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Pregones (PRTT) presents Alex “Apolo” Ayala and the Afro-Puerto Rican Jazz Big Band and Los Pleneros De La 21 (Bilingual)

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In the Program Notes, Ayala writes, “This concert encapsulates how I see myself: A Black/Afro-Puerto Rican man who speaks Afro-Puerto Rican and American music languages and brings them together. Like Rafael Cortijo, Edgar Miranda, Angel “Papo” Vazquez, William Cepeda, David Sanchez, Miguel Zenon, and one of my heroes, Hector “Tito” Matos did. It so happens that this year is the 40th Anniversary of one of the Afro-Puerto Rican music staples in the world, Los Pleneros de la 21, and I couldn’t think of a better occasion to pay tribute to this iconic organization than to present them with a unique and bold vision: their repertoire in a BIG BAND setting.”
Ayala had a diverse range of musical pieces in his repertoire. This included original compositions such as “3D Plena,” “Bomba Carambomba,” “Bomba Pa’ Ana Luisa,” and “Ngudi.” Additionally, he composed Big Band arrangements of Los Plenero de 21’s famous songs, such as “Somos Boricuas,” “Ola de la Mar,” “Semillero,” “Don Pedro,” “Patria Borinqueña,” and “Puerto Rico.”
Ayala credits vocalist and dancer Julia Gutiérrez-Rivera for convincing Juan Gutiérrez to embrace the unconventional concept. Although Los Plenero de la 21 has previously incorporated brass, piano, and jazz improvisation elements in albums such as “Live at Pregones,” seeing the ensemble perform their extensive repertoire accompanied by a 25-piece big band was electrifying. Furthermore, the collaboration was a smashing success.
The event also showcased the musical talents of reed player, composer, and arranger Ricardo Pons. Additionally, it included an exhibition called “El Imaginario de Los Pleneros de la 21 – Re(Framed),” featuring the works of artists such as Máximo Rafaél Colón, Marisol Díaz, Tom Ehrlich, Hiram Maristany, Andrés Rodríguez, Joséan Viajero Román, and Manny Vega. The artwork above depicts just one of the pieces on display.
The collaboration is a significant boost for traditional Puerto Rican music, which is often undervalued and underrepresented in the media.
The Pregones Theater, together with Alex “Apolo” Ayala, a bassist, composer, musical director, and bandleader, did an outstanding job of reimagining the Afro-Puerto Rican repertoire of Los Pleneros de la 21 through the lens of a 25-piece Afro-Puerto Rican Jazz Big Band. Ayala also composed original pieces to celebrate the ensemble’s 40th anniversary and pay tribute to Juan “Juango” Gutiérrez, a co-founder, percussionist, educator, and National Endowment for the Arts Heritage Fellow.
Los Pleneros de la 21 is an East Harlem-based performing ensemble and non-profit community organization. They aim to raise awareness and appreciation of Afro-Puerto Rican and related cultural expressions. The Grammy-nominated ensemble has been tirelessly pioneering Bomba and Plena in New York City and worldwide for 40 years.

ALEX “APOLO” AYALA

Alex “Apolo” Ayala-Berríos, a Puerto Rican bassist, embodies the essence of a multi-lingual musician. He possesses extensive knowledge of both Latin music and Jazz languages, making him one of the few bilingual bassists in the music industry. Born and raised in San Juan, Puerto Rico, he blends his Afro-Caribbean roots with Jazz, which allows him to effortlessly navigate through various genres such as Swing, Bebop, Blues, Bomba, Plena, Rumba, as well as other Latin-American expressions like Samba/Bossa, Tango, Afro-Peruvian, Afro-Colombian, and Afro-Venezuelan.
With over 20 years of professional experience, Alex Ayala has worked with many Latin music legends and renowned jazz artists. His resume includes Grammy nominations, a Latin Grammy award, and performances with Eddie Palmieri, Tito Nieves, Conrad Herwig, and many others. He has also recorded for Puerto Rican rapper Residente.
Ayala has been based out of NYC since 2013, starting music at 11. He graduated with honors from “Escuela Libre de música de Hato Rey,” and earned his BA in Jazz and Caribbean Music from Puerto Rico Conservatory of Music. He leads “The Bámbula Project” and plays with various other bands. He’s the Musical Director of Los Pleneros de la 21, and his acclaimed second album as a leader, “BÁMBULA,” was released in Feb 2022 under Truth Revolution Recording Collective.
El Teatro Pregones, junto con Alex “Apolo” Ayala, bajista, compositor, director musical y líder de banda, hicieron un excelente trabajo al reinventar el repertorio afropuertorriqueño de Los Pleneros de la 21 a través de la lente de una película afro de 25 piezas. -Big Band de Jazz Puertorriqueña. Ayala también compuso piezas originales para celebrar el 40 aniversario del conjunto y rendir homenaje a Juan “Juango” Gutiérrez, cofundador, percusionista, educador y becario del Patrimonio del Fondo Nacional de las Artes.
Los Pleneros de la 21 es un conjunto escénico y una organización comunitaria sin fines de lucro con sede en East Harlem. Su objetivo es crear conciencia y valorización de las expresiones culturales afropuertorriqueñas y afines. El conjunto nominado al Grammy ha sido incansablemente pionero en Bomba y Plena en la ciudad de Nueva York y en todo el mundo durante 40 años.
Ayala le da crédito a la vocalista y bailarina Julia Gutiérrez-Rivera por convencer a Juan Gutiérrez de adoptar este concepto poco convencional. Aunque Los Plenero de la 21 han incorporado previamente elementos de improvisación de metales, piano y jazz en álbumes como “Live at Pregones”, ver al conjunto interpretar su extenso repertorio acompañado por una big band de 25 músicos fue electrizante. Además, la colaboración fue un éxito rotundo.
El evento también mostró el talento musical del lenquero, compositor y arreglista Ricardo Pons. Además, incluyó una exposición denominada “El Imaginario de Los Pleneros de la 21 – Re(Framed)”, que presenta obras de artistas como Máximo Rafaél Colón, Marisol Díaz, Tom Ehrlich, Hiram Maristany, Andrés Rodríguez, Joséan Viajero Román, y Manny Vega. La obra de arte de arriba representa solo una de las piezas expuestas.
La colaboración es un impulso significativo para la música tradicional puertorriqueña, que a menudo está infravalorada y subrepresentada en los medios.
El Teatro Pregones, junto con Alex “Apolo” Ayala, bajista, compositor, director musical y líder de banda, hicieron un excelente trabajo al reinventar el repertorio afropuertorriqueño de Los Pleneros de la 21 a través de la lente de una película afro de 25 piezas. -Big Band de Jazz Puertorriqueña. Ayala también compuso piezas originales para celebrar el 40 aniversario del conjunto y rendir homenaje a Juan “Juango” Gutiérrez, cofundador, percusionista, educador y becario del Patrimonio del Fondo Nacional de las Artes.
Los Pleneros de la 21 es un conjunto escénico y una organización comunitaria sin fines de lucro con sede en East Harlem. Su objetivo es crear conciencia y valorización de las expresiones culturales afropuertorriqueñas y afines. El conjunto nominado al Grammy ha sido incansablemente pionero en Bomba y Plena en la ciudad de Nueva York y en todo el mundo durante 40 años.

ÁLEX “APOLO” AYALA

Alex “Apolo” Ayala-Berríos, bajista puertorriqueño, encarna la esencia de un músico multilingüe. Posee un amplio conocimiento tanto de la música latina como de los idiomas del jazz, lo que lo convierte en uno de los pocos bajistas bilingües en la industria musical. Nacido y criado en San Juan, Puerto Rico, fusiona sus raíces afrocaribeñas con el Jazz, lo que le permite navegar sin esfuerzo por diversos géneros como Swing, Bebop, Blues, Bomba, Plena, Rumba, así como otros latinoamericanos. expresiones como Samba/Bossa, Tango, Afroperuana, Afrocolombiana y Afrovenezolana.
Con más de 20 años de experiencia profesional, Alex Ayala ha trabajado con muchas leyendas de la música latina y reconocidos artistas de jazz. Su currículum incluye nominaciones al Grammy, un premio Grammy Latino y actuaciones con Eddie Palmieri, Tito Nieves, Conrad Herwig y muchos otros. También ha grabado para el rapero puertorriqueño Residente.
Ayala reside en Nueva York desde 2013 y comenzó en la música a los 11 años. Se graduó con honores de la “Escuela Libre de música de Hato Rey” y obtuvo su licenciatura en Jazz y Música Caribeña en el Conservatorio de Música de Puerto Rico. Lidera “The Bámbula Project” y toca con varias otras bandas. Es el Director Musical de Los Pleneros de la 21, y su aclamado segundo álbum como líder, “BÁMBULA”, fue lanzado en febrero de 2022 bajo Truth Revolution Recording Collective.

THE BIG BAND

Alex “Apolo” Ayala – Bass, Arrangements, Compositions
Silvano Monasterios – Piano
Fernando Garcia – Drums

TRUMPETS
Steven Oquendo
Nick Marchione
Jesus Ricardo Anduz Seoane
Guido Gonzalez

TROMBONES
Doug Beavers
Hommy Ramos
Juan Gabriel Lakunza
Brandon Moodie

SAXOPHONES
Alberto Toro
Andrew Gould
Ivan Renta
Paul Carlon
David Schumacher

PLENEROS
Nelson M. Gonzalez
Carlos Espada
Julia L. Gutierrez
Juan Gutierrez

VOCALISTS
Karenly Nieves
Camilo Molina

PREGONES PRTT

Pregones/Puerto Rican Traveling Theater is an award-winning acting and music ensemble that presents multidisciplinary arts. They also own and maintain bilingual arts facilities in Manhattan. Their mission is to celebrate the Puerto Rican/Latinx cultural legacy of universal value through creating and performing original plays and musicals, partnerships with other artists of merit, and engagement of diverse audiences. The program they offer all year round is an affordable and attractive opportunity for NYC residents and visitors to access and participate in the arts.

RECOMMENDED LISTENING

BAMBULA – Alex “Apolo” Ayala (2022)
LIVE AT PREGONES, 35 YEARS OF BOMBA AND PLENA – Los Pleneros de la 21 (2018)
BREAKOUT! – Papo Vázquez (2008)
RICANO – Jonathan Suazo (2023)
FUSION CARIBENA – Truco & Zaperoko (2017)
EL LABERINTO DEL COCO – Hector “Coco” Barez (2017)
ATABAL – Yo Soy Atabal! (2018)
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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