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Boricua Pioneers: Juan Morel Campos, Domingo Cruz “Cocolia”

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Juan Morel Campos and his successor, Domingo Cruz “Cocolía,” are two significant Puerto Rican Danza exponents in the island’s history.
Campos was born in Ponce on May 16, 1857, to Manuel Araujo from the Dominican Republic and Juana de Dios Campos Collazo from Venezuela.
He began his studies at the age of eight under the guidance of Professor Antonio Egipciaco. He was later mentored by Manuel Gregorio Tavárez, known as “The Father of the Danza.” Morel Campos was a multi-instrumentalist who played the cello, flute, bombardino (bass trombone), euphonium (a three or four-valve tenor voice brass instrument resembling a tuba), and organ.

In 1877, Morel Campos served as the principal baritone player in the San Juan Battalion in Madrid, Spain. After returning to Ponce in 1882, he founded the Fireman’s Band and conducted it until his death. Additionally, Campos was a dance music conductor and the founder of La Lira Ponceña, the municipal orchestra.

Campos was a talented composer who created approximately 500 compositions and arranged operas and zarzuelas. He toured South America as the director and conductor of the Compañía de Zarzuela Española Bernard y Arabella. Among his works, about 300 were Danzas. Some of his most famous compositions include Felices Días (Happy Days), No Me Toques (Do Not Touch Me), Idilio (Idyll), and Maldito Amor (Damned Love).

The play “Torbellino: A Story of Unrequited Love,” written and directed by Adriana Pantoja, is centered around unrequited love. It narrates the story of Juan Morel Campos, a teacher who falls in love with his student Mercedes Arias. The play depicts how they conspired to meet secretly despite Mercedes’ father’s opposition and how their love eventually triumphed. Morel Campos’ granddaughter revealed that his sorrow stemmed from his inability to study abroad despite being more renowned than many who did.
It is worth mentioning that Juan Morel Campos made history when he passed his baton to Ana (Anita) Otero, who became the first woman to direct an orchestra in Puerto Rico. According to her grandnephew Robur Otero, Campos handed her the baton in Ponce, and Julio Andino did the same in San Juan. She also conducted insular bands in San Germán and Mayagüez.
Juan Morel Campos suffered a severe stroke while conducting a concert in Ponce on April 26, 1896. Sadly, he passed away on May 12, 1896, just before he turned 39. His wife, Secundina Beltrán Collazo, and their five children, Olimpia, Eugenia, and Belén, survived him.

Although his life and career were cut short, his legacy lives on through extensive work. Fortunately, Campos transcribed many of his compositions before his death and made them available to the public.

Today, multiple institutions and schools are named after Juan Morel Campos. Additionally, his statue occupies a place of honor in Ponce’s Plaza Las Delicias. In 2001, Morel Campos was inducted into the International Latin Music Hall of Fame. Moreover, in 1984, the Puerto Rican Government declared May 16 as “Juan Morel Campos Day.”
Domingo Cruz, also known as “Cocolía,” was an exceptional musician who excelled in playing multiple instruments, arranging and composing music, teaching, and directing musical performances. Despite not having formal training, Cruz’s passion, positive attitude, and strong work ethic helped him acquire diverse skills and gain recognition as one of Puerto Rico’s most distinguished musicians.

Cruz composed several works preserved in the General Archive of Puerto Rico, including the mazurka Lulú, which Ernesto Alonso published in Unpublished Scores of Puerto Rican Composers (Editorial ICP, 2015). Also, the Danza, Ritita, dedicated to the pianist from Ponce Sisila Arce, and the waltz Mujeres de Fuego.

Cruz was born in Ponce on July 3, 1864. He became known as an outstanding player of the bombardino in Juan Morel Campos’ La Lira Ponceña Orchestra as well as the Ponce Firefighters Band. His exceptional skill on the instrument earned him the nickname “King of the Euphonium.”
Cocolía was a music teacher and the director of the Banda Municipal de Ponce, also known as the Firefighters’ Band. After the death of Juan Morel Campos, Cruz took over as the director of the Ponce Municipal Band. He held this position from 1896 to 1916.
Cocolia passed away in 1934 in the Province of Alicante, Spain. The city of Ponce honored his work by erecting a statue in his memory, which was initially placed in front of the downtown Ponce fire station next to Teatro La Perla. The Instituto de Music Juan Morel Campos now occupies the space where the statue was placed. The statue now stands at Plaza Las Delicias. Cocolia is also recognized at the Park for the Illustrious Ponce Citizens. Additionally, a park in Ponce has been named after him at the intersection of Calle Intendente Ramirez, Calle Mayor, and Calle Tricoche streets.

Pioneros Boricuas: Juan Morel Campos, Domingo Cruz “Cocolia”

Juan Morel Campos y su sucesor, Domingo Cruz “Cocolía”, son dos importantes exponentes de la danza puertorriqueña en la historia de la isla.
Campos nació en Ponce el 16 de mayo de 1857, hijo de Manuel Araujo de República Dominicana y Juana de Dios Campos Collazo de Venezuela.
Inició sus estudios a los ocho años de la mano del profesor Antonio Egipciaco. Posteriormente fue asesorado por Manuel Gregorio Tavárez, conocido como “El Padre de la Danza”. Morel Campos era un multiinstrumentista que tocaba el violonchelo, la flauta, el bombardino (trombón bajo), el bombardino (un instrumento de metal con voz de tenor de tres o cuatro válvulas que se asemeja a una tuba) y el órgano.
En 1877, Morel Campos se desempeñó como barítono principal del Batallón San Juan en Madrid, España. Luego de regresar a Ponce en 1882, fundó la Banda de Bomberos y la dirigió hasta su muerte. Además, Campos fue director de música de baile y fundador de La Lira Ponceña, la orquesta municipal.
Campos fue un talentoso compositor que creó aproximadamente 500 composiciones y arregló óperas y zarzuelas. Realizó una gira por Sudamérica como director y conductor de la Compañía de Zarzuela Española Bernard y Arabella. Entre sus obras, unas 300 fueron Danzas. Algunas de sus composiciones más famosas incluyen Felices Días (Happy Days), No Me Toques (Do Not Touch Me), Idilio (Idilio) y Maldito Amor (Maldito Amor).
La obra “Torbellino: Una historia de amor no correspondido”, escrita y dirigida por Adriana Pantoja, se centra en el amor no correspondido. Narra la historia de Juan Morel Campos, un maestro que se enamora de su alumna Mercedes Arias. La obra describe cómo conspiraron para encontrarse en secreto a pesar de la oposición del padre de Mercedes y cómo su amor finalmente triunfó. La nieta de Morel Campos reveló que su tristeza se debía a que no pudo estudiar en el extranjero a pesar de ser más reconocida que muchos de los que lo hicieron.
Cabe mencionar que Juan Morel Campos hizo historia al pasarle la batuta a Ana (Anita) Otero, quien se convirtió en la primera mujer en dirigir una orquesta en Puerto Rico. Según su sobrino nieto Robur Otero, Campos le entregó el bastón en Ponce y Julio Andino hizo lo mismo en San Juan. También dirigió bandas insulares en San Germán y Mayagüez.
Juan Morel Campos sufrió un severo derrame cerebral mientras dirigía un concierto en Ponce el 26 de abril de 1896. Lamentablemente, falleció el 12 de mayo de 1896, poco antes de cumplir 39 años. Su esposa, Secundina Beltrán Collazo, y sus cinco hijos, Olimpia, Eugenia y Belén le sobrevivieron.
Aunque su vida y su carrera quedaron truncadas, su legado perdura a través de un extenso trabajo. Afortunadamente, Campos transcribió muchas de sus composiciones antes de su muerte y las puso a disposición del público.
Hoy, múltiples instituciones y escuelas llevan el nombre de Juan Morel Campos. Además, su estatua ocupa un lugar de honor en la Plaza Las Delicias de Ponce. En 2001, Morel Campos fue incluido en el Salón Internacional de la Fama de la Música Latina. Además, en 1984, el Gobierno de Puerto Rico declaró el 16 de mayo como el “Día de Juan Morel Campos”.
Domingo Cruz, también conocido como “Cocolía“, fue un músico excepcional que se destacó en tocar múltiples instrumentos, arreglar y componer música, enseñar y dirigir actuaciones musicales. A pesar de no tener una formación formal, la pasión, la actitud positiva y la sólida ética de trabajo de Cruz lo ayudaron a adquirir diversas habilidades y obtener reconocimiento como uno de los músicos más distinguidos de Puerto Rico.
Cruz compuso varias obras conservadas en el Archivo General de Puerto Rico, entre ellas la mazurca Lulú, que Ernesto Alonso publicó en Partituras inéditas de compositores puertorriqueños (Editorial ICP, 2015). Además, la Danza Ritita, dedicada a la pianista ponceña Sisila Arce, y el vals Mujeres de Fuego.
Cruz nació en Ponce el 3 de julio de 1864. Se hizo conocido como un destacado intérprete del bombardino en la Orquesta La Lira Ponceña de Juan Morel Campos, así como en la Banda de Bomberos de Ponce. Su excepcional habilidad con el instrumento le valió el apodo de “Rey del Bombardino”.
Cocolía era profesora de música y directora de la Banda Municipal de Ponce, también conocida como Banda de Bomberos. Tras la muerte de Juan Morel Campos, Cruz asumió como director de la Banda Municipal de Ponce. Ocupó este cargo desde 1896 hasta 1916.
Cocolia falleció en 1934 en la Provincia de Alicante, España. La ciudad de Ponce honró su trabajo erigiendo una estatua en su memoria, que inicialmente se colocó frente a la estación de bomberos del centro de Ponce al lado del Teatro La Perla. El Instituto de Música Juan Morel Campos ocupa ahora el espacio donde se colocó la estatua. La estatua ahora se encuentra en la Plaza Las Delicias. Cocolia también es reconocida en el Parque de los Ponce Ilustres. Además, un parque en Ponce lleva su nombre en la intersección de las calles Calle Intendente Ramírez, Calle Mayor y Calle Tricoche.

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