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Boricua Pioneer: Leopoldo Fleming


The percussionist, composer, arranger, musical director Leopoldo Francisco Fleming Burguillo, known as Leopoldo Fleming, is a significant artist in the New York and international music scenes, but he is perhaps best-known known as an accompanist with the singers, songwriters Miriam Makeba, and Nina Simone.

He was born on September 16, 1939, in Puerto de Tierra, San Juan, Puerto Rico. His father, Leopoldo Leander Fleming, and his mother migrated from the neighboring island of Saint Thomas.

In 1947, when Leopoldo was eight, his parents separated. Shortly after that, his father took him and his younger brother (Johnny) to Saint Thomas, where they remained for four years. In 1951 the family moved to New York and settled on 117th Street in Spanish Harlem.

According to Errol Montes Pizarro, who interviewed Fleming in 2015, “Leopoldo’s paternal side of the family had been musicians for generations. His grandfather, William ‘Willie’ Fleming, played the mandolin and the trombone. Also, three of his paternal uncles – Bill, Herbie, and Jimmy – were noted singers and instrumentalists; one of them, Bill Fleming, played the trumpet and the harmonica in a jazz orchestra in Saint Thomas.”

Fleming showed signs of musical talent at an early age. Also, he drew inspiration from his father, who played the double bass, the guitar, the Cuban tres and performed with Mon Rivera, Soneros de Oriente, Son de la Loma, and the band Alfarona X among others.

At fifteen, Fleming began his career as a professional musician by playing percussion for Katherine Dunham’s dance school then he joined (saxophonist) Red Dixon and (trombonist) Jesse DeVore’s big-band, whose diverse repertoire included jazz, mambo, and calypso.

Fleming’s big break came in 1965 when he received a telephone call from the South African trumpet player and husband of Miriam Makeba, who invited Fleming to participate in a rehearsal. At the time, Fleming was playing with Joe Panama’s band but wisely, he seized the moment. Also, it’s worth noting there was more to Fleming’s acceptance than meets the eye. His uncle was a staunch Afrocentrist. Also, his mother instilled in him, “Never forget, above all, you are African,” and he credits his Congolese great-grandmother’s spirit for helping him to play the drums. 

According to Pizarro, “Fleming joined Miriam Makeba’s band just when she was starting her meteoric rise to worldwide stardom. Besides her extraordinary gifts as a singer, another factor that contributed to Miriam positioning herself as the premier African star on a world scale, was her militant opposition to the racist apartheid system in South Africa, support of struggles for civil rights by African-Americans, and solidarity with the struggles of independence and decolonization in Africa.”

In 1967, Makeba released a song titled Pata Pata, which was an unexpected success. According to Makeba, “It is strange but the song that boosts my career higher than it has ever been, and the tune that makes me known to people and countries that have never heard of me before, and is also one of my most insignificant songs. I wrote ‘Pata Pata’ in 1956, back in South Africa. It is a fun little song, with a nice rhythm. I just made it up one day, and I was thinking of a dance that we do at home. Pata means ‘touch’ in Zulu and Xhosa. The original version was a hit in South Africa. Now, for my first album with Reprise Records, I make a new recording with English lyrics.”

Arguably, the most popular version of Pata Pata appears on the album, Miriam Makeba – Pata Pata – The Hit Sound of Miriam Makeba (Reprise Records, RS 6274). The arranger was Jerry Ragovoy and the rhythm was Fleming’s contribution. According to Pizarro, “He told us the rhythm he contributed to ‘Pata Pata’ was adapted from a rhythm he learned while he was visiting Brazzaville in the Republic of the Congo, specifically the neighborhood of Poto Poto.” The catchy rhythm is a variation of a Congolese rumba known as “Boucher.” Makeba often introduced Fleming as “the man who can play almost anything and keeps us all together, the African via Puerto Rico.”

Working with Makeba allowed Fleming to travel the world. Also, to obtain a passport from the ill-fated Nigerian President, Idi Amin who gifted him a passport. Thanks to the passport, he was able to travel and perform in Cuba, East Berlin, and the Ivory Coast among other foreign locales. 

Leopoldo also accompanied Nina Simone for ten years and made significant contributions to her sound on tunes such as My Way and See Line Woman. She often affectionately described Leopoldo as “the man who made her dance.”

As a sideman, Leopoldo joined Jose Carlos Schwarz (known as Ze Carlos), one of the creators of the “music of intervention,” which was fundamental to the liberation of former Portuguese colonies in Africa and considered one of the most significant pioneers of contemporary popular music in Guinea-Bissau. The album is called Diju di Galinha

Also, in 2013, Fleming and the saxophonist, Chris Gonsior released the album Trato Común (Alessa Records, Austria). 

In a career that spans sixty years, Fleming distinguished himself as a composer, arranger, and leader of The Afro-Caribbean Jazz Ensemble, which has two lineups. One in New York which includes Karen Joseph (flute), Dinah Vero (piano), Bryce Sebastien (double bass), Emilio Valdés, son of Chucho Valdés (drum kit and timbales); and a group in Denmark featuring Ben Beasikov (piano), Kaare Munholm (vibraphone), Yassér Morejón (double bass), and Jonas Johansen (timbales).

Leopoldo’s contributions to Jazz, African and Afro-Caribbean music are significant, invaluable, and more often than not, unheralded. If you’re not familiar with his music see the Recommended Listening list below. 


Fleming’s son, Lenard (Lenny) Vaughn Fleming learned percussion from his father. Also, he studied the saxophone in high school and was a member of the District 8 All-Star Band and Energy Source. Later, he relocated to St. Thomas and was a member of the Starlites and Deep Unda Kova. In St. Croix, Lenny was the arranger and musical director for the Code 9 band and a producer and engineer for Mountain Sounds & Video Productions. In Florida, he performed with various tropical steel and reggae, and soca artists. He is also a minister and a social worker who resides in New York. 


El percusionista, compositor, arreglista, director musical Leopoldo Francisco Fleming Burguillo, conocido como Leopoldo Fleming, es un artista importante en la escena musical neoyorquina e internacional, pero quizás sea más conocido como acompañante de los cantantes, compositores Miriam Makeba. y Nina Simone.

Nació el 16 de septiembre de 1939 en Puerto de Tierra, San Juan, Puerto Rico. Su padre, Leopoldo Leander Fleming, y su madre emigraron de la vecina isla de Saint Thomas.

En 1947, cuando Leopoldo tenía ocho años, sus padres se separaron. Poco después, su padre lo llevó a él y a su hermano menor (Johnny) a Saint Thomas, donde permanecieron cuatro años. En 1951, la familia se mudó a Nueva York y se instaló en la calle 117 en Spanish Harlem.

Según Errol Montes Pizarro, quien entrevistó a Fleming en 2015, “el lado paterno de la familia de Leopoldo había sido músico durante generaciones. Su abuelo, William ‘Willie’ Fleming, tocaba la mandolina y el trombón. Además, tres de sus tíos paternos, Bill, Herbie y Jimmy, eran cantantes e instrumentistas destacados; uno de ellos, Bill Fleming, tocaba la trompeta y la armónica en una orquesta de jazz en Saint Thomas ”.

Fleming mostró signos de talento musical a una edad temprana. Asimismo, se inspiró en su padre, quien tocaba el contrabajo, la guitarra, el tres cubano y actuaba con Mon Rivera, Soneros de Oriente, Son de la Loma y la banda Alfarona X entre otros.

A los quince años, Fleming comenzó su carrera como músico profesional tocando percusión para la escuela de baile de Katherine Dunham, luego se unió (saxofonista) Red Dixon y (trombonista) Jesse DeVore’s big-band, cuyo repertorio diverso incluía jazz, mambo y calipso.

La gran oportunidad de Fleming llegó en 1965 cuando recibió una llamada telefónica del trompetista sudafricano y esposo de Miriam Makeba, quien invitó a Fleming a participar en un ensayo. En ese momento, Fleming tocaba con la banda de Joe Panamá, pero sabiamente aprovechó el momento. Además, vale la pena señalar que la aceptación de Fleming fue más de lo que parece. Su tío era un afrocentrista acérrimo. Además, su madre le inculcó: “Nunca olvides, sobre todo, eres africano”, y él le da crédito al espíritu de su bisabuela congoleña por ayudarlo a tocar la batería.

Según Pizarro, “Fleming se unió a la banda de Miriam Makeba justo cuando comenzaba su meteórico ascenso al estrellato mundial. Además de sus extraordinarios dones como cantante, otro factor que contribuyó a que Miriam se posicionara como la principal estrella africana a escala mundial, fue su oposición militante al sistema racista del apartheid en Sudáfrica, el apoyo a las luchas por los derechos civiles de los afroamericanos, y solidaridad con las luchas de independencia y descolonización en África ”.

En 1967, Makeba lanzó una canción titulada Pata Pata , que fue un éxito inesperado. Según Makeba, “es extraño, pero la canción que impulsa mi carrera más alto de lo que nunca ha sido, y la melodía que me da a conocer a personas y países que nunca antes habían oído hablar de mí, y también es una de mis canciones más insignificantes. . Escribí ‘Pata Pata’ en 1956, en Sudáfrica. Es una cancioncita divertida, con un ritmo agradable. Me lo inventé un día y estaba pensando en un baile que hacemos en casa. Pata significa “tocar” en zulú y xhosa. La versión original fue un éxito en Sudáfrica. Ahora, para mi primer álbum con Reprise Records, hago una nueva grabación con letras en inglés ”.

Podría decirse que la versión más popular de Pata Pata aparece en el álbum, Miriam Makeba – Pata Pata – The Hit Sound of Miriam Makeba (Reprise Records, RS 6274). El arreglista fue Jerry Ragovoy y el ritmo fue la contribución de Fleming. Según Pizarro, “nos dijo que el ritmo que aportó a ‘Pata Pata’ fue adaptado de un ritmo que aprendió mientras visitaba Brazzaville en la República del Congo, específicamente el barrio de Poto Poto”. El ritmo pegadizo es una variación de una rumba congoleña conocida como ” Boucher “. Makeba a menudo presentaba a Fleming como “el hombre que puede tocar casi cualquier cosa y nos mantiene a todos juntos, el africano a través de Puerto Rico”.

Trabajar con Makeba le permitió a Fleming viajar por el mundo. Además, para obtener un pasaporte del desafortunado presidente nigeriano, Idi Amin, quien le regaló un pasaporte. Gracias al pasaporte, pudo viajar y actuar en Cuba, Berlín Este y Costa de Marfil entre otros lugares extranjeros.

Leopoldo también acompañó a Nina Simone durante diez años e hizo importantes contribuciones a su sonido en temas como My Way y See Line Woman . A menudo describía cariñosamente a Leopoldo como “el hombre que la hacía bailar”.

Como acompañante, Leopoldo se unió a José Carlos Schwarz (conocido como Ze Carlos ), uno de los creadores de la “música de intervención”, que fue fundamental para la liberación de las antiguas colonias portuguesas en África y considerado uno de los pioneros más importantes de la cultura contemporánea. música popular en Guinea-Bissau. El álbum se llama Diju di Galinha .

Además, en 2013, Fleming y el saxofonista Chris Gonsior lanzaron el disco Trato Común (Alessa Records, Austria).

En una carrera que abarca sesenta años, Fleming se distinguió como compositor, arreglista y líder de The Afro-Caribbean Jazz Ensemble, que tiene dos formaciones. Uno en Nueva York que incluye a Karen Joseph (flauta), Dinah Vero (piano), Bryce Sebastien (contrabajo), Emilio Valdés, hijo de Chucho Valdés (batería y timbales); y un grupo en Dinamarca con Ben Beasikov (piano), Kaare Munholm (vibráfono), Yassér Morejón (contrabajo) y Jonas Johansen (timbales).

Las contribuciones de Leopoldo al jazz, la música africana y afrocaribeña son significativas, invaluables y, en la mayoría de los casos, poco anunciadas. Si no está familiarizado con su música, consulte la lista de escucha recomendada a continuación.


El hijo de Fleming, Lenard (Lenny) Vaughn Fleming aprendió la percusión de su padre. Además, estudió saxofón en la escuela secundaria y fue miembro del Distrito 8 All-Star Band y Energy Source . Más tarde, se trasladó a St. Thomas y fue miembro de Starlites y Deep Unda Kova . En St. Croix, Lenny fue arreglista y director musical de la banda Code 9 y productor e ingeniero de Mountain Sounds & Video Productions. En Florida, actuó con varios artistas tropicales de acero, reggae y soca. También es ministro y trabajador social que reside en Nueva York.


  • Discogs.com
  • Makeba, Miriam – My Story (Plume, 1987)
  • Montes-Pizarro, Errol – Leopoldo Fleming – The Boricua Who Played for Mama Africa and Nina Simone (printed with permission, jazzdelapena.com

Recommended Listening

      • Leopolodo Fleming, Chris Gonsior – Trato Comun (Alessa Records, Austria)
      • Miriam Makeba – Pata Pata – The Hit Sound of Miriam Makeba (Reprise)
      • Jose Carlos Schwarz, Ze Carlos – Diju di Galinha

Recommended Viewing

Documentary Film, Mama Africa. Documentary on the life of the South African singer, Miriam Makeba. Makeba, known affectionately as Mama Africa, helped popularise African music worldwide and achieved success in America, winning a Grammy Award and reaching number 12 on the Billboard Chart with her song, ‘Pata Pata’. However, the singer did not forget her roots. Though she eventually had her citizenship revoked as a result of her activism, Makeba consistently attempted to draw attention to the intolerance and injustice of the South African apartheid system. She returned to her home nation when apartheid fell but continued to campaign on other issues relating to human rights and justice. The documentary celebrates her life and legacy. Matchbox Films, 2012. Directed by Kaurismki, Mika.

© 2021 Tomas Pena

A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.


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