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“El Rey Del Ritmo” Celebrates his 100th Birthday!

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WILLIE ROSARIO, a renowned timbalero, composer, bandleader, and producer, along with alums Gilberto Santa Rosa and Tony Vega, will celebrate his 100th Birthday at The Coliseo in San Juan, Puerto Rico on April 27, 2024.
Recently, Rosario appeared on singer, songwriter, and producer Norberto Vélez’s popular show, “Sesiones de La Loma” (Episode 44 via YouTube), where he performed selections from his greatest hits. When asked about the secret to aging gracefully, Rosario humbly replied, “I am here by the grace of God.”
Willie Rosario, originally Fernando Luis Marín, was raised in a financially struggling family. When he was six years old, his parents noticed his musical talents and decided to enroll him in guitar and saxophone lessons. However, Willie’s true passion was playing the conga.
In 1946, Rosario formed Coamex, but at 17, his family moved to New York City’s Spanish Harlem. This relocation allowed him to showcase his conga-playing skills to numerous orchestras.
After finishing high school, Rosario decided to pursue a career in journalism and public relations. One day, he attended a performance by the famous musician Tito Puente at the Palladium Ballroom in New York and was deeply impressed by Puente’s talent and showmanship. At the age of 22, Rosario started taking classes with percussionist Henry Adler to improve his percussion skills and transform his passion for music into a career.
In 1959, Rosario formed his first band, which performed at Club Caborrojeño in New York for three years. When not playing, he worked as a disc jockey for Spanish-speaking radio station WADO (1280 AM) in New York.
In 1962, Rosario signed a contract with Alegre Record Label. Shortly after, he and his band toured several countries including Venezuela, Panama, Colombia, Mexico, Curaçao, the U.S. Virgin Islands, and the United States. Later, he and Puerto Rican bassist Bobby Valentín jointly launched the Tropicana Club in New York City.
In 1968, Rosario released an album called “Two Too Much.” During this time, he searched for ways to distinguish his orchestra from others. Initially, he thought of adding a trombone to the front line but soon realized that many other orchestras were doing the same. He also considered combining a flute, a violin, and four trumpets.
Rosario and Bobby Valentín visited the Blue Note jazz club in New York City one evening. There, they saw Gerry Mulligan, an American jazz saxophonist, clarinetist, composer, and arranger, perform. As they listened, Rosario had an intuitive realization that the baritone saxophone was the perfect instrument to add a unique sound to his orchestra. Rosario was not only right but he was also the first to use the baritone sax in a salsa band or orchestra. Today, the baritone sax is commonly used in salsa music.
Some of Rosario’s most famous compositions include “De Barrio Obrero a la Quince,” “El Timbal de Carlitos,” “Mi Amigo el Payaso,” “El Revendon,” “Lluvia,” and “Cuando No Hay Cariño.” He also composed the jazz tunes “Flip, flop,” “Stop and Go,” and “My Favorite Thing.”
Rosario’s orchestra was a finishing school for singers such as Frankie Figueroa, Chamaco Rivera, Yayo El Indio, Adalberto Santiago, Jose Junior Toledo, Bobby Concepción, Guillo Rivera, Justo Betancourt, Santos Colón, Pupi Cantor Torres, Josue Rosado, Gilberto Santa Rosa, and Tony Vega.
Rosario has received numerous awards and accolades throughout his career. One notable achievement was receiving a Grammy Award nomination in 1987 for his song “Nueva Cosecha” (New Harvest). He was also presented with numerous Gold and Platinum Records, the Golden Agueybana Award, ACE, Diplo, and Paoli Awards. In 2000, the Puerto Rican Senate paid tribute to Rosario, recognizing his 40-year contribution to the music industry. Additionally, in 2002, he was inducted into The International Latin Music Hall of Fame for his exceptional work in the industry.
Between 1963 and 2016, Rosario released approximately 31 recordings as a leader. He also appears on numerous recordings and compilations as a leader and sideman.
What is Willy Rosario’s secret for a long and fruitful life? The maestro’s son, Willito, said, “He has never abused fame. He has always been a simple man, exquisite and educated but straightforward. He said that life’s most important thing is happiness. And he has done what makes him happy. As Frank Sinatra says, he did it ‘his way.'”
“My accomplishment?” says Rosario. “I have done musically what I wanted. I have a family like no other: a wife with whom I have been married for over sixty years, excellent children, and lovely grandchildren. What more can I ask for? God has been very good to me!”
If you reside in Puerto Rico on or around April 27, I highly recommend attending this historic, once-in-a-lifetime event. If you would like more information and tickets, please click HERE.
To learn more about Willie Rosario, the man, and his music, I highly recommend Roberto Téllez Moreno’s authorized biography, “Willie Rosario, El Rey De Ritmo” (Unos y Otros Ediciones, Spanish Edition, 2019).

“El Rey Del Ritmo” celebra su cumpleaños número 100!

WILLIE ROSARIO, un reconocido timbalero, compositor, director de banda y productor, junto con los exalumnos Gilberto Santa Rosa y Tony Vega, celebrarán su cumpleaños número 100 en el Coliseo de San Juan, Puerto Rico, el 27 de abril de 2024.
Recientemente, Rosario apareció en el popular programa del cantante, compositor y productor Norberto Vélez, “Sesiones de La Loma” (Episodio 44 vía YouTube), donde interpretó selecciones de sus grandes éxitos. Cuando se le preguntó sobre el secreto para envejecer con gracia, Rosario respondió humildemente: “Estoy aquí por la gracia de Dios”.
Willie Rosario, originalmente Fernando Luis Marín, se crió en una familia con dificultades económicas. Cuando tenía seis años, sus padres notaron su talento musical y decidieron inscribirlo en lecciones de guitarra y saxofón. Sin embargo, la verdadera pasión de Willie era tocar la conga.
En 1946, Rosario formó Coamex, pero a los 17 años, su familia se mudó al Harlem español de la ciudad de Nueva York. Esta reubicación le permitió mostrar sus habilidades para tocar la conga ante numerosas orquestas.
Después de terminar la secundaria, Rosario decidió seguir la carrera de periodismo y relaciones públicas. Un día, asistió a una actuación del famoso músico Tito Puente en el Palladium Ballroom de Nueva York y quedó profundamente impresionado por el talento y el talento para el espectáculo de Puente. A los 22 años, Rosario comenzó a tomar clases con el percusionista Henry Adler para mejorar sus habilidades de percusión y transformar su pasión por la música en una carrera.
En 1959, Rosario formó su primera banda, que se presentó en el Club Caborrojeño de Nueva York durante tres años. Cuando no tocaba, trabajaba como disc jockey para la estación de radio de habla hispana WADO (1280 AM) en Nueva York.
En 1962, Rosario firmó contrato con el Sello Discográfico Alegre. Poco después, él y su banda realizaron una gira por varios países, entre ellos Venezuela, Panamá, Colombia, México, Curazao, las Islas Vírgenes de Estados Unidos y Estados Unidos. Posteriormente, él y el bajista puertorriqueño Bobby Valentín lanzaron conjuntamente el Tropicana Club en la ciudad de Nueva York.
En 1968, Rosario lanzó un álbum llamado “Two Too Much”. Durante este tiempo, buscó formas de distinguir su orquesta de las demás. Al principio pensó en añadir un trombón a la primera línea, pero pronto se dio cuenta de que muchas otras orquestas estaban haciendo lo mismo. También consideró combinar una flauta, un violín y cuatro trompetas.
Rosario y Bobby Valentín visitaron una noche el club de jazz Blue Note en la ciudad de Nueva York. Allí vieron actuar a Gerry Mulligan, un saxofonista, clarinetista, compositor y arreglista de jazz estadounidense. Mientras escuchaban, Rosario se dio cuenta intuitivamente de que el saxofón barítono era el instrumento perfecto para agregar un sonido único a su orquesta. Rosario no sólo tenía razón sino que además fue el primero en utilizar el saxo barítono en una banda u orquesta de salsa. Hoy en día, el saxo barítono se utiliza habitualmente en la música salsa.
Algunas de las composiciones más famosas de Rosario incluyen “De Barrio Obrero a la Quince”, “El Timbal de Carlitos”, “Mi Amigo el Payaso”, “El Revendon”, “Lluvia” y “Cuando No Hay Cariño”. También compuso los temas de jazz “Flip, flop”, “Stop and Go” y “My Favourite Thing”.
La orquesta de Rosario fue escuela de perfeccionamiento para cantantes como Frankie Figueroa, Chamaco Rivera, Yayo El Indio, Adalberto Santiago, José Junior Toledo, Bobby Concepción, Guillo Rivera, Justo Betancourt, Santos Colón, Pupi Cantor Torres, Josue Rosado, Gilberto Santa Rosa, y Tony Vega.
Rosario ha recibido numerosos premios y reconocimientos a lo largo de su carrera. Un logro notable fue recibir una nominación al premio Grammy en 1987 por su canción “Nueva Cosecha”. También recibió numerosos Discos de Oro y Platino, el Premio Golden Agueybana, los premios ACE, Diplo y Paoli. En el año 2000, el Senado de Puerto Rico rindió homenaje a Rosario, reconociendo sus 40 años de contribución a la industria musical. Además, en 2002, fue incluido en el Salón Internacional de la Fama de la Música Latina por su trabajo excepcional en la industria.
Entre 1963 y 2016, Rosario lanzó aproximadamente 31 grabaciones como líder. También aparece en numerosas grabaciones y compilaciones como líder y acompañante.
¿Cuál es el secreto de Willy Rosario para una vida larga y fructífera? El hijo del maestro, Willito, afirmó: “Nunca ha abusado de la fama. Siempre ha sido un hombre sencillo, exquisito y educado pero directo. Decía que lo más importante de la vida es la felicidad. Y ha hecho lo que le hace feliz. Como dice Frank Sinatra dice que lo hizo ‘a su manera'”.
“¿Mi logro?” dice Rosario. “He hecho musicalmente lo que quería. Tengo una familia como ninguna otra: una esposa con la que estoy casado desde hace más de sesenta años, excelentes hijos y unos nietos encantadores. ¿Qué más puedo pedir? Dios ha sido muy bueno con ¡a mí!”
Si reside en Puerto Rico el 27 de abril o alrededor de esa fecha, le recomiendo encarecidamente asistir a este evento histórico y único en la vida. Si deseas obtener más información y entradas, haz clic AQUÍ.
Para conocer más sobre Willie Rosario, el hombre y su música, recomiendo ampliamente la biografía autorizada de Roberto Téllez Moreno, “Willie Rosario, El Rey De Ritmo” (Unos y Otros Ediciones, Edición en español, 2019).
Willie Rosario Photo by Gerald López Cepero
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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