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Miguel Zenón Interprets the Music of “El Sonero Mayor”

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“He wasn’t just one of the guys. For me, he was beyond that,” said MIGUEL ZENÓN about Ismael (“Maelo”) Rivera (1931-1987), the subject of his latest project, Sonero. “He exemplified the highest level of artistry. He was like Bird, Mozart, Einstein, Ali – he was that guy.”
Miguel Zenón is a highly regarded jazz musician known for his unique approach to music and exceptional alto saxophone skill. He is mainly known for his complex harmonies and ability to infuse his music with the culture of his homeland, Puerto Rico. With each new performance or composition, Zenón brings a fresh perspective to his Puerto Rican heritage, blending traditional elements with his compositional style. His music is unique and cannot be mistaken for anyone else’s.
Miguel Zenón’s twelfth album as a leader, “Sonero: The Music of Ismael Rivera,” is perhaps his best yet. The album pays tribute to a musician who has greatly influenced Zenón since childhood: Ismael Rivera, who grew up in Santurce, near Zenón’s home. Rivera, fondly known as Maelo, remains a popular hero in Puerto Rico even after over 30 years since his death. Zenón says, “When people talk about him, they talk about him as you would about a legendary figure.” In Colombia, Venezuela, and Panama, he is as popular as in Puerto Rico but not as well known in the rest of the world. Zenón’s main goal with this album is to make Maelo’s music accessible to everyone.
Ismael Rivera’s musical background was in folkloric Afro-Rican music. He grew up together with future bandleader Rafael Cortijo. He became the lead vocalist of Cortijo y Su Combo, with whom he became a household name, appearing regularly on the Puerto Rican daily TV “El Show del Mediodía” in the 1950s. Tutored in the repertoires of bomba and plena by the patriarch Don Rafael Cepeda, the two men stand at the head of a movement that turned those rhythms into contemporary dance-band music, mainly in the Cuban style.
Rivera had a distinctly Puerto Rican style of soneo or improvisation. The word comes from son, the Cuban style of music that is the mother form of salsa. The album’s title, Sonero, means the lead singer who improvises melodies and lyrics over the repeating coro. It’s one of the highest forms of artistic performance, calling on the performer to display musical and textual erudition while making people dance. Rivera was known to his fans as El Sonero Mayor – the greatest sonero.
But, says Zenón, “Sonero to me doesn’t only mean an improviser. It exemplifies a persona. It’s someone who embodies the genre.
“I grew up in salsa circles as a kid,” he continued, “and when folks talked about all the great singers – Héctor Lavoe and Cheo Feliciano, Marvin Santiago, Chamaco Ramírez, people like that – they always talked about Maelo differently. Rubén Blades talks about Maelo as a revolutionary rhythmic genius.” Coming from a percussion background, Rivera developed a unique style of singing that used vocal percussion phrases – ¡rucutúc, rucutúc, rucutúc, rucutác! — to fill out lyrical lines, making for a new level of rhythmic complexity on the singer’s part.
“Putting phrases on top of phrases, like threes over fours, stuff that’s so advanced that as a musician you can say, ‘okay, that’s five, then the four, then it crosses over and meets here’ – but I’m sure he wasn’t thinking about that,” Zenón says. “He was just thinking about the way he felt it. But what he felt was so advanced and ahead of his time that it was transcendent. So many of the elements that I used to write these charts were inspired by what he was doing rhythmically when he improvised.”
“I’m attracted to complexity, but in this case, it’s complexity on top of a foundation of folklore and just plain grit. It was all there,” he continues. “His timbre, voice, how he dealt with lyrics as an improviser and his rhythmic genius.”
Zenón’s albums are conceived as integral works to an extraordinary degree. He’s been bringing out new full-length projects year after year, and his hyper-virtuosic quartet does complex roadwork playing around the world. On Sonero, the group captures the spirit of Maelo – but through its distinctive lens. The album has the easily identifiable sound of the fully developed Miguel Zenón Quartet, which has remained with the same membership for fifteen years – astounding stability in jazz. They play personalized jazz – their unique style, collectively created under Zenón’s direction, built on the foundation of their accessible musical communication.
The group’s unity was on display when they premiered the music from Sonero in a stunning residency at the Village Vanguard in March 2019. “Luis and Hans and Henry – we all have a specific connection to this music,” Zenón said. “There’s a connection to it that goes beyond the page. It’s a personal thing. Like Luis, for example, he’s a salsa head even more than I am. He grew up with this music. I’m sure he feels what I feel when we play the arrangements. He hears those songs and knows where the source is coming from.”
While the Maelo pieces included in Sonero are Zenón’s arrangements of other composers’ tunes, they’re so fully elaborated into large-scale works that they feel like his compositions. Listeners may recall his arrangement of Maelo’s signature Bobby-Capó-composed soliloquy, “Incomprendido,” which lit up the quartet’s groundbreaking Alma Adentro: The Puerto Rican Songbook (2011). This album correctly treated standards by Puerto Rico’s greatest famous composers as part of the jazz repertoire. Sonero brings a similar approach, featuring versions of tunes by some of the same canonical composers from the repertoire of Ismael Rivera.
Some of the selections on Sonero are essential tunes from Rivera’s repertoire: “Quítate de la Vía, Perico,” Rivera’s early hit with Cortijo, begins with an accelerating train rhythm; the upbeat feel of Bobby Capó’s “El Negro Bembón,” belies its lyric about the tragedy of a Black man murdered for having big lips; Catalino “Tite” Curet Alonso’s Black-is-beautiful anthem “Las Caras Lindas,” – one of Maelo’s signature tunes, covered by many artists; and “El Nazareno,” about his religious experience in the procession of the Black Christ in Portobelo, Panamá, where he was a regular pilgrim.
Others are less obvious choices – “Las Tumbas” (The Tombs), for example, with its lyrics about Rivera’s experience in prison; “Colobó,” about the pleasures of living in Loiza Aldea, Puerto Rico’s legendary Black town outside of San Juan where bomba thrives today; and “La Gata Montesa,” a bittersweet bolero-chá about a woman who’s a mountain lion and a “vampiress.”
When Miguel Zenón’s quartet gets to stretching the numbers out, Sonero is an entire evening of entertainment. Unheard but not unacknowledged, the lyrics float in the heads of the musicians as they channel the spirit of Ismael Rivera into their instrumental masterwork.

Miguel Zenón Interpreta la Música de “El Sonero Mayor”

“Él no era sólo uno más de los muchachos. Para mí él estaba más allá de eso”, dijo MIGUEL ZENÓN sobre Ismael (“Maelo”) Rivera (1931-1987), protagonista de su último proyecto, Sonero. “Él ejemplificó el más alto nivel de arte. Era como Bird, Mozart, Einstein, Ali: era ese tipo”.
Miguel Zenón es un músico de jazz de gran prestigio conocido por su enfoque único de la música y su excepcional habilidad con el saxofón alto. Es principalmente conocido por sus complejas armonías y su capacidad para infundir en su música la cultura de su tierra natal, Puerto Rico. Con cada nueva interpretación o composición, Zenón aporta una nueva perspectiva a su herencia puertorriqueña, combinando elementos tradicionales con su estilo compositivo. Su música es única y no puede confundirse con la de nadie más.
El duodécimo álbum de Miguel Zenón como líder, Sonero: La música de Ismael Rivera, es quizás el mejor hasta ahora. El disco rinde homenaje a un músico que ha sido una gran influencia para Zenón desde pequeño: Ismael Rivera, quien creció en Santurce, cerca de la casa de Zenón. Rivera, conocido cariñosamente como Maelo, sigue siendo un héroe popular en Puerto Rico incluso después de más de 30 años desde su muerte. Zenón dice: “Cuando la gente habla de él, hablan de él como se hablaría de una figura legendaria”. En Colombia, Venezuela y Panamá es tan popular como lo es en Puerto Rico, pero no es tan conocido en el resto del mundo. El principal objetivo de Zenón con este disco es hacer que la música de Maelo sea más accesible para todos.
La formación musical de Ismael Rivera se centró en la música folclórica afrorriqueña. Creció junto con el futuro director de banda Rafael Cortijo. Se convirtió en el vocalista principal de Cortijo y Su Combo, con quienes se convirtió en un nombre familiar, apareciendo regularmente en el diario de televisión puertorriqueño “El Show del Mediodía” en la década de 1950. Instruidos en los repertorios de bomba y plena por el patriarca Don Rafael Cepeda, los dos hombres encabezan un movimiento que convirtió esos ritmos en música de banda de baile contemporánea, principalmente al estilo cubano.
Rivera tenía un estilo de soneo o improvisación claramente puertorriqueño. La palabra proviene del son, el estilo de música cubano que es la forma madre de la salsa. El título del álbum, Sonero, significa el cantante principal que improvisa melodías y letras sobre el coro repetido. Es una de las formas más elevadas de actuación artística, que pide al intérprete que muestre erudición musical y textual mientras hace bailar a la gente. Rivera era conocido por sus fans como El Sonero Mayor, el sonero más grande.
Pero, dice Zenón, “Para mí, Sonero no significa sólo un improvisador. Ejemplifica una persona. Es alguien que encarna el género.
“Crecí en círculos de salsa cuando era niño”, continuó, “y cuando la gente hablaba de todos los grandes cantantes –Héctor Lavoe y Cheo Feliciano, Marvin Santiago, Chamaco Ramírez, gente así– siempre hablaban de Maelo de manera diferente. Rubén Blades habla de Maelo como un genio rítmico revolucionario”. Con experiencia en percusión, Rivera desarrolló un estilo único de canto que utilizaba frases de percusión vocal: ¡rucutúc, rucutúc, rucutúc, rucutác! — para completar las líneas líricas, generando un nuevo nivel de complejidad rítmica por parte del cantante.
“Poner frases encima de frases, como tres sobre cuatro, cosas tan avanzadas que como músico puedes decir, ‘vale, son cinco, luego cuatro, luego se cruza y se encuentra aquí’, pero estoy seguro de que No estaba pensando en eso”, dice Zenón. “Él simplemente estaba pensando en la forma en que lo sentía. Pero lo que sentía era tan avanzado y adelantado a su tiempo que resultaba trascendente. Muchos de los elementos que utilicé para escribir estos gráficos se inspiraron en lo que él hacía rítmicamente cuando improvisaba”.
“Me atrae la complejidad, pero en este caso, es complejidad sobre una base de folklore y simplemente determinación. Estaba todo ahí”, continúa. “Su timbre, su voz, cómo abordaba las letras como improvisador y su genio rítmico”.
Los álbumes de Zenón están concebidos como obras integrales en un grado extraordinario. Ha estado presentando nuevos proyectos de larga duración año tras año, y su cuarteto hipervirtuoso realiza complejas giras tocando en todo el mundo. En Sonero, el grupo captura el espíritu de Maelo, pero a través de su lente distintiva. El álbum tiene el sonido fácilmente identificable del Cuarteto Miguel Zenón, completamente desarrollado, que ha permanecido con la misma membresía durante quince años: una estabilidad asombrosa en el jazz. Tocan jazz personalizado: su estilo único, creado colectivamente bajo la dirección de Zenón, construido sobre la base de su comunicación musical accesible.
La unidad del grupo quedó de manifiesto cuando estrenaron la música de Sonero en una impresionante residencia en Village Vanguard en marzo de 2019. “Luis, Hans y Henry, todos tenemos una conexión específica con esta música”, dijo Zenón. “Existe una conexión que va más allá de la página. Es algo personal. Como Luis, por ejemplo, es un salsero incluso más que yo. Creció con esta música. Estoy seguro de que siente lo que yo siento cuando tocamos los arreglos. Él escucha esas canciones y sabe de dónde viene la fuente”.
Si bien las piezas de Maelo incluidas en Sonero son arreglos de Zenón de melodías de otros compositores, están tan elaboradas en obras de gran escala que se sienten como sus composiciones. Los oyentes tal vez recuerden su arreglo del soliloquio característico de Maelo compuesto por Bobby-Capó, “Incomprendido”, que iluminó el innovador Alma Adentro: The Puerto Rican Songbook (2011) del cuarteto. Este álbum trató correctamente los estándares de los compositores más famosos de Puerto Rico como parte del repertorio de jazz. Sonero aporta un enfoque similar, presentando versiones de melodías de algunos de los mismos compositores canónicos del repertorio de Ismael Rivera.
Algunas de las selecciones de Sonero son temas esenciales del repertorio de Rivera: “Quítate de la Vía, Perico”, el primer éxito de Rivera con Cortijo, comienza con un ritmo de tren acelerado; la sensación optimista de “El Negro Bembón” de Bobby Capó contradice su letra sobre la tragedia de un hombre negro asesinado por tener labios grandes; el himno Black-is-beautiful de Catalino “Tite” Curet Alonso, “Las Caras Lindas”, uno de los temas característicos de Maelo, versionado por muchos artistas; y “El Nazareno”, sobre su experiencia religiosa en la procesión del Cristo Negro en Portobelo, Panamá, donde era un peregrino habitual.
Otras son opciones menos obvias: “Las Tumbas”, por ejemplo, con su letra sobre la experiencia de Rivera en prisión; “Colobó”, sobre los placeres de vivir en Loiza Aldea, el legendario pueblo negro de Puerto Rico en las afueras de San Juan, donde la bomba prospera hoy; y “La Gata Montesa”, un bolero-chá agridulce sobre una mujer que es un puma y una “vampiro”.
Cuando el cuarteto de Miguel Zenón se pone a estirar los números, Sonero es toda una noche de entretenimiento. Inauditas pero no ignoradas, las letras flotan en la cabeza de los músicos mientras canalizan el espíritu de Ismael Rivera en su obra maestra instrumental.
About Miguel Zenón
Miguel Zenón is a highly acclaimed musician who has been nominated for multiple Grammy Awards and has received prestigious fellowships such as the Guggenheim and MacArthur awards. He is widely known for his ability to seamlessly blend innovation with tradition in his music. Zenón is recognized as one of the most influential saxophonists of his generation and has made significant contributions as a composer and conceptualist. His unique sound is a fusion of Latin American folkloric music and jazz. Zenón was born and raised in San Juan, Puerto Rico, and has performed and recorded with many renowned musicians such as Charlie Haden, Fred Hersch, Kenny Werner, Bobby Hutcherson, and Steve Coleman. Additionally, he is also a founding member of the SFJAZZ Collective.
Artist Website

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