su disolución, Zaperoko fue el hogar de muchos músicos de renombre, entre ellos Giovanni Hidalgo, Long John “Penalty”, Nelson González, William Cepeda, Oscar Hernández, Edy Martinez, Angel “Cuquito” Palacios, Ismael Miranda, Charlie Santiago, Jesús Jiménez, Carlos J. Soto, Giovanni Lugo, Cándido Travieso y Antonio “Toñito” Vázquez, entre otros.
En particular, un grupo de músicos talentosos se unió en el mismo período para formar la innovadora banda Batacumbelé. El grupo incluía al maestro percusionista Ángel “Cachete” Maldonado, el pianista Eddie Figueroa y el bajista Eddie “Gua Gua” Rivera. Crearon una fusión progresiva y única de Son cubano y Bomba y Plena puertorriqueñas, ganando rápidamente popularidad y convirtiéndose en una sensación en Puerto Rico. De 1981 a 1991, Batacumbelé lanzó cuatro álbumes clásicos, entre ellos “Con un Poco de Songo”, “En Aquellos Tiempos”, “Angel “Cachete” Maldonado y su Grupo Batacumbele – Afro Caribbean Jazz y “Hijos Del Tambo”.
Para probar los primeros Zaperoko, recomiendo escuchar “Still Crazy” y “Cosas de Locos”, que, a pesar de los detractores, es muy bailable. Para una muestra de Batacumbelé, escuche “En Aquellos Tiempos”.
REFERENCE
Birnbaum, Larry – Puerto Rican Bands Dominate Salsa (NY Times, 1987)
Cantrell, David – Contributor
Cosas de Loco Liner Notes (Montuno, 1982)
Feliciano, Edwin – Contributor
“Joe Goes Jazz” (Radio Show) – Interview with Edwin “Zaperoko” Feliciano (9/21)
Still Crazy Liner Notes (Montuno, 1983)
Torres, Jaime – Edwin Feliciano Interview (2015)
ARTICLE UPDATED: November 1, 2023
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