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Honorary Boricua Pioneer James Reese Europe

JAMES REESE EUROPE is not a household name. Still, in the early 1900s, he was one of New York’s most prominent and successful African American bandleaders.
In 1910, Reese Europe organized the Clef Club (later the Tempo Club), a gathering place, union, and booking agency for African-American artists whom the American Federation of Musicians ignored. The Club made history when it performed Negro Music at Carnegie Hall to benefit the Colored Music Settlement School. In 1913, Europe’s orchestra was the first to make phonograph records for the Victor Talking Machine Company, and his syncopated sound preceded the jazz age.
Less known but equally important is Europe’s decision to participate in the Great War (WWI) and recruit Puerto Rican soldiers and musicians for the Fifteenth Regiment (Colored) of the New York National Guard, also known as the Harlem Hellfighters military band.
Soon after Europe enlisted, Commander William Hayward approached him about organizing “the best military band in the world.” According to Hayward, “He (Reese Europe) explained to me that there were a lot of excellent instrument musicians in Porto Rico. He had corresponded and found out about it.”
Because of Jim Crow Laws, which legalized segregation in the States, Reese Europe had difficulty recruiting African-American musicians with formal training. At the time, with rare exceptions, Black musicians received musical training through the Army, orphanages, and other publicly supported bands, and access to decent instruments and funding was limited. Also, the Jone -Shafroth Act – also known as the Jones Act of Puerto Rico, granted U.S. citizenship to anyone born on the island on or before April 25, 1898. As a result, Europe concluded in Puerto Rico that he could obtain recruits and musicians eligible for the draft.
Later, Europe requested and received permission to expand the band size from 28 to 44 musicians. Also, in addition to forming a successful military band, he sought to gain support for the National Negro Orchestra, which he planned to lead after the war.
Reese Europe arrived in San Juan on May 2. 1917. During the voyage, he received word that the 15th Regiment had been ordered to Camp Peekskill for field exercises and rifle practice and was ordered to return quickly. In total, Europe spent three days in San Juan and, according to Reid Badger, returned with 13 recruits, “including former members of Manuel Tizol’s municipal band, four performers with the Jolly Boys and several ‘scions of illustrious musical families.'”


Sixto Nieves Benitez – Tuba
José Froilán Jiménez – Euphonium
Nicolás (Nicolás) Vázquez – Euphonium
Arturo B. Ayala – Clarinet
Gregorio Felix Delgado – Clarinet
Antonio Gonzalez Carcel – Clarinet
Pablo Fuentes Mas – Bassoon
Rafael I. Duchesne Mondríguez – Band Sergeant, Clarinet
Eleuterio (Elenterio) Meléndez – Mellophone
Jose Rivera Rosa – Tuba
Genaro (Janero) Torres – Clarinet
Seferino (Severino) Hernández – Saxophone
Eligio (Elige) Rios – Clarinet
Rafael Hernández – Band Sergeant, Trombone
Jesus Hernández – Clarinet
Cruz, Leonard – Trumpet
Santiago Sánchez y Colón – Clarinet
Given that Europe was not fluent in Spanish, nor familiar with the island and its musicians, it is logical to assume he had assistance. Over the years, historians and writers have speculated about the “Puerto Rican Connection.” There are theories but no definitive proof.
According to Donald Thompson and Martha Moreno de Schwartz, “It is clear that the effective recruiting of musicians had already taken place in Puerto Rico, and in fact (Noble) Sissle speaks of Europe using a prepared list and having to rush back with men he had not had the time to pick. The pre-selection of candidates might have been carried out by Manuel Tizol, conductor of the San Juan Municipal Band and an orchestra contractor already known in New York City.”


Author and educator Basilio Serrano theorizes: “The New Amsterdam Music Association (NAMA) awarded the Puerto Rican tubist and bassist Rafael (Ralph) Escudero a scholarship to study in New York (1912). Escudero was active with NAMA and played in Europe’s Clef Club Orchestra. Through Escudero, Europe might have learned about the prowess of Puerto Rican musicians.”


In 1917, agents for the Victor Talking Machine Company stopped in San Juan as part of a recording tour of South America and the Caribbean. Several numbers of Manuel Tizol’s band and an orchestra led by Rafael Hernández ended up on Victor’s acetates. Since Europe also recorded for Victor, it’s possible that he learned about Tizol and Hernández through the company grapevine.
Theories abound, but the “Puerto Rican Connection” still remains a mystery.
The New York Fifteenth was attached to the French Army on the front lines. It became the 369th Regiment band, which toured France and performed military music and standard band repertory for ceremonial duties, visiting dignitaries, and concerts for the French and American troops. But what garnered the most praise was the band’s ability to improvise and swing.
Basilio Serrano states, “Some music historians have written that the 369th Regiment band introduced jazz to France and the rest of Europe during World War I. However, others would posit that the syncopated music that the 369th introduced may better be described as a hybrid evolving from ragtime to early jazz. It is important to note because it implies that Puerto Rican participation influenced jazz from its early period.”
The Regiment spent fifteen months at the front, distinguished themselves in battle, and received the Croix de Guerre, France’s highest honor. After his return home in February 1919, Reese Europe stated, “I have come from France more firmly convinced than ever that Negros should write Negro music. We have our racial feeling, and if we try to copy whites, we will make bad copies. We won France by playing music that was ours and not a pale imitation of others, and if we are to develop in America, we must develop along our lines.”


Shortly after the war, Europe’s plans to tour the nation with the National Negro Orchestra were cut short when he was murdered by a disgruntled band member (1919).
Fortunately, we have the Pathé recordings (1919), which document the music of the 369th Hellfighters Band, and the liner notes, which indicate that the Puerto Ricans participated in the sessions.
After Europe’s death, the Puerto Rican contingent was disbursed. Some returned to the island; others performed with prominent jazz bands, including the Fletcher Henderson Orchestra, Louis Armstrong, C. Luckyeth (Lucky) Roberts, Sidney Bechet, The Southern Syncopated Orchestra, and the Noble Sissle Orchestra.
Without question, the most famous Puerto Rican recruit is the multi-instrumentalist and prolific composer Rafael Hernández. After the war, he joined stride pianist C. Luckeyeth Roberts’ Band and started a record company with his sister Victoria. Also, he formed the Trío Borinquen and participated in numerous recording sessions. During the 1930s, Hernández lived in Mexico and briefly visited and performed in Havana. Fondly remembered as “El Jibarito,” his compositions are revered throughout Latin America and played worldwide.
Author Ned Sublette sums up the “bicultural sophistication” of Puerto Ricans: “As soon as Puerto Ricans were Americans, they were helping transform the music. Since 1917, there has been no African American music in New York, which Puerto Ricans don’t figure. They have been a natural part of jazz in New York since cats took improvised solos. As the ‘Latin jazz’ hybrid developed, they provided critical links between the African American and Cuban styles because they were the ones who understood them both. They made them their own – in their way. The unique bicultural sophistication of the Puerto Rican is a broad topic – but it can’t be left unmentioned in talking about the development of the music in New York.”
Except for authors such as Ruth Glasser, Basilio Serrano, Donald Thompson, and Martha Moreno de Schwartz, the Puerto Rican contingent has yet to receive the recognition it deserves. Nevertheless, James Reese Europe’s decision to recruit Puerto Rican musicians, unite “brothers of color,” and spread the “jazz germ” throughout Europe qualifies him as an Honorary Boricua Pioneer.
Source: Rediscovering Black History
JAMES REESE EUROPE no es un nombre muy conocido, pero a principios del siglo XX era uno de los directores de orquesta afroamericanos más destacados de Nueva York.
En 1910, Reese Europe organizó el Clef Club (más tarde Tempo Club), un lugar de reunión, sindicato y agencia de contratación para artistas afroamericanos a quienes la Federación Estadounidense de Músicos ignoraba. El Club hizo historia cuando interpretó Música Negra en el Carnegie Hall en beneficio de la Coloured Music Settlement School. En 1913, la orquesta europea fue la primera en fabricar discos fonográficos para la Victor Talking Machine Company. Su sonido sincopado precedió a la era del jazz.
Menos conocida pero igualmente importante es la decisión de Europa de participar en la Gran Guerra (Primera Guerra Mundial) y reclutar soldados y músicos puertorriqueños para la banda militar del Decimoquinto Regimiento (de color) de la Guardia Nacional de Nueva York (también conocida como Harlem Hellfighters).


Poco después de que Europa se alistara, el comandante William Hayward se le acercó para proponerle organizar “la mejor banda militar del mundo”. Según Hayward, “Él (Reese Europe) me explicó que había muchos músicos de instrumentos excelentes en Puerto Rico. Él mantuvo correspondencia y se enteró”.
Debido a las leyes Jim Crow, que legalizaron la segregación en los Estados Unidos, Reese Europe tuvo dificultades para reclutar músicos afroamericanos con formación formal. En ese momento, con raras excepciones, los músicos negros recibían formación musical a través del ejército, orfanatos y otras bandas con apoyo público, y el acceso a instrumentos decentes y a financiación era limitado.
Europa solicitó y recibió permiso para ampliar el tamaño de la banda de 28 a 44 músicos. Además de formar una exitosa banda militar, buscó conseguir apoyo para la Orquesta Nacional Negra, que planeaba dirigir después de la guerra.
Asimismo, la Ley Jone -Shafroth -también conocida como Ley Jones de Puerto Rico- otorgaba la ciudadanía estadounidense a cualquier persona nacida en la isla en o antes del 25 de abril de 1898. Como resultado, Europa concluyó en Puerto Rico que podía obtener reclutas y Músicos elegibles para el draft.
Reese Europe llegó a San Juan el 2 de mayo de 1917. Durante el viaje, recibió noticia de que se había ordenado al 15.º Regimiento que se dirigiera al Campamento Peekskill para realizar ejercicios de campo y prácticas de tiro y que se le ordenó regresar rápidamente. En total, Europa pasó tres días en San Juan. Según el biógrafo Reid Badger, Reese Europe regresó con 13 reclutas, “incluidos ex miembros de la banda municipal de Manuel Tizol, cuatro intérpretes de los Jolly Boys y varios ‘descendientes de ilustres familias musicales'”.


Sixto Nieves Benítez – Tuba
José Froilán Jiménez (Jiménez) – Bombardino
Nicolás (Nicholas) Vázquez – Bombardino
Arturo B. Ayala – Clarinete
Gregorio Félix Delgado – Clarinete
Antonio González Cárcel – Clarinete
Pablo Fuentes Mas – Fagot
Rafael I. Duchesne Mondriguez – Sargento de Banda, Clarinete
Eleuterio (Elenterio) Meléndez – Mellophone
José Rivera Rosa – Tuba
Genaro (Janero) Torres – Clarinete
Seferino (Severino) Hernández – Saxofón
Eligio (Elige) Ríos – Clarinete
Rafael Hernández – Sargento de Banda, Trombón
Jesús Hernández – Clarinete
Cruz, Leonard – Trompeta
Santiago Sánchez y Colón – Clarinete
Dado que Europa necesitaba hablar español con mayor fluidez y estar familiarizada con la isla o sus músicos, es lógico suponer que contó con ayuda. A lo largo de los años, historiadores y escritores han especulado sobre la “conexión puertorriqueña”, pero hasta la fecha no hay pruebas sustanciales.


Según Donald Thompson y Martha Moreno de Schwartz, “Está claro que el reclutamiento efectivo de músicos ya se había dado en Puerto Rico, y de hecho (Noble) Sissle habla de Europa usando una lista preparada y teniendo que regresar corriendo con hombres que “No había tenido tiempo de escoger. La preselección de candidatos pudo haberla realizado Manuel Tizol, director de la Banda Municipal de San Juan y contratista de orquesta ya conocido en la ciudad de Nueva York.”


El autor y educador Basilio Serrano teoriza: “La New Amsterdam Music Association (NAMA) otorgó al tubista y bajista Rafael (Ralph) Escudero una beca para estudiar en Nueva York (1912). Escudero estuvo activo en NAMA y tocó en la Orquesta Clef Club de Europa. A través de Escudero, Europa conoció las proezas de los músicos puertorriqueños.”


En 1917, agentes de Victor Talking Machine Company hicieron escala en San Juan como parte de una gira de grabación por Sudamérica y el Caribe. En los acetatos de Víctor acabaron varios temas de la banda de Manuel Tizol y de una orquesta dirigida por Rafael Hernández. Dado que Europa también grabó para Víctor, es posible que haya conocido a Tizol y Hernández a través de los rumores de la compañía.


Otra fuente afirma que la Orquesta de la Sociedad Sincopada de Europa, que acompañaba al equipo de baile de Irene y Vernon Castle, estaba compuesta por “músicos negros y puertorriqueños”.
Las teorías abundan, pero la “conexión puertorriqueña” sigue siendo un misterio.
El Decimoquinto de Nueva York estaba adscrito al ejército francés en el frente. Se convirtió en la banda del 369.º Regimiento, que realizó una gira por Francia e interpretó música militar y repertorio de banda estándar para deberes ceremoniales, visitas de dignatarios y conciertos para las tropas francesas y estadounidenses. Pero lo que obtuvo más elogios fue la capacidad de la banda para improvisar y hacer swing.
Basilio Serrano afirma: “Algunos historiadores de la música han escrito que la banda del 369.º Regimiento introdujo el jazz en Francia y el resto de Europa durante la Primera Guerra Mundial. Sin embargo, otros postularían que la música sincopada que introdujo el 369.º puede describirse mejor como un híbrido en evolución. desde el ragtime hasta el jazz temprano. Es importante señalarlo porque implica que la participación puertorriqueña influyó en el jazz desde sus inicios.”
El Regimiento pasó quince meses en el frente, se distinguió en batalla y recibió la Croix de Guerre, el más alto honor de Francia. Después de su regreso a casa en febrero de 1919, Europa declaró: “Vengo de Francia más firmemente convencido que nunca de que los negros deberían escribir música negra. Tenemos nuestro sentimiento racial, y si intentamos copiar a los blancos, haremos malas copias… … Ganamos Francia tocando música que era nuestra y no una pálida imitación de otras, y si queremos desarrollarnos en Estados Unidos, debemos hacerlo según nuestras líneas”.


Poco después de la guerra, los planes de Europa de realizar una gira por el país con la Orquesta Nacional Negra se vieron truncados cuando fue asesinado por un miembro descontento de la banda (1919).
Afortunadamente, tenemos las grabaciones de Pathé (1919), que documentan la música de la 369th Hellfighters Band, y las notas, que indican que los puertorriqueños participaron en las sesiones.
Tras la muerte de Europa, se desembolsó el contingente puertorriqueño. Algunos regresaron a la isla; otros actuaron con destacadas bandas de jazz, incluida la Fletcher Henderson Orchestra, Louis Armstrong, C. Luckyeth (Lucky) Roberts, Sidney Bechet, The Southern Syncopated Orchestra y la Noble Sissle Orchestra.
Sin lugar a dudas, el recluta puertorriqueño más famoso es el multiinstrumentista y prolífico compositor Rafael Hernández. Después de la guerra, se unió a la banda del pianista C. Luckeyeth Roberts y fundó una compañía discográfica con su hermana Victoria. Asimismo, formó el Trío Borinquen y participó de numerosas sesiones de grabación. Durante la década de 1930 vivió en México y visitó y actuó brevemente en La Habana. Hernández es recordado con cariño como “El Jibarito”. Sus composiciones son veneradas en toda América Latina y reproducidas en todo el mundo.
El autor Ned Sublette resume la “sofisticación bicultural” de los puertorriqueños: “Tan pronto como los puertorriqueños se convirtieron en estadounidenses, ayudaron a transformar la música. Desde 1917, no ha habido música afroamericana en Nueva York, cosa que los puertorriqueños no Figura. Han sido una parte natural del jazz en Nueva York desde que los gatos tomaron solos improvisados. A medida que se desarrolló el híbrido del ‘jazz latino’, proporcionaron vínculos críticos entre los estilos afroamericano y cubano porque fueron ellos quienes los entendieron a ambos. los hizo suyos, a su manera. La sofisticación bicultural única del puertorriqueño es un tema amplio, pero no puede dejarse de mencionar al hablar sobre el desarrollo de la música en Nueva York.”

Salvo autores como Ruth Glasser, Basilio Serrano, Donald Thompson y Martha Moreno de Schwartz, el contingente puertorriqueño aún no ha recibido el reconocimiento que merece. Sin embargo, la decisión de James Reese Europe de reclutar músicos puertorriqueños, unir a los “hermanos de color” y difundir el “germen del jazz” por toda Europa lo califica como Pionero Boricua Honorario.


Badger, Reid – A Life in Ragtime; A Biography of James Reese Europe (Oxford University Press, 1995)
Glasser Ruth – My Music is My Flag; Puerto Rican Musicians and Their New York Communities 1917-1940 (the University of California Press, 1995
Peña, Thomas – Interview with Basilio Serrano (www.jazzdelapena.com)
Peress, Maurice (2004). Dvořák to Duke Ellington. New York: Oxford University Press
Rediscovering Black History – Featured Photo
Serrano, Basilio – Puerto Rican Pioneers in Jazz; Bomba Beats to Latin Jazz 1900-1939 (iUniverse,2015)
Sublette, Ned – Cuba, and its Music; From the First Drums to the Mambo (Chicago Review Press, 2004)
Thompson, Donald and Martha Moreno de Schwartz – James Reese Europe’s Hellfighters Band and the Puerto Rican Connection (Parcha Press, 2008)



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