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Rediscovering Painter, Muralist Juan De’Prey

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I recently found an interesting and informative article titled “Juan De’Prey: A Giant Rediscovered” by Michael DR on blogspot.com. Afterward, I did some additional research and stumbled upon the book “Painting and Sculpture of the Puerto Ricans” by Peter Bloch, an art historian, writer, and avid supporter of Puerto Rican art and culture (Plus Ultra, 1978).
In his book, Bloch expresses dissatisfaction that Puerto Ricans were unaware of De’Prey’s art 13 years after his death and that no significant institution had shown interest in purchasing or presenting his works.
De’Prey claimed that he was raised in Puerto Rico by a woman of “Indian ancestry” after his mother died at birth. However, the 1910 census presents a different account of his family’s history. According to the census, De’Prey’s original family name was Deriberprey, and his father, Louis, was a Frenchman who came to Puerto Rico from Haiti in 1909. The census also reveals the names of Juan’s elder brothers, Alfonso, Etien, Pierre, and Rose, as well as a younger sister. Interestingly, Juan is listed as “Gean,” the Spanish spelling of the French name “Jean.” The census further states that their place of birth was “Haiti.”
De’Prey also claimed he worked various jobs as a child in Puerto Rico, including selling newspapers, shining shoes, and working as a water boy in cane, banana, and pineapple fields. Later, he worked as a fisherman, longshoreman, and merchant seaman.
In 1929, De’Prey left for New York as a seaman and took whatever jobs he could find. During the Great Depression, he worked as a handyman, caretaker, house painter, and elevator operator. His obituary, published in The New York Times, said he sold his paintings to tenants while operating an elevator in an apartment building.
In 1934, De’Prey and Miguel Angel de Leon formed the Pro-Art Group. Later, De’Prey was affiliated with The Latin American Art Group of New York.
In the early 1940s, Jose de Creeft, a sculptor and a juror at the Washington Square Outdoor Exhibit, came across De’Prey’s work and was impressed. He awarded De’Prey first prize, a significant turning point in his career. Following this recognition, De’Prey became a full-time artist and held three one-person shows at the Galerie St. Etienne. His art was also exhibited at the Eighth Street Gallery in 1941 and the International Art Foundation in 1949. These exhibitions received positive reviews from the New York Times and Art News.
De’Prey was a highly acclaimed artist whose artwork was featured in multiple esteemed exhibitions at the Whitney Museum and the Galeria Sudamericana. Additionally, he painted murals for the University of Puerto Rico and Mount Holyoke College in Massachusetts. In 1962, De’Prey was honored with a gold medal, which was the first prize, by the Friends of Puerto Rico group.
It remains to be determined how De’Prey became attracted to the arts, what inspired him, and how his unique style developed. However, we know that he started painting at a young age. In an interview, De’Prey said, “I have been painting ever since I can remember, since the time I could scratch a stone on a rock.”
De’Prey is renowned for his landscape paintings that evoke an intense longing for Puerto Rico. His artistic style is often compared to the works of Mexico’s most significant painters of the 20th century. Additionally, De’Prey’s portraits of children are highly regarded. An art critic, Robert Bloch, believed De’Prey to be one of the most important Puerto Rican painters. At the same time, Vanessa K. Valdez described him as an intellectual and historian who incorporates elements into his paintings that are not commonly seen in other works. His art reflects his understanding of the social and racial division of labor, the urban workforce, and the impact of industrialization on the island.
Juan De’ Prey died on November 30, 1962, at his home in Brooklyn. His wife and children – Walter, Victor, and Mary- survived him.
Following De’Prey’s passing, The Art Gallery of the University of the Sacred Heart in Puerto Rico organized an exhibition called “Discovering Juan De’ Prey.” In addition, the Institute of Puerto Rican Culture included one of De’Prey’s paintings in its collection.
Though De’Prey was of Haitian descent and is often mistaken for Puerto Rican, his artistry showed an affinity for Puerto Rican art and culture.
Recientemente encontré un artículo interesante e informativo titulado “Juan De’Prey: un gigante redescubierto” de Michael DR en blogspot.com. Luego, investigué un poco más y me topé con el libro “Pintura y escultura de los puertorriqueños” de Peter Bloch, historiador del arte, escritor y ávido defensor del arte y la cultura puertorriqueños (Plus Ultra, 1978).
En su libro, Bloch expresa su descontento porque los puertorriqueños desconocían el arte de De’Prey 13 años después de su muerte y porque ninguna institución importante había mostrado interés en comprar o presentar sus obras.
De’Prey afirmó que fue criado en Puerto Rico por una mujer de “ascendencia india” después de que su madre muriera al nacer. Sin embargo, el censo de 1910 presenta un relato diferente de la historia de su familia. Según el censo, el apellido original de De’Prey era Deriberprey, y su padre, Louis, era un francés que llegó a Puerto Rico desde Haití en 1909. El censo también revela los nombres de los hermanos mayores de Juan, Alfonso, Etien, Pierre, y Rose, además de una hermana menor. Curiosamente, Juan figura como “Gean”, la ortografía española del nombre francés “Jean”. El censo afirma además que su lugar de nacimiento fue “Haití”.
De’Prey también afirmó que trabajó en varios trabajos cuando era niño en Puerto Rico, incluido vender periódicos, lustrar zapatos y trabajar como aguador en campos de caña, plátanos y piñas. Posteriormente trabajó como pescador, estibador y marino mercante.
En 1929, De’Prey se fue a Nueva York como marinero y aceptó todos los trabajos que pudo encontrar. Durante la Gran Depresión, trabajó como personal de mantenimiento, conserje, pintor de casas y ascensorista. Su obituario, publicado en The New York Times, decía que vendió sus cuadros a inquilinos mientras operaba un ascensor en un edificio de apartamentos.
En 1934, De’Prey y Miguel Ángel de León formaron el Grupo Pro-Art. Posteriormente, De’Prey se afilió al Latin American Art Group de Nueva York.
A principios de la década de 1940, José de Creeft, escultor y miembro del jurado de la exposición al aire libre de Washington Square, se topó con la obra de De’Prey y quedó impresionado. Le otorgó el primer premio a De’Prey, un importante punto de inflexión en su carrera. Tras este reconocimiento, De’Prey se convirtió en artista a tiempo completo y realizó tres exposiciones individuales en la Galerie St. Etienne. Su arte también se exhibió en la Eighth Street Gallery en 1941 y en la International Art Foundation en 1949. Estas exposiciones recibieron críticas positivas del New York Times y Art News.
De’Prey fue un artista muy aclamado cuyas obras de arte se presentaron en múltiples exposiciones de prestigio en el Museo Whitney y la Galería Sudamericana. Además, pintó murales para la Universidad de Puerto Rico y el Mount Holyoke College en Massachusetts. En 1962, De’Prey fue honrado con una medalla de oro, que fue el primer premio, por parte del grupo Amigos de Puerto Rico.
Queda por determinar cómo De’Prey se sintió atraído por las artes, qué lo inspiró y cómo se desarrolló su estilo único. Sin embargo, sabemos que empezó a pintar desde muy joven. En una entrevista, De’Prey dijo: “He estado pintando desde que tengo uso de razón, desde el momento en que podía rayar una piedra sobre una roca”.
De’Prey es conocido por sus pinturas de paisajes que evocan un intenso anhelo por Puerto Rico. Su estilo artístico a menudo se compara con las obras de los pintores mexicanos más importantes del siglo XX. Además, los retratos de niños de De’Prey gozan de gran prestigio. Un crítico de arte, Robert Bloch, creía que De’Prey era uno de los pintores puertorriqueños más importantes. Al mismo tiempo, Vanessa K. Valdez lo describió como un intelectual e historiador que incorpora en sus pinturas elementos que no se ven comúnmente en otras obras. Su arte refleja su comprensión de la división social y racial del trabajo, la fuerza laboral urbana y el impacto de la industrialización en la isla.
Juan De’ Prey murió el 30 de noviembre de 1962 en su casa de Brooklyn. Su esposa e hijos, Walter, Victor y Mary, le sobrevivieron.
Tras el fallecimiento de De’Prey, la Galería de Arte de la Universidad del Sagrado Corazón en Puerto Rico organizó una exposición llamada “Descubriendo a Juan De’ Prey”. Además, el Instituto de Cultura Puertorriqueña incluyó en su colección una de las pinturas de De’Prey.
Aunque De’Prey era de ascendencia haitiana y a menudo se le confunde con puertorriqueño, su arte mostró afinidad por el arte y la cultura puertorriqueños.
REFERENCE
Collazo, Edwin Velázquez – Juan De Prey – An Afro-Puerto Rican Artist During the Harlem Renaissance
D R, Michael – Juan De’Prey: A Giant Rediscovered (No Date)
Giles, E. Elmer, Juan De’Prey Dead: Painter Muralist – New York Times (December 1, 1962).
Serrano, Basilio – Research
Valdes, Vanessa K. – The Future is Now: A New Look at African Diaspora Studies (Cambridge Scholars Publishing (January 17, 2012)
YouTube.com – Rare Historical Footage (No Sound)
Juan De’Prey Painting – Cello Player – Artist’s Daughter in Three Moods (Hubert J.Steed, 2006)

6 COMMENTS

  1. I am Michael’s twin brother (the blogspot contributer). We have been collectors and admirers of Mr. De’prey’s work for many years and Michael has a friendship with Juan’s son Walter. Thank you for sharing and you can check out the Instagram pages (juandeprey) and (puert_rico_posters) for more Puerto Rican Art! Thanks again Gororivera (on Instagram).

    • Thank you. I hope I got the story right. If there are any inaccuracies please don’t hesitate to let me know. Glad to share this information and give Mr. De’Prey the recognition he deserves.

  2. Hi, The show at Sacred Heart University was in Puerto Rico (Sagrado Corazon). I am the author of the blog site. Thanks for the reference! 🙂

    • Of course, thank you for making me aware of Mr. De’Prey’s artistry. If there are any discrepancies, inaccuracies please don’t hesitate to point them out. Please give my regards to Mr. De’Prey’s son. Best, Tomas

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