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Keyboard Titans: Charlie Palmieri, “El Gigante de las Blancas y Negras”

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Carlos Manuel “Charlie” Palmieri (November 21, 1927 – September 12, 1988) was a renowned bandleader and musical director, known as the “Giant of the Keyboards.”
Palmieri’s parents immigrated to New York from Ponce, Puerto Rico, in 1926 and settled in the South Bronx, where Palmieri was born. As a child, he taught himself to play the piano by ear. At 7, his father enrolled him at The Juilliard School, where he took piano lessons. When Palmieri turned 14, he and his 5-year-old brother, Eddie, participated in talent contests, often winning prizes. Around this time, his godfather introduced him to the music of the Latin bands – an experience that inspired him to become a musician.
In 1943, at 16, Palmieri made his professional debut as a pianist for the Osario Selasie Band. He graduated high school in 1946 and almost immediately played for various bands. He made his recording debut with the song “Se Va La Rumba” as a member of the Rafael Muñiz Band.
In October 1947, Charlie caught the attention of Tito Puente, who was the musical director of the Fernando Álvarez Band at the time and was subsequently hired to play with the band at the Copacabana Club. Charlie remained with Tito’s band until 1953. During this time, he also performed with Pupi Campo’s band, as well as with the two bands that were formed for Jack Paar’s CBS daytime television show. They performed at the Palladium Ballroom.
Charlie worked in Chicago for several years, returned to New York, and formed Charanga La Duboney. While performing at the Monte Carlo Ballroom, Palmieri heard flutist Johnny Pacheco and hired him on the spot. Meanwhile, successful tours in the late ’50s by Cuba’s José Fajardo and Orquesta Aragón kick-started New York City’s 1960- 64 charanga boom with Palmieri and Pacheco’s newly formed Charanga La Duboney leading the pack.
Palmieri was signed by the United Artists Record Company and had several Latino hits; however, he suffered setbacks. Pacheco left the band, and United Artists canceled his contract because of a conflict of interest with Tito Rodríguez. This led to Palmieri’s signing with Alegre Records, with whom he had several hits, including “Como Bailan La Pachanga” and “La Pachanga Se Baila Así” (with Joe Quijano).
When the Charanga craze declined in popularity, Palmieri switched to the Boogaloo, reconfigured the band, dropped the word “Charanga,” and renamed it La Duboney. In 1965, he scored a hit with “Tengo Máquina y Voy a 60” (Going like 60) and in 1967 with “Hay Que Estar En Algo/Either You Have It or You Don’t.” Also in 1968, Palmieri recorded “Latin Bugalú” for Atlantic Records.
In the 1970s, Palmieri was the musical director for Tito Puente’s television show “El Mundo de Tito Puente” (Tito Puente’s World). He also taught and lectured at various educational institutions. After reorganizing his band, Palmieri played the organ and recorded “La Hija de Lola” (Lola’s daughter) and “La Vecina” (The Neighbor). Also, he played the organ on several of his brother’s recordings (see below). In 1978, he recorded “The Heavyweight” for Alegre Records.
Among the artists Palmieri worked with were Celia Cruz, Tito Puente, Herbie Mann, Ismael Rivera, Rafael Cortijo, Ismael Quintana, Bobby Capó, Mongo Santamaría, and Ray Barretto.
In 1980, Palmieri moved back to Puerto Rico. On a business trip to New York, he suffered a massive heart attack and stroke. He recovered and recorded the landmark album “A Giant Step” (1984). Also, he performed as a sideman with various bands. In June 1988, he debuted in the United Kingdom accompanied by London’s Robin “King Salsa” Jones.
Palmieri gave private piano lessons to students at the Schuylerville Music Center in the Throggs Neck section of the Bronx in New York City. Also, he appeared in the 1988 film Salsa.
Four days before his death, Palmieri gave a private show at La Fortaleza in San Juan, Puerto Rico, where he performed (solo) for the Governor of Puerto Rico (Rafael Hernández Colón) and guests. On September 12, 1988, Charlie Palmieri suffered another heart and died one day later at Jacobi Hospital in the Bronx.
On November 6, 2004, a Big Band Tribute to Charlie Palmieri was held at Lincoln Center’s Avery Fisher Hall. Also, The Harbor Conservatory for the Performing Arts hosted an annual competition for the Charlie Palmieri Memorial Piano Scholarship.
Maestro Charlie Palmieri has earned a special place in the pantheon of Latin music. Recognized as a pioneer of salsa music, he left the legacy of his discography, which contains more than 16 albums that were validated by resounding hits and countless awards.
Carlos Manuel “Charlie” Palmieri (21 de noviembre de 1927 – 12 de septiembre de 1988) fue un reconocido director musical y director musical, conocido como el “Gigante de los Teclados”.
Los padres de Palmieri emigraron a Nueva York desde Ponce, Puerto Rico, en 1926 y se establecieron en el sur del Bronx, donde nació Palmieri. Cuando era niño, aprendió por sí mismo a tocar el piano de oído. A los 7 años, su padre lo matriculó en la Juilliard School, donde tomó lecciones de piano. Cuando Palmieri cumplió 14 años, él y su hermano Eddie, de 5 años, participaron en concursos de talentos y a menudo ganaron premios. Por esta época, su padrino le presentó la música de las bandas latinas, una experiencia que lo inspiró a convertirse en músico.
En 1943, a los 16 años, Palmieri hizo su debut profesional como pianista de la Osario Selasie Band. Se graduó de la escuela secundaria en 1946 y casi de inmediato tocó para varias bandas. Debutó discográficamente con el tema “Se Va La Rumba” como integrante de la Banda Rafael Muñiz.
En octubre de 1947, Charlie llamó la atención de Tito Puente, quien en ese momento era el director musical de la Banda Fernando Álvarez y posteriormente fue contratado para tocar con la banda en el Club Copacabana. Charlie permaneció con la banda de Tito hasta 1953. Durante este tiempo, también actuó con la banda de Pupi Campo, así como con las dos bandas que se formaron para el programa de televisión diurno de CBS de Jack Paar. Actuaron en el Palladium Ballroom.
Charlie trabajó en Chicago durante varios años, regresó a Nueva York y formó la Charanga La Duboney. Mientras actuaba en el Monte Carlo Ballroom, Palmieri escuchó al flautista Johnny Pacheco y lo contrató en el acto. Mientras tanto, las exitosas giras a finales de los años 50 de José Fajardo y la Orquesta Aragón de Cuba impulsaron el auge de la charanga en la ciudad de Nueva York entre 1960 y 1964, con la recién formada Charanga La Duboney de Palmieri y Pacheco a la cabeza.
Palmieri firmó con United Artists Record Company y tuvo varios éxitos latinos; sin embargo, sufrió reveses. Pacheco dejó la banda y United Artists canceló su contrato por un conflicto de intereses con Tito Rodríguez. Esto llevó a Palmieri a firmar con Alegre Records, con quien tuvo varios éxitos, entre ellos “Como Bailan La Pachanga” y “La Pachanga Se Baila Así” (con Joe Quijano).
Cuando la moda de la Charanga perdió popularidad, Palmieri se cambió al Boogaloo, reconfiguró la banda, eliminó la palabra “Charanga” y la renombró La Duboney. En 1965 logró un éxito con “Tengo Máquina y Voy a 60” y en 1967 con “Hay Que Estar En Algo/Either You Have It or You Don’t”. También en 1968, Palmieri grabó “Latin Bugalú” para Atlantic Records.
En la década de 1970, Palmieri fue el director musical del programa de televisión de Tito Puente “El Mundo de Tito Puente”. También enseñó y dio conferencias en diversas instituciones educativas. Luego de reorganizar su banda, Palmieri tocó el órgano y grabó “La Hija de Lola” y “La Vecina”. Además, tocó el órgano en varias de las grabaciones de su hermano (ver más abajo). En 1978 grabó “The Heavyweight” para Alegre Records.
Entre los artistas con los que trabajó Palmieri se encuentran Celia Cruz, Tito Puente, Herbie Mann, Ismael Rivera, Rafael Cortijo, Ismael Quintana, Bobby Capó, Mongo Santamaría y Ray Barretto.
En 1980, Palmieri regresó a Puerto Rico. En un viaje de negocios a Nueva York, sufrió un infarto masivo y un derrame cerebral. Se recuperó y grabó el histórico álbum “Un paso de gigante” (1984). Además, actuó como acompañante de varias bandas. En junio de 1988 debutó en el Reino Unido acompañado por el londinense Robin “King Salsa” Jones.
Palmieri dio lecciones privadas de piano a estudiantes en el Schuylerville Music Center en la sección Throggs Neck del Bronx en la ciudad de Nueva York. Además, apareció en la película Salsa de 1988.
Cuatro días antes de su muerte, Palmieri dio un show privado en La Fortaleza en San Juan, Puerto Rico, donde actuó (solo) para el Gobernador de Puerto Rico (Rafael Hernández Colón) e invitados. El 12 de septiembre de 1988, Charlie Palmieri sufrió otro corazón y murió un día después en el Hospital Jacobi del Bronx.
El 6 de noviembre de 2004, se llevó a cabo un tributo de Big Band a Charlie Palmieri en el Avery Fisher Hall del Lincoln Center. Además, el Conservatorio Harbor de Artes Escénicas organizó un concurso anual para la Beca de Piano en Memoria de Charlie Palmieri.
El maestro Charlie Palmieri se ha ganado un lugar especial en el panteón de la música latina. Reconocido como un pionero de la música salsa, dejó el legado de su discografía, que contiene más de 16 álbumes que fueron validados por éxitos contundentes e innumerables

A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

2 COMMENTS

  1. Mr Tomas Pena I would love if you would consider interviewing on the Latin heritage month with us a radio blog out of Detroit Michigan called Truth2power radio Thursdays 9 pm EST ,please consider ,thanks for all the works over the years please share with a world wide audience.

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