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Remembering Composer Catalino Tite “Curet” Alonso

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Any discussion about popular Puerto Rican music is remiss without the name TITE CURET ALONSO. In a career that spanned roughly 30 years, Tite Curet was one of the most prolific and vital composers in Puerto Rico’s history.
Catalino Curet Alonso was born in the municipality of Guaynabo in 1926. His mother was a seamstress. His father was a Spanish language teacher, trumpeter, trombonist, and a member of Simon (“Pin”) Madera’s and Guayama’s municipal bands.
In 1928, his parents divorced at two, and Tite Curet, his mother, and his sister moved to the Barrio Obrero in Santurce (San Juan). There, he grew up immersed in music. “I used to drop in on (the guitarist) Tito Enriquez. I learned a lot from him. Also, I learned a lot from (the composer) Pedro Flores and (musician, composer) Rafael Hernandez.” Also among his childhood friends were Rafael Cortijo, Ismael Rivera, and Daniel Santos.
Tite Curet received his primary and secondary education in the municipality of Guayamo. After high school, he enrolled at the University of Puerto Rico (UPR), where he studied journalism and sociology. In 1960, he moved to New York and worked as a journalist for the newspaper El Diario La Prensa. Tite Curet credits journalism for his elegant, metered, literate lyrics. Case in point: When Tite Curet composes a tune for a singer, he considers their style, how they sing, if they are good with their vowels, consonants, and pronunciation, and whether or not they interpret the lyrics credibly. 
Tite Curet also drew inspiration from Brazilian composers. “They have been my best teachers because they are the sorcerers of the half-tone and the effective use of words.” He also studied music theory and solfege (a music education method for teaching aural skills, pitch, and sight-reading).
When Tite Curet was fifteen (1965), he composed and had his first big hit, Efectivamente, with Joe Quijano. Initially, Fania Records hired Tite Curet as a promoter, but they quickly realized he was a gifted composer. His first worldwide hit was La Gran Tirana, interpreted by La Lupe. Throughout Tite Curet’s career, he composed roughly 2000 songs. About 200 were hits, and 50 were bonafide salsa classics. A short list of the artists who interpreted Tite Curet’s compositions includes Joe Quijano, Susana Baca, Airto Moreira, Iris Chacon, Willie Colon, Cheo Feliciano, Celia Cruz, La Lupe, Tito Rodriguez, Olga Guillot, Mon Rivera, Hector Lavoe, Ray Barretto, Ruben Blades, Los Papines, Son 14, Tito Puente, Ismael Miranda, Roberto Roena, Bobby Valentin, Marvin Santiago, Willie Rosario, Andy Montanez, Ismael Rivera, Rafael Cortijo, Tommy Olivencia, and Frankie Ruiz.
Tite Curet’s most famous compositions include La Gran Tirana, Periodico de Ayer, La Caras Lindas, Anacaona, Isadora Duncan, El Hijo de Obatala, La Esencia del Guaguanco, La Abolicion, Puro Teatro, Pirana, Puro Teatro, Brujeria, Carcajada Final, Los Entierros Pobres, Mi Triste Problema, Pena de Amor, Papel de Payaso, Pueblo Latino, Tu Loco y Yo Tranquilo, and Franqueza Cruel among others.
Tite Curet’s versatility as a composer transcended genres. In the 70s, he penned the hit ballad Tema de Nilsa for Johnny Olivo. Also, Mi Movimiento for Iris Chacon, Yo me Dominicanizo for Los Hijos del Ray, Pico de Pala for Tony Croatto, and the title track for the Brazilian percussionist Airto’s 1984 album, Aqui Se Puede. Also, his Christmas compositions are interpreted by countless singers and groups.
Shockingly, despite Tite Curet’s prowess as a songwriter, from 1949 to 1985, he supported his family as an administrator for the U.S. Postal Service and writer for the magazine VEA. The reason? Tite Curet’s music was banned from Puerto Rico’s airwaves by the publishing company ACEMALA (Asociacion de Compositores y Editores de Musica Latinoamericana) for fourteen years. As the story goes, ACEMALA sued every venue (radio, T.V., CATV, municipalities, hotels, restaurants, and the Catholic Church) for copyright infringement of every song composed by Curet. As a result, an entire generation was deprived of his genius.
In 2009, the U.S. Federal Court in San Juan released 695 songs originally licensed to Fania Records. The remainder of Curet’s compositions is still in the hands of ACEMLA. Tite Curet suffered a heart attack on August 5, 2003, in Baltimore, Maryland. Shortly after that, his body was transported to Puerto Rico. He was given a state funeral and waked at three prestigious locations. 
Journalist Aurora Flores sums up Tite Curet’s career. “Tite Curet helped father the nascent salsa movement, marking time in clave through the streets of Puerto Rico and Latin New York. Through news events, music, and lyrics, his words inspired hope, faith, solace, and joy during social upheaval. In more than 2,000 tunes, Curet was the musical narrator of current events and national pride, romance, and religion. He wrote when the social reality of low-income people directly opposed political power, leaving music as the life-support of optimism. Tite Curet reflected the face of a community in need of answers.”
During his life and posthumously, Tite Curet received approximately 44 honors, prizes, and recognition ceremonies in and outside Puerto Rico for his meritorious contributions to Puerto Rican music and culture. In 1996, the University of Turabo awarded Curet an honorary doctorate in letters. In the words of Dr. Dennos Alicea Rodriguez, “Tite Curet Alonso continues the commitment of our university to the preservation of our most fundamental cultural values.”
Tite Curet is buried at Santa Maria Magdalena de Pazzis Cemetery, better known as the “Cemetery of the Patriots,” where Rafael Hernandez, Daniel Santos, and Don Pedro Albizu Campos are buried. He lies next to Noel Estrada, the composer of En Mi Viejo San Juan, and Don Felipe (Don Felo) R. Goyco, his “amigos” (friends), as he affectionately called them. He is survived by his wife, Hilda; his daughter, Hilda de Los Angeles; two grandchildren; a son, Eduardo; and three half-sisters. In 2011, Banco Popular’s yearly holiday television special titled Sono, Sono … Tite Curet! Paid tribute to the iconic songwriter. Also, a life-size statue of Curet sits on his favorite bench in San Juan’s Plaza de Armas.
Despite the trials and tribulations, Tite Curet’s spirit can take solace because no day goes by in Puerto Rico, Latin America, or elsewhere where his music is not played.  I highly recommend Anani Kaike’s “Voice of the Water Lily” podcast for more on Tite Curet Alonso.
Tite Curet Alonso – Exitos (Preview)
Cualquier discusión sobre la música popular puertorriqueña es negligente sin el nombre TITE CURET ALONSO. En una carrera que abarcó aproximadamente 30 años, Tite Curet fue uno de los compositores más prolíficos y vitales de la historia de Puerto Rico.
Catalino Curet Alonso nació en el municipio de Guaynabo en 1926. Su madre era costurera. Su padre fue profesor de español, trompetista, trombonista e integrante de las bandas municipales de Simón (“Pin”) Madera y Guayama.
En 1928, sus padres se divorciaron a los dos años, y Tite Curet, su madre y su hermana se trasladaron al Barrio Obrero de Santurce (San Juan). Allí creció inmerso en la música. “Solía visitar a (el guitarrista) Tito Enríquez. Aprendí mucho de él. Además, aprendí mucho de (el compositor) Pedro Flores y (el músico, compositor) Rafael Hernández”. También entre sus amigos de la infancia estaban Rafael Cortijo, Ismael Rivera y Daniel Santos.
Tite Curet recibió su educación primaria y secundaria en el municipio de Guayamo. Después de la secundaria, se matriculó en la Universidad de Puerto Rico (UPR), donde estudió periodismo y sociología. En 1960 se mudó a Nueva York y trabajó como periodista en el diario El Diario La Prensa. Tite Curet le da crédito al periodismo por sus letras elegantes, medidas y alfabetizadas. Caso en cuestión: cuando Tite Curet compone una melodía para un cantante, considera su estilo, cómo canta, si es bueno con las vocales, consonantes y la pronunciación, y si interpreta o no la letra de manera creíble.
Tite Curet también se inspiró en compositores brasileños. “Han sido mis mejores maestros porque son los brujos de los medios tonos y del uso eficaz de las palabras”. También estudió teoría musical y solfeo (un método de educación musical para enseñar habilidades auditivas, tono y lectura a primera vista).
Cuando Tite Curet tenía quince años (1965), compuso y obtuvo su primer gran éxito, Efectivamente, con Joe Quijano. Inicialmente, Fania Records contrató a Tite Curet como promotor, pero rápidamente se dieron cuenta de que era un compositor talentoso. Su primer éxito mundial fue La Gran Tirana, interpretada por La Lupe. A lo largo de su carrera, Tite Curet compuso aproximadamente 2.000 canciones. Alrededor de 200 fueron éxitos y 50 fueron auténticos clásicos de la salsa. Una breve lista de los artistas que interpretaron las composiciones de Tite Curet incluye a Joe Quijano, Susana Baca, Airto Moreira, Iris Chacón, Willie Colón, Cheo Feliciano, Celia Cruz, La Lupe, Tito Rodríguez, Olga Guillot, Mon Rivera, Héctor Lavoe, Ray Barretto. , Rubén Blades, Los Papines, Son 14, Tito Puente, Ismael Miranda, Roberto Roena, Bobby Valentin, Marvin Santiago, Willie Rosario, Andy Montanez, Ismael Rivera, Rafael Cortijo, Tommy Olivencia y Frankie Ruiz.
Las composiciones más famosas de Tite Curet incluyen La Gran Tirana, Periódico de Ayer, La Caras Lindas, Anacaona, Isadora Duncan, El Hijo de Obatala, La Esencia del Guaguanco, La Abolicion, Puro Teatro, Pirana, Puro Teatro, Brujeria, Carcajada Final, Los Entierros Pobres, Mi Triste Problema, Peña de Amor, Papel de Payaso, Pueblo Latino, Tu Loco y Yo Tranquilo y Franqueza Cruel, entre otros.
La versatilidad de Tite Curet como compositor trascendió los géneros. En los años 70, escribió la exitosa balada Tema de Nilsa para Johnny Olivo. Además, Mi Movimiento para Iris Chacón, Yo me Dominicanizo para Los Hijos del Ray, Pico de Pala para Tony Croatto y la canción principal del álbum de 1984 del percusionista brasileño Airto, Aquí Se Puede. Asimismo, sus composiciones navideñas son interpretadas por innumerables cantantes y formaciones.
Sorprendentemente, a pesar de las proezas de Tite Curet como compositor, de 1949 a 1985 mantuvo a su familia como administrador del Servicio Postal de Estados Unidos y escritor de la revista VEA. ¿La razón? La música de Tite Curet estuvo prohibida en las ondas de Puerto Rico por la editorial ACEMALA (Asociación de Compositores y Editores de Música Latinoamericana) durante catorce años. Según cuenta la historia, ACEMALA demandó a todos los medios (radio, T.V., CATV, municipios, hoteles, restaurantes e Iglesia Católica) por infracción de derechos de autor de cada canción compuesta por Curet. Como resultado, toda una generación se vio privada de su genio.
En 2009, la Corte Federal de Estados Unidos en San Juan publicó 695 canciones con licencia original de Fania Records. El resto de las composiciones de Curet aún se encuentra en manos de ACEMLA. Tite Curet sufrió un infarto el 5 de agosto de 2003 en Baltimore, Maryland. Poco después su cuerpo fue transportado a Puerto Rico. Le ofrecieron un funeral de estado y lo despertaron en tres lugares prestigiosos.
La periodista Aurora Flores resume la carrera de Tite Curet. “Tite Curet ayudó a engendrar el naciente movimiento de la salsa, marcando el tiempo en clave por las calles de Puerto Rico y la Nueva York latina. A través de noticias, música y letras, sus palabras inspiraron esperanza, fe, consuelo y alegría durante la agitación social. Con más de 2.000 melodías, Curet fue el narrador musical de la actualidad y el orgullo nacional, el romance y la religión. Escribió cuando la realidad social de las personas de bajos ingresos se oponía directamente al poder político, dejando a la música como el soporte vital del optimismo. Tite Curet reflejó el rostro de una comunidad que necesita respuestas.”
Durante su vida y de forma póstuma, Tite Curet recibió aproximadamente 44 honores, premios y ceremonias de reconocimiento dentro y fuera de Puerto Rico por sus meritorios aportes a la música y la cultura puertorriqueña. En 1996, la Universidad del Turabo otorgó a Curet un doctorado honoris causa en letras. En palabras del Dr. Dennos Alicea Rodríguez, “Tite Curet Alonso continúa el compromiso de nuestra universidad con la preservación de nuestros valores culturales más fundamentales”.
Tite Curet está enterrado en el Cementerio Santa María Magdalena de Pazzis, más conocido como el “Cementerio de los Patriotas”, donde están enterrados Rafael Hernández, Daniel Santos y Don Pedro Albizu Campos. Se encuentra junto a Noel Estrada, el compositor de En Mi Viejo San Juan, y Don Felipe (Don Felo) R. Goyco, sus “amigos”, como él los llamaba cariñosamente. Le sobreviven su esposa, Hilda; su hija, Hilda de Los Ángeles; dos nietos; un hijo, Eduardo; y tres medias hermanas. En 2011, el especial televisivo anual navideño del Banco Popular titulado Sono, Sono… ¡Tite Curet! Rindió homenaje al icónico compositor. Además, una estatua de tamaño natural de Curet se encuentra en su banco favorito en la Plaza de Armas de San Juan.
A pesar de las pruebas y tribulaciones, el espíritu de Tite Curet puede encontrar consuelo porque no pasa un día en Puerto Rico, América Latina o cualquier otro lugar donde su música no se reproduzca. Recomiendo ampliamente el Podcast de Anani Kaike, La voz del nenúfar, para obtener más información sobre Tite Curet Alonso.

SOURCES
Flores, Aurora – Tite Curet Alonso: A Man and His Music Liner Notes (E Music)
    Kent, Mary – Salsa Talks! A Musical Heritage Uncovered (Digital Domain, 2005)
    Vargas, Toro Cirilo – Tite Curet Alonso biography (Guiro y Maraca, Spring 2004)
    Wikipedia – Tite Curet Alonso biography
© 2020 Tomas Pena ALL RIGHTS RESERVED
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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