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Bomberos and Pleneros: Don Rafael Cepeda, “Patriarch of the Bomba”

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RAFAEL CEPEDA ATILES was a prolific musician, composer, leader, ambassador and widely considered the “Patriarch of the Bomba.”

He was born on July 10, 1910, on the Carolina ranch in the Puerta de Tierra neighborhood of San Juan, Puerto Rico, to Leonor Atiles del Valle, a native of San Juan, and Modesto Cepeda of Santurce. As Cepeda says, he was born while his mother was in the middle of a Bomba dance.
Don Rafael attended primary and secondary studies at the San Agustin College of Puerta de Tierra. Initially, he worked in various occupations, including baseball and boxing. He was a maintenance worker and carpenter, but his calling was the drum and music he inherited from his great-grandfather Marcelo Cepeda Chavier. His father and wives were also skilled Bomberos, Pleneros, and Dancers.
In 1932, he married Doña Caridad Brenes, a native of the municipality of Humacao and a dancer and designer of traditional costumes. They established a home in the Melillas de Santurce neighborhood and gave birth to twelve children: Rafael Jr., Orlando, and Luis Daniel – deceased today. Also, Modesto, Lucia, Carlos, Petra, Mario, Daniel, Roberto, Inocencia, and Jesús. All are exponents of Afro-Puerto Rican music and have dedicated their lives to keeping the tradition alive.
In 1940, Don Cepeda formed the group “Grupo ABC” with several friends and appeared on the “Tribuna del Arte” radio program hosted by Rafael Quiñones Vidal.
In 1953, he organized “El Conjunto Trapiche,” which became “La Familia Cepeda.” Also, he was a member of “The Knights of the Bomba.”
In 1956, Don Rafael participated in Franciso Arrivi’s play “Vejigantes” (by Francisco Arriví). Also, he appeared in various hotels in and around San Juan, including The Normandie, San Gerónimo Hilton, and The Caribe Hilton.
The group also appeared in several films, including “Carnivals of the Caribbean” (1961), “Felicia” (1963), “While Puerto Rico Sleeps” (1964), “Experience in Puerto Rico,” and “Caña Brava,” with the participation of the Dominican Roxana Bellini and Fernando Casado; the Mexican Javier Solís and Puerto Rican Braulio Castillo. Don Rafael also participated in Manuel Jiménez “Canario’s” ensemble (1966).
Don Rafael composed roughly 500-600 compositions, appearing on commercial recordings and gaining widespread international popularity. Also, he recorded several albums, including “Don Rafael Cepeda Patriarca de la Bomba” and “That’s the Plena.”
In 1973, members of the Cepeda family, which included his children, formed the “Ballet Folklorico de la Familia Cepeda” (The Folkloric Ballet of the Cepeda Family). The group gained international fame and participated in the 1975 film “Mi Aventura en Puerto Rico” (My Adventure in Puerto Rico). Also, the group became a Puerto Rican institution and performed in the United States, South and Central America, Europe, and Asia. There is no town in Puerto Rico where they have not performed their music and dance.
Don Rafael Cepeda transitioned on July 21, 1996, shortly before the Legislature of Puerto Rico assigned him a pension in recognition of his legacy. His wife, Caridad, died on February 25, 1994. They are buried in the Cemetery of Villas Palmeras in San Juan.
In recognition of his contributions to Afro-Puerto Rican culture, the Government of Puerto Rico officially named Don Rafael “The Patriarch of the Bomba and Plena.” Also, in 1986, the Institute of Puerto Rican Culture produced the documentary film, “Don Rafael Cepeda: Patriarch of the Bomba y la Plena.”
Among the many awards and recognitions awarded to Cepeda are the National Heritage Fellowship Award (1983) from the National Endowment for the Arts of the Smithsonian Institution and a certificate of recognition from President Ronald Reagan.
Don Rafael Cepeda’s legacy lives on through various institutions, including the Cultural Folkloric Foundation of Rafael Cepeda. Additionally, The Institute of Puerto Rican Culture sponsors The Rafael Cepeda Festival of Bomba and Plena, which is celebrated annually in San Juan.
Don Rafael Cepeda – Patriarca de la Bomba
RAFAEL CEPEDA ATILES fue un prolífico músico, compositor, líder, embajador, “Patriarca de la Bomba” y afropuertorriqueño guardián de la llama.
Nació el 10 de julio de 1910 en el rancho Carolina del barrio Puerta de Tierra de San Juan, Puerto Rico, hijo de Leonor Atiles del Valle, natural de San Juan, y Modesto Cepeda de Santurce. Como dice Cepeda, nació mientras su madre estaba en medio de un baile de Bomba.
Don Rafael cursó estudios primarios y secundarios en el Colegio San Agustín de Puerta de Tierra. Inicialmente, trabajó en diversas ocupaciones, incluidas el béisbol y el boxeo. Fue obrero de mantenimiento y carpintero, pero su vocación fue el tambor y la música que heredó de su bisabuelo Marcelo Cepeda Chavier. Su padre y sus esposas también eran hábiles Bomberos, Pleneros y Bailarines.
En 1932 se casó con Doña Caridad Brenes, natural del municipio de Humacao y bailarina y diseñadora de trajes tradicionales. Establecieron un hogar en la colonia Melillas de Santurce y dieron a luz a doce hijos: Rafael Jr., Orlando y Luis Daniel – hoy fallecido. Además, Modesto, Lucía, Carlos, Petra, Mario, Daniel, Roberto, Inocencia y Jesús. Todos son exponentes de la música afropuertorriqueña y han dedicado su vida a mantener viva la tradición.
En 1940, Don Cepeda formó el grupo “Grupo ABC” con varios amigos y apareció en el programa de radio “Tribuna del Arte” conducido por Rafael Quiñones Vidal.
En 1953 organizó “El Conjunto Trapiche”, que se convirtió en “La Familia Cepeda”. Además, fue integrante de “Los Caballeros de la Bomba”.
En 1956, Don Rafael participó en la obra de teatro “Vejigantes” de Franciso Arriví (de Francisco Arriví). Además, apareció en varios hoteles en San Juan y sus alrededores, incluidos The Normandie, San Gerónimo Hilton y The Caribe Hilton.
El grupo también apareció en varias películas, entre ellas “Carnavales del Caribe” (1961), “Felicia” (1963), “Mientras Puerto Rico duerme” (1964), “Experiencia en Puerto Rico” y “Caña Brava”, con la participación de los dominicanos Roxana Bellini y Fernando Casado; el mexicano Javier Solís y el puertorriqueño Braulio Castillo. Don Rafael también participó en el conjunto de Manuel Jiménez “Canario” (1966).
Don Rafael compuso aproximadamente entre 500 y 600 composiciones, apareciendo en grabaciones comerciales y ganando gran popularidad internacional. Asimismo, grabó varios discos, entre ellos “Don Rafael Cepeda Patriarca de la Bomba” y “Esa es la Plena”.
En 1973, miembros de la familia Cepeda, entre los que se encontraban sus hijos, formaron el “Ballet Folklórico de la Familia Cepeda”. El grupo ganó fama internacional y participó en la película de 1975 “Mi Aventura en Puerto Rico”. Además, el grupo se convirtió en una institución puertorriqueña y actuó en Estados Unidos, América del Sur y Central, Europa y Asia. No hay pueblo en Puerto Rico donde no hayan presentado su música y baile.
Don Rafael Cepeda hizo su transición el 21 de julio de 1996, poco antes de que la Legislatura de Puerto Rico le asignara una pensión en reconocimiento a su legado. Su esposa, Caridad, falleció el 25 de febrero de 1994. Están enterrados en el Cementerio de Villas Palmeras de San Juan.
En reconocimiento a sus contribuciones a la cultura afropuertorriqueña, el Gobierno de Puerto Rico nombró oficialmente a Don Rafael “El Patriarca de la Bomba y la Plena”. Asimismo, en 1986, el Instituto de Cultura Puertorriqueña produjo el documental “Don Rafael Cepeda: Patriarca de la Bomba y la Plena”.
Entre los muchos premios y reconocimientos otorgados a Cepeda se encuentran el National Heritage Fellowship Award (1983) del National Endowment for the Arts del Smithsonian Institution y un certificado de reconocimiento del presidente Ronald Reagan.
El legado de Don Rafael Cepeda sobrevive a través de instituciones como la Fundación Cultural Folklórica de Rafael Cepeda. Además, el Festival Rafael Cepeda de Bomba y Plena es patrocinado por el Instituto de Cultura Puertorriqueña y se celebra anualmente en San Juan.

SOURCES
Wikipedia.org,
Entrevista a Rafael Cepeda por Gustavo Batista, Kentake Page,
National Endowment of the Arts website.
FEATURED PHOTO: Don Rafael Cepeda and Doña Caridad Brenes. Source: Old Images of Puerto Rico (Facebook)

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