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Sangre Nueva: Cuatrista Fabiola Méndez Celebrates her Afro-Puerto Rican Roots

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Fabiola Mari Méndez, who should not be confused with cuatrista Fabiola Muñoz Ortiz, was teased by kids for embracing the Puerto Rican cuatro when she was a child. They considered it “lame” and only for “viejitos” (elders). However, Méndez was inspired by her father, a cuatrista, and her mother, a guiro player and percussionist. She knew in her heart that the cuatro was a part of her.
At 24, the cuatrista vocalist from Caguas has achieved a significant milestone of becoming the first Afro-Puerto Rican woman to graduate from the Berklee College of Music while studying the cuatro. While at Berklee, she received guidance from guitar players and other instrumentalists who helped her understand the cuatro as a harmonic instrument. Her experience inspired her to apply jazz techniques in the cuatro, resulting in a unique and innovative musical style.
Listeners can listen to the debut album of Méndez, titled “Al Otro Lado del Charco” (The Other Side of the Pond). The title track combines jazz harmony, improvisation, odd-time signatures, and beats. The lyrics of the song describe her musical journey and evolution. According to Méndez, “Life in the United States is tough, but I’ve grown so much since coming to this side of the pond.”
The cuatro, a stringed instrument similar to a guitar, was first created in the 18th century by Jibaros, peasants living in the island’s central mountainous region. The cuatro was an essential part of their daily life, and it was played at wakes, harvest festivals, and political rallies. Despite being mostly played by men who believe in playing the instrument in a particular traditional way, a new generation of cuatristas, including women, is bringing new modernizing perspectives on the instrument.
Afrorriqueña celebrates Mendez’s Afro-Puerto Rican roots and draws inspiration from poets such as Carmen Colón Pellot, Angelamaría Dávila, Ana Teresa Toro, Mayra Santos Febres, and Yara Liceaga. “The Afro-Rican culture needs to be more visible and appreciated,” says Méndez.” Afrorriqueña is the first step towards doing that. It’s an honor to work with women poets I love and admire and join forces to create beauty.”
Méndez has collaborated with various artists, including The Puerto Rican Symphony Orchestra, Totó la Momposina, Pedro Capó, Victoria Sanabria, and Eddie Palmieri.
The Mapeye Festival, which brings together the best troubadours of Puerto Rico, was dedicated to Méndez in 2011. In addition, she received the Quincy Jones Award in 2016 and a commendation from the Puerto Rico House of Representatives for being the first cuatro player from Puerto Rico to graduate.
In a recent interview, Méndez described herself as a “freelance musician and teacher” who splits her time between Puerto Rico and Boston. In a recent interview, Méndez described herself as a “freelance musician and teacher” who splits her time between Puerto Rico and Boston.
Unsurprisingly, the kids who teased Méndez as a child are singing her praises!
Fabiola Mari Méndez, a quien no debe confundirse con la cuatrista Fabiola Muñoz Ortiz, fue objeto de burlas de los niños por abrazar el cuatro puertorriqueño cuando era niña. Lo consideraban “cojo” y sólo para “viejitos” (mayores). Sin embargo, Méndez se inspiró en su padre, un cuatrista, y su madre, güirista y percusionista. Sabía en su corazón que el cuatro era parte de ella.
A sus 24 años, la vocalista cuatrista de Caguas ha logrado un hito importante al convertirse en la primera mujer afropuertorriqueña en graduarse del Berklee College of Music mientras estudiaba el cuatro. Mientras estuvo en Berklee, recibió orientación de guitarristas y otros instrumentistas que la ayudaron a entender el cuatro como un instrumento armónico. Su experiencia la inspiró a aplicar técnicas de jazz en el cuatro, dando como resultado un estilo musical único e innovador.
Los oyentes podrán escuchar el álbum debut de Méndez, titulado “Al Otro Lado del Charco”. La canción principal combina armonía de jazz, improvisación, compases y ritmos extraños. La letra de la canción describe su viaje y evolución musical. Según Méndez, “la vida en Estados Unidos es dura, pero he crecido mucho desde que llegué a este lado del mundo”.
El cuatro, un instrumento de cuerda similar a una guitarra, fue creado por primera vez en el siglo XVIII por los jíbaros, campesinos que vivían en la región montañosa central de la isla. El cuatro era parte esencial de su vida diaria y se tocaba en velorios, fiestas de la cosecha y mítines políticos. A pesar de ser tocado en su mayoría por hombres que creen en tocar el instrumento de una manera tradicional particular, una nueva generación de cuatristas, incluidas mujeres, está aportando nuevas perspectivas modernizadoras sobre el instrumento.
Afrorriqueña celebra las raíces afropuertorriqueñas de Méndez y se inspira en poetas como Carmen Colón Pellot, Angelamaría Dávila, Ana Teresa Toro, Mayra Santos Febres y Yara Liceaga. “La cultura afrorriqueña necesita ser más visible y apreciada”, dice Méndez. “La afrorriqueña es el primer paso para lograrlo. Es un honor trabajar con mujeres poetas que amo y admiro y unir fuerzas para crear belleza”.
Méndez ha colaborado con varios artistas, entre ellos la Orquesta Sinfónica de Puerto Rico, Totó la Momposina, Pedro Capó, Victoria Sanabria y Eddie Palmieri.
El Festival Mapeye, que reúne a los mejores trovadores de Puerto Rico, estuvo dedicado a Méndez en 2011. Además, recibió el Premio Quincy Jones en 2016 y una mención de la Cámara de Representantes de Puerto Rico por ser la primera cuatrista de Puerto Rico. Rico para graduarse.
En una entrevista reciente, Méndez se describió a sí misma como una “música y maestra independiente” que divide su tiempo entre Puerto Rico y Boston. En una entrevista reciente, Méndez se describió a sí misma como una “música y maestra independiente” que divide su tiempo entre Puerto Rico y Boston.

¡Como era de esperar, los niños que se burlaban de Méndez cuando era niña la alaban!

AFRORRIQUEÑA

Personnel: Cuatro, Voz: Fabiola Méndez, Aidita Encarnacio; Flauta: José L. Rodríguez Enchautegui; Saxofón alto: Engrique “Kalani” Trinidad; Bajo eléctrico, bajo: Jonathan Suazo; Guiro: Jesús Colón; Bongo: Neftali “Tali” Ortiz; Bongo, Conga, Maracas, Timbales, Cajón: Enrique “Kike Serrano; Batería: Luis “Manolito” García, William H. García.

TRACKS

Temas: Dedicatoria, Hacerte la paz, Trigueña, El Dibujo, Mulato, Flor de Agua, Sueño, Bomba pa ‘la diaspora.

ARTIST WEBSITE

A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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