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Remembering Singer, Songwriter, Composer, Scriptwriter, Sylvia Rexach

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Sylvia Rexach Gonzalez was born and raised in Santurce, Puerto Rico. Her parents were Julio E. Rexach from Fajardo and Maria Teresa Gonzalez from San Juan. She attended public school for her primary education and then went to a private school to complete her secondary education before attending the Central High School of Santurce. At fourteen, she amazed her teachers by composing the songs “Di, Corazón” and “Matiz de Amor.” In addition, Rexach learned to play the guitar, piano, and saxophone at a young age.
Rexach enrolled with The University of Puerto Rico, where she intended to take a pre-legal course; however, when the United States entered World War II in 1942, she dropped out and joined the United States Army as a member of the WACS (Women’s Army Corp), where she served as an office clerk. She met and fell in love with the American officer, William Riley. They wed in 1943 and had three children, but the marriage was short-lived. After a divorce, Rexach returned to Puerto Rico. 
Yannis Ruel, who translated the original liner notes for the album “Miramar – Dedication to Sylvia Rexach” (Barbes Records, 2016), explains that Sylvia Rexach was a woman who rejected societal norms and embraced nonconformity long before the women’s liberation movement of the 1960s. She was a free-spirited woman who composed and performed music and socialized with other artists at late-night parties, which was something that was previously enjoyed only by men. Sylvia smoked, drank, stayed out late, and lived an intensely bohemian lifestyle.
In 1949, she founded and directed the first all-female band in Puerto Rico, called “Las Damiselas” (The Damsels), also known as “El Combo de Sylvia Rexach,” with Idalia Rosario, Marta Romero, Millita Quiñones, Elena Rita Ortiz, and Ketty Cabán. The band performed at major clubs and radio stations in Puerto Rico and New York for several years, playing an eclectic repertoire of current hits mixed with her compositions and songs, including “Nave Sin Rumbo,” “Luna del Condado,” “En Mis Sueños,” “Nuestra Luna” and “Nave del Olvido.”
Rexach was a hardworking artist who held various jobs in music and entertainment during the 1940s and 50s. She composed and recorded commercial jingles, played the piano, and sang in different musical reviews, bars, and hotels while also writing scripts and performing one-act plays for popular radio and television programs. Her work took her all over the island and brought her much acclaim.
In 1951, Rexach worked as a music critic and wrote a newspaper column named “A Sotto Voce”. She also co-founded The Puerto Rican Society of Authors, Composers, and Music Editors (Sociedad Puertorriqueña de Autores, Compositores y Editores de Música) and worked as its Secretary Director.
The tones of Rexach’s compositions varied from soft and romantic to harsh and tormented. Among the compositions that became hits in Puerto Rico and abroad were: “Alma Adentro” (Inner Soul, a homage to a brother who died in an accident), “Idilio,” “Olas y Arenas” (Waves and Sands), “Mi Versión” (My Version), “Nave sin Rumbo” (Wandering Ship), “Di, Corazón” and “Matiz de Amor.” She co-wrote the humorous novelty song “Cuchú cuchía” with Rafael Hernández.
About a decade before her death, Rexach was diagnosed with stomach cancer. Still, her declining health did not stop her from composing or living as a liberated woman. She died on October 20, 1961, at the Women’s Hospital of Santurce and is buried at Cementerio Buxeda in Carolina, Puerto Rico. 
Ruell says, “Four years after her death, the Institute of Puerto Rican Culture found an original recording from 1958. Rexach sings fourteen songs accompanied by her friend and guitarist Tutti Umpierre. Entitled” “Sylvia Rexach Canta.” Rexach’s dreamy, melancholy voice perfectly reflects the feelings of sadness and tenderness that are pervasive and expertly executed in her songs. The boleros are unique because the lyrics could stand alone as poems. Also, the music magnifies the sense of intimacy and sensuality. She defined the feminine bolero. She was the Caribbean sister of García Lorca, Debussy, and Agustin Lara.”
Various artists have recorded Rexach’s compositions, including Marco Antonio Muñiz, Danny Rivera, Gilberto Monroig, Chucho Avellanet, Lucecita Benitez, Linda Rondstadt, Ednita Nazario, and Lunna. She is the subject of two television specials, including “Sylvia, en tu Memoria” and Angela Meyer’s “El Fondo del Dolor,” which stars Sharon Riley, Sylvia’s daughter.
Sylvia Rexach was posthumously inducted into the International Latin Music Hall of Fame 2001. Her legacy lives on through El Teatro Sylvia Rexach at The Luis A. Ferre Center of the Arts. In addition, the Legislative Assembly of Puerto Rico honored her in 2014, along with eleven other distinguished women, by placing plaques in their honor at the “Plaza en Honor a la Mujer Puertorriqueña” (Plaza Honoring Puerto Rican Women) in San Juan. Today, her music is celebrated and performed by many, including the group Miramar and her devoted fans known as “Sylvistas.”
Sylvia Rexach’s brief but spectacular life epitomizes the saying, “Women who behave rarely make history!” 
Sylvia Rexach Canta Sylvia Rexach Preview
Sylvia Rexach González nació y creció en Santurce, Puerto Rico. Sus padres fueron Julio E. Rexach de Fajardo y María Teresa González de San Juan, Puerto Rico. Asistió a una escuela pública para su educación primaria y luego fue a una escuela privada para completar su educación secundaria antes de asistir a la Escuela Secundaria Central de Santurce. A los catorce años sorprendió a sus profesores componiendo “Di, Corazón” y “Matiz de Amor”. Además, Rexach aprendió a tocar la guitarra, el piano y el saxofón desde muy joven.
Rexach se matriculó en la Universidad de Puerto Rico, donde pretendía tomar un curso prejurídico; sin embargo, cuando Estados Unidos entró en la Segunda Guerra Mundial en 1942, abandonó y se unió al ejército de los Estados Unidos como miembro de WACS (Women’s Army Corp), donde se desempeñó como empleada de oficina. Conoció y se enamoró del oficial estadounidense William Riley. Se casaron en 1943 y tuvieron tres hijos, pero el matrimonio fue tumultuoso y de corta duración. Después de divorciarse, regresó a Puerto Rico.
Yannis Ruel, quien tradujo las notas originales del álbum “Miramar – Dedication to Sylvia Rexach” (Barbes Records, 2016), explica que Sylvia Rexach era una mujer que rechazaba las normas sociales y abrazaba el inconformismo mucho antes del movimiento de liberación de la mujer de la década de 1960. . Era una mujer de espíritu libre que componía e interpretaba música y socializaba con otros artistas en fiestas nocturnas, algo que antes solo disfrutaban los hombres. Sylvia fumaba, bebía, salía hasta tarde y vivía un estilo de vida intensamente bohemio.
En 1949 fundó y dirigió la primera banda exclusivamente femenina en Puerto Rico, llamada “Las Damiselas”, también conocida como “El Combo de Sylvia Rexach”, con Idalia Rosario, Marta Romero, Millita Quiñones, Elena Rita. Ortiz y Ketty Cabán. La banda se presentó en los principales clubes y estaciones de radio de Puerto Rico y Nueva York durante varios años, tocando un repertorio ecléctico de éxitos actuales mezclados con sus composiciones y canciones, entre ellas “Nave Sin Rumbo”, “Luna del Condado”, “En Mis Sueños”. , “Nuestra Luna” y “Nave del Olvido”.
Rexach fue un artista trabajador que ocupó diversos trabajos en la música y el entretenimiento durante las décadas de 1940 y 1950. Compuso y grabó jingles comerciales, tocó el piano y cantó en diferentes revistas musicales, bares y hoteles, al tiempo que escribía guiones e interpretaba obras de teatro en un acto para populares programas de radio y televisión. Su trabajo la llevó por toda la isla y le valió mucho reconocimiento.
En 1951, Rexach trabajó como crítico musical y escribió una columna en un periódico llamada “A Sotto Voce”. También cofundó la Sociedad Puertorriqueña de Autores, Compositores y Editores de Música y trabajó como Secretaria Directora.
Los tonos de las composiciones de Rexach variaban desde suaves y románticos hasta ásperos y atormentados. Entre las composiciones que se convirtieron en éxitos en Puerto Rico y el extranjero se encuentran: “Alma Adentro”, en realidad un homenaje a un hermano fallecido en un accidente, “Idilio”, “Olas y Arenas”, ” Mi Versión”, “Nave sin Rumbo”, “Di, Corazón” y “Matiz de Amor”. Incluso escribió una novedosa canción humorística, “Cuchú cuchía”, que cuenta con Rafael Hernández Marín como co-compositor.
Aproximadamente una década antes de su muerte, a Rexach le diagnosticaron cáncer de estómago. Aún así, su deteriorada salud no le impidió componer o vivir como una mujer liberada. Murió el 20 de octubre de 1961 en el Hospital de Mujeres de Santurce y está enterrada en el Cementerio Buxeda en Carolina, Puerto Rico.
Ruell dice: “Cuatro años después de su muerte, el Instituto de Cultura Puertorriqueña encontró una grabación original de 1958. Rexach canta catorce canciones acompañada por su amigo y guitarrista Tutti Umpierre. Titulada “Sylvia Rexach Canta”, sus seguidores veneran a Sylvia Rexach, este oscuro álbum. La voz soñadora y melancólica de Rexach refleja perfectamente los sentimientos de tristeza y ternura que están omnipresentes y ejecutados con destreza en sus canciones. Los boleros de Rexach son únicos porque las letras podrían considerarse poemas por sí solas. Aún así, la música magnifica la sensación de intimidad y sensualidad. Ella definió el bolero femenino. Era la hermana caribeña de García Lorca, Debussy y Agustín Lara.”
Varios artistas han grabado las composiciones de Rexach, entre ellos Marco Antonio Muñiz, Danny Rivera, Gilberto Monroig, Chucho Avellanet, Lucecita Benítez, Linda Rondstadt, Ednita Nazario y Lunna. Es el tema de dos especiales de televisión, entre ellos “Sylvia, en tu Memoria” y “El Fondo del Dolor” de Angela Meyer, protagonizado por Sharon Riley, la hija de Sylvia.
Sylvia Rexach fue incluida póstumamente en el Salón Internacional de la Fama de la Música Latina en 2001. Su legado sigue vivo a través de El Teatro Sylvia Rexach en el Centro de las Artes Luis A. Ferré. Además, la Asamblea Legislativa de Puerto Rico la honró en 2014, junto con otras 11 mujeres distinguidas, colocando placas en su honor en la “Plaza en Honor a la Mujer Puertorriqueña” en San Juan. Hoy en día, su música es celebrada e interpretada por muchos, incluido el grupo Miramar, así como por sus devotos fans conocidos como “Sylvistas”.
La breve pero espectacular vida de Sylvia Rexach personifica el dicho: “¡Las mujeres que se portan bien rara vez hacen historia!”.

SOURCES

Jazz Latino, Inc.
Rule, YannisMiramar Liner Notes
Wikipedia
Tomas Peña
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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