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Rediscovering the Artistry of Painter, Muralist Juan De’Prey

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I recently found an interesting article called “Juan De’Prey: A Giant Rediscovered” by Michael DR on blogspot.com. I did some further research and came across a book called “Painting and Sculpture of the Puerto Ricans” by Peter Bloch, an art historian, writer, and supporter of Puerto Rican art and culture. The book was published in 1978 by Plus Ultra.
In his book, Bloch was dismayed that, thirteen years after De’Prey’s death, many Puerto Ricans were still unaware of his art, and no major art institution on the island had purchased it.
According to De’Prey’s interviews, he was born and raised in Puerto Rico by a woman of “Indian ancestry” since his mother died at birth. However, the 1910 census tells a different story. It shows that their original family name was Deriberprey, and Juan’s father, Louis, was a Frenchman who immigrated to Puerto Rico from Haiti in 1909. The census also lists Juan’s elder brothers, Alfonso, Etien, Pierre, Rose, and a younger sister. Juan is listed as “Gean,” the Spanish spelling of the French name “Jean.” Interestingly, their place of birth is listed as “Haiti.”
Information about De’Prey’s mother, Jean Ciceron, was less specific but indicated her birthplace was “Santa Cruz,” the Spanish name for St. Croix, and was of African descent.
De’Prey worked various jobs as a young person in Puerto Rico, including selling newspapers, shining shoes, and working as a water boy in the fields of cane, banana, and pineapple. He also worked as a fisherman, longshoreman, and merchant seaman.
In 1929, De’Prey ventured to New York as a seaman and took up whatever work he could find. During the Great Depression, he worked odd jobs as a handyman, caretaker, house painter, and elevator operator. De’Prey’s obituary published in The New York Times said he sold paintings to tenants while operating an elevator in an apartment building. He would hang pictures one at a time in the elevator car, and that’s how he made his sales.
In 1934, De’Prey and Miguel Angel de Leon formed the Pro-Art Group. Later, De’Prey was affiliated with The Latin American Art Group of New York.
In the early 1940s, the sculptor Jose de Creeft was a Washington Square Outdoor Exhibit juror. During the event, he noticed De’Prey’s work and awarded him first prize. This recognition proved a turning point in De’Prey’s career, as he became a full-time artist and held three one-person shows at the Galerie St. Etienne. His art was also exhibited at the Eighth Street Gallery in 1941 and the International Art Foundation in 1949, where he received excellent reviews from publications like the New York Times and Art News.
De’Prey was a renowned artist whose works were displayed in several prestigious exhibitions at the Whitney Museum and the Galeria Sudamericana. He also painted murals for the University of Puerto Rico and Mount Holyoke College in Massachusetts. In 1962, De’Prey was awarded a gold medal (first prize) by the Friends of Puerto Rico group.
De’Prey’s early attraction to the arts, the sources of his inspiration, and the development of his unique style still need to be discovered. However, we do know that he started painting at a young age. In an interview, De’Prey stated, “I have been painting ever since I can remember, since the time I could scratch a stone on a rock.”
De’Prey is widely known for his landscape paintings that evoke a sense of nostalgia for Puerto Rico, which are often compared to the works of Mexico’s great 20th-century painters. He was also renowned for his portraits of children. Robert Bloch considered him to be one of the most Puerto Rican painters, while Vanessa K. Valdez described him as an intellectual and historian who incorporated elements into his canvases that were not seen in other spaces. His art reflects his understanding of the social and racial division of labor, the urban worker, and the impact of industrialization on the island.
JOn November 30, 1962, Juan De’Prey passed away at his home in Brooklyn. He was survived by his wife and children – Walter, Victor, and Mary.
Following De’Prey’s passing, The Art Gallery of the University of the Sacred Heart in Puerto Rico organized an exhibition called “Discovering Juan De’ Prey.” In addition, the Institute of Puerto Rican Culture has included one of De’Prey’s paintings in its collection.
According to reliable sources, De’Prey lived a simple life and was a modest and cordial man, never artificial.
Hopefully, this article and others will reignite interest and appreciation for De’Prey’s art.
Recientemente encontré un artículo interesante llamado “Juan De’Prey: un gigante redescubierto” de Michael DR en blogspot.com. Investigué un poco más y encontré un libro llamado “Pintura y escultura de los puertorriqueños” de Peter Bloch, historiador del arte, escritor y partidario del arte y la cultura puertorriqueños. El libro fue publicado en 1978 por Plus Ultra.
En su libro, Bloch estaba consternado porque, trece años después de la muerte de De’Prey, muchos puertorriqueños aún desconocían su arte y ninguna institución artística importante de la isla lo había comprado.
Según las entrevistas de De’Prey, él nació y fue criado en Puerto Rico por una mujer de “ascendencia india” ya que su madre murió al nacer. Sin embargo, el censo de 1910 cuenta una historia diferente. Muestra que su apellido original era Deriberprey, y que el padre de Juan, Louis, era un francés que emigró a Puerto Rico desde Haití en 1909. El censo también enumera a los hermanos mayores de Juan, Alfonso, Etien, Pierre y Rose, y una hermana menor. . Juan figura como “Gean”, la ortografía española del nombre francés “Jean”. Curiosamente, su lugar de nacimiento figura como “Haití”.
La información sobre la madre de De’Prey, Jean Ciceron, fue menos específica pero indicó que su lugar de nacimiento era “Santa Cruz”, el nombre español de St. Croix, y que era de ascendencia africana.
De’Prey trabajó en varios trabajos cuando era joven en Puerto Rico, incluyendo vender periódicos, lustrar zapatos y trabajar como aguador en los campos de caña, plátano y piña. También trabajó como pescador, estibador y marino mercante.
En 1929, De’Prey se aventuró a Nueva York como marinero y aceptó cualquier trabajo que pudo encontrar. Durante la Gran Depresión, realizó trabajos ocasionales como personal de mantenimiento, conserje, pintor de casas y ascensorista. El obituario de De’Prey publicado en The New York Times decía que vendió cuadros a inquilinos mientras operaba un ascensor en un edificio de apartamentos. Colgaba cuadros uno a uno en la cabina del ascensor y así hacía sus ventas.
En 1934, De’Prey y Miguel Ángel de León formaron el Grupo Pro-Art. Posteriormente, De’Prey se afilió al Latin American Art Group de Nueva York.
A principios de la década de 1940, el escultor José de Creeft era miembro del jurado de la exposición al aire libre de Washington Square. Durante el evento, se fijó en el trabajo de De’Prey y le otorgó el primer premio. Este reconocimiento supuso un punto de inflexión en la carrera de De’Prey, ya que se convirtió en artista a tiempo completo y realizó tres exposiciones individuales en la Galerie St. Etienne. Su arte también se exhibió en la Eighth Street Gallery en 1941 y en la International Art Foundation en 1949, donde recibió excelentes críticas de publicaciones como el New York Times y Art News.
De’Prey fue un artista de renombre cuyas obras se exhibieron en varias exposiciones prestigiosas en el Museo Whitney y la Galería Sudamericana. También pintó murales para la Universidad de Puerto Rico y el Mount Holyoke College en Massachusetts. En 1962, De’Prey recibió una medalla de oro (primer premio) del grupo Amigos de Puerto Rico.
Aún es necesario descubrir la temprana atracción de De’Prey por las artes, las fuentes de su inspiración y el desarrollo de su estilo único. Sin embargo, sí sabemos que empezó a pintar desde muy joven. En una entrevista, De’Prey declaró: “He estado pintando desde que tengo uso de razón, desde el momento en que podía rayar una piedra sobre una roca”.
De’Prey es ampliamente conocido por sus pinturas de paisajes que evocan un sentimiento de nostalgia por Puerto Rico, que a menudo se comparan con las obras de los grandes pintores mexicanos del siglo XX. También fue conocido por sus retratos de niños. Robert Bloch lo consideró uno de los pintores más puertorriqueños, mientras que Vanessa K. Valdez lo describió como un intelectual e historiador que incorporó a sus lienzos elementos que no se veían en otros espacios. Su arte refleja su comprensión de la división social y racial del trabajo, el trabajador urbano y el impacto de la industrialización en la isla.
El 30 de noviembre de 1962 falleció Juan De’Prey en su casa de Brooklyn. Le sobrevivieron su esposa e hijos: Walter, Victor y Mary.
Tras el fallecimiento de De’Prey, la Galería de Arte de la Universidad del Sagrado Corazón en Puerto Rico organizó una exposición llamada “Descubriendo a Juan De’ Prey”. Además, el Instituto de Cultura Puertorriqueña ha incluido en su colección una de las pinturas de De’Prey.
Según fuentes fiables, De’Prey vivía una vida sencilla y era un hombre modesto y cordial, nunca artificial.
Con suerte, este artículo y otros reavivarán el interés y el aprecio por el arte de De’Prey.

REFERENCE

Collazo, Edwin Velázquez – Juan De Prey – An Afro-Puerto Rican Artist During the Harlem Renaissance
D R, Michael – Juan De’Prey: A Giant Rediscovered (No Date)
Giles, E. Elmer, Juan De’Prey Dead: Painter Muralist – New York Times (December 1, 1962).
Serrano, Basilio – Research
Valdes, Vanessa K. – The Future is Now: A New Look at African Diaspora Studies (Cambridge Scholars Publishing (January 17, 2012)
YouTube.com – Rare Historical Footage (No Sound)

6 COMMENTS

  1. I am Michael’s twin brother (the blogspot contributer). We have been collectors and admirers of Mr. De’prey’s work for many years and Michael has a friendship with Juan’s son Walter. Thank you for sharing and you can check out the Instagram pages (juandeprey) and (puert_rico_posters) for more Puerto Rican Art! Thanks again Gororivera (on Instagram).

    • Thank you. I hope I got the story right. If there are any inaccuracies please don’t hesitate to let me know. Glad to share this information and give Mr. De’Prey the recognition he deserves.

  2. Hi, The show at Sacred Heart University was in Puerto Rico (Sagrado Corazon). I am the author of the blog site. Thanks for the reference! 🙂

    • Of course, thank you for making me aware of Mr. De’Prey’s artistry. If there are any discrepancies, inaccuracies please don’t hesitate to point them out. Please give my regards to Mr. De’Prey’s son. Best, Tomas

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