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Cultural Warriors: Puerto Rico Mourns the Passing of Hector “Tito” Matos

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Puerto Rico is mourning the death of a cultural warrior and favorite son, HECTOR ‘TITO’ MATOS.
Matos was born and raised in the barrio of Chicharo in Villa Palmeras, Santurce. He was a member of multiple folkloric groups, including Sapos del Cano, Pleneros del Almendro, Grupo Agueybana, Pleneros del Pueblo, Pleneros de Coqui, Pleneros de la 23, and Pleneros de 21. Matos was also a guest on recordings (three of them Grammy-nominated) by William Cepeda, Ralph Irizarry, Eddie Palmieri, Henry Cole, David Sánchez, and Miguel Zenón.
Matos grew up in a musical environment. His father was a “salsaholic and self-taught percussionist and trumpet player. “At home, there was always music; my parents had many parties,” said Matos in a recent interview. “The musical vein was born there, but one Three King’s Day, when I was between eight and nine years old, my maternal grandfather Don Felipe Otero Ruse gave me my first pandereta (hand drum), which changed my life. From then on and with the luck of being raised in Villa Palmeras, I began to insert myself into the island’s bomba and plena scenes.”
He lived in New York for ten years and completed a degree in landscape architecture. In 1997 Matos, Ricardo Pons, and Alberto Torres founded Viento de Agua. According to Matos, “Our purpose is to disseminate our original and creative way of performing these ancestral rhythms to our Latino audience and the rest of the world music audience. Viento de Agua is ready to be the flagship of Bomba & Plena worldwide.”
The group was known for integrating instruments such as piano, bass, brass, and drums and taking a contemporary approach toward plena and bomba. In all, the group created five productions, which spanned contemporary and traditional folkloric music: De Puerto Rico Al Mundo, Opus IV, Fruta Moderna, Sonidos Primarios, and Viento de Agua Unplugged, Materia Prima.
Matos was a man of the people, and the Santurce community was essential to him. After the closure of the Pedro G. Goyco school in Santurce in 2015, the residents of the Machucal sector and Loiza Street, with Tito and his wife Mariana Reyes, spearheaded the effort to keep the building open until 2020. Shortly after, they created the Taller Comunidad La Goyco Community Cultural Center, which included cultural, community, and health initiatives. Another project Matos spearheaded is La Junta, a cultural space that featured theater, cinema, workshops, and live music.
As recently as last Saturday (1/15), Matos and his group met at the Community Workshop – La Goyco, and together with the group Agua, Sol y Sereno recreated the Fiestas de la Calle San Sebastián.
Matos was also one of the creators of the Los Plenazos Callejeros movement, whose objective was to create spaces to perform. Over time, it became a monthly event throughout the island, making 71 stops and keeping the street corner tradition of the plena vibrant and alive.
During recent years, Tito appeared with other planners and participated in what he called a “Monday of Plena” at El Boricua in Río Piedras, where he invited fellow planners to bring their instruments and join in.
On January 18th, in the morning, Matos cooked breakfast for his eight-year-old son, who had a remote school day due to the pandemic and was going to La Goyco. While getting ready, he suddenly collapsed and never regained consciousness. Three days later, a thousand people gathered to say goodbye to him. Pleneros with their panderetas, stilt walkers, cabezudos (giant paper-mâché puppets), friends, and neighbors marched behind his coffin for fifteen blocks from where La Junta had stood to La Goyco. For several hours into the night, his life and legacy were celebrated with music, dancing, beer, anecdotes, laughter, and tears, just as he would have wanted.
Manteca de Culebra
Puerto Rico está de luto por la muerte de un guerrero cultural e hijo predilecto, HECTOR ‘TITO’ MATOS.
Matos nació y creció en el barrio de Chicharo en Villa Palmeras, Santurce. Integró múltiples grupos folclóricos, entre ellos Sapos del Cano, Pleneros del Almendro, Grupo Agueybana, Pleneros del Pueblo, Pleneros de Coqui, Pleneros de la 23 y Pleneros de 21. Matos también fue invitado a grabaciones (tres de ellas Nominado al Grammy) de William Cepeda, Ralph Irizarry, Eddie Palmieri, Henry Cole, David Sánchez y Miguel Zenón.
Matos creció en un ambiente musical. Su padre era un percusionista y trompetista “salsahólico” y autodidacta. “En casa siempre había música, mis padres hacían muchas fiestas”, dijo Matos en una entrevista reciente. “Allí nació la vena musical, pero un día de Reyes, cuando tenía entre ocho y nueve años, mi abuelo materno don Felipe Otero Ruse me regaló mi primera pandereta, lo que cambió mi vida. De ahí en adelante y Con la suerte de haberme criado en Villa Palmeras, comencé a insertarme en las escenas de bomba y plena de la isla.”
Vivió en Nueva York durante diez años y se licenció en arquitectura paisajista. En 1997 Matos, Ricardo Pons y Alberto Torres fundaron Viento de Agua. Según Matos, “Nuestro propósito es difundir nuestra forma original y creativa de interpretar estos ritmos ancestrales a nuestra audiencia latina y al resto de la audiencia musical mundial. Viento de Agua está listo para ser el buque insignia de Bomba & Plena a nivel mundial.”
El grupo era conocido por integrar instrumentos como piano, bajo, metales y batería y por adoptar un enfoque contemporáneo hacia la plena y la bomba. En total, el grupo creó cinco producciones, que abarcaron música folclórica tradicional y contemporánea: De Puerto Rico Al Mundo, Opus IV, Fruta Moderna, Sonidos Primarios y Viento de Agua Unplugged, Materia Prima.
Matos era un hombre del pueblo y la comunidad de Santurce era esencial para él. Luego del cierre del colegio Pedro G. Goyco de Santurce en 2015, los vecinos del sector Machucal y calle Loiza, junto a Tito y su esposa Mariana Reyes, encabezaron el esfuerzo para mantener abierto el edificio hasta 2020. Poco después crearon el Centro Cultural Comunitario Taller Comunidad La Goyco, que incluyó iniciativas culturales, comunitarias y de salud. Otro proyecto que encabezó Matos es La Junta, un espacio cultural que contó con teatro, cine, talleres y música en vivo.
El pasado sábado (15/01), Matos y su grupo se reunieron en el Taller Comunitario – La Goyco, y junto al grupo Agua, Sol y Sereno recrearon las Fiestas de la Calle San Sebastián.
Matos también fue uno de los creadores del movimiento Los Plenazos Callejeros, cuyo objetivo era crear espacios para actuar. Con el tiempo, se convirtió en un evento mensual en toda la isla, con 71 paradas y manteniendo vibrante y viva la tradición de la plena en las esquinas de las calles.
Durante los últimos años, Tito apareció con otros planificadores y participó en lo que llamó un “Lunes de Plena” en El Boricua en Río Piedras, donde invitó a otros planificadores a traer sus instrumentos y unirse.
El 18 de enero, por la mañana, Matos le preparó el desayuno a su hijo de ocho años, quien tenía una jornada escolar remota por la pandemia y se dirigía a La Goyco. Mientras se preparaba, de repente se desplomó y nunca recuperó el conocimiento. Tres días después, mil personas se reunieron para despedirse de él. Pleneros con sus panderetas, zancudos, cabezudos (títeres gigantes de papel maché), amigos y vecinos marcharon detrás de su ataúd durante quince cuadras desde donde había estado La Junta hasta La Goyco. Durante varias horas de la noche, su vida y legado fueron celebrados con música, baile, cerveza, anécdotas, risas y lágrimas, tal como él hubiera querido.

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