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Leopoldo Fleming: The Boricua Who Made Nina Simone Dance!

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Leopoldo Fleming Burguillos, who goes by the name Leopoldo Fleming, is a well-known percussionist, composer, arranger, and musical director in New York’s music scene and beyond. He is best known for his role as an accompanist to legendary singer-songwriters Miriam Makeba and Nina Simone.
Leopoldo Fleming was born on September 16, 1939, in Puerto de Tierra, San Juan, Puerto Rico. His father, Leopoldo Leander Fleming, and his mother migrated from the neighboring Saint Thomas Island.
In 1947, at the age of eight, Leopoldo’s parents separated. His father then took him and his younger brother to Saint Thomas, where they lived for four years. In 1951, the family moved to New York and settled in Spanish Harlem, specifically on 117th Street.
Errol Montes Pizarro, who interviewed Fleming in 2015, revealed that Leopoldo’s family had a strong musical background. His grandfather, William ‘Willie’ Fleming, was skilled in playing the mandolin and the trombone, and three of his uncles – Bill, Herbie, and Jimmy – were accomplished singers and instrumentalists. Bill Fleming was a member of a jazz orchestra in Saint Thomas, where he played the trumpet and the harmonica.
Leopoldo displayed signs of musical talent from an early age. Also, he drew inspiration from his father, who played several instruments, including the double bass, the guitar, and the Cuban tres, and performed with several well-known bands, including Mon Rivera, Sonoreros de Oriente, Son de la Loma, and Alfarona X.
At fifteen, Leopoldo launched his career as a professional musician playing percussion for Katherine Dunham’s dance school. He later joined the big band of saxophonist Red Dixon and trombonist Jesse Devore, which included a repertoire of jazz, mambo, and calypso.
In 1965, a significant opportunity presented itself to Leopoldo when he received a phone call from Hugh Masekela, the South African trumpet player and then-husband of Miriam Makeba. Masekela invited Fleming to a rehearsal, which he readily accepted. At the time, Fleming played with Joe Panama’s band, but he recognized the potential in this opportunity and decided to pursue it. It’s worth noting that there was more to Fleming’s acceptance than meets the eye. His uncle was an Afrocentrist, and his mother instilled in him the importance of remembering his African heritage. Leopoldo credits his Congolese great-grandmother’s spirit for helping him play the drums.
According to Pizarro, Leopoldo joined Miriam Makeba’s band just as she was about to achieve worldwide fame. Makeba’s exceptional singing abilities, combined with her strong opposition to the apartheid regime in South Africa, her support for the African-American civil rights movement, and her solidarity with the liberation and decolonization movements in Africa, helped establish her as the most prominent African star in the world.
Arguably, the most popular version of the song Pata Pata appears on the album Miriam Makeba – Pata Pata – The Hit Sound of Miriam Makeba (Reprise Records, RS 6274). The arranger was Jerry Ragovoy, and Leopoldo contributed the rhythm, adapted from a rhythm he learned while visiting Brazzaville in the Republic of the Congo. The rhythm is a variation of a Congolese rumba called “Boucher.”
Makeba often introduced Leopoldo as “the man who can play almost anything and keeps us all together, the African via Puerto Rico.” Working with Makeba allowed him to travel the world and obtain a passport from the ill-fated Nigerian President, Idi Amin. Thanks to the passport, he could travel and perform in Cuba, East Berlin, and the Ivory Coast, among other foreign locales. 
Leopoldo accompanied Nina Simone for ten years, contributing significantly to her sound on songs like “My Way” and “See Line Woman.” She often called Leopoldo “the man who made her dance.”
Leopoldo also collaborated with Jose Carlos Schwarz, one of the creators of “Music of Intervention,” which was instrumental in the freedom of former Portuguese colonies in Africa. He is also recognized as one of the most significant contemporary popular music creators in Guinea-Bissau. During that time, Leopoldo served as Schwarz’s sideman, and together they made an album titled “Diju di Galinha.” In 2013, Leopoldo collaborated with saxophonist Chris Gonsior, and their joint album “Trato Común” was released under Alessa Records in Austria.
During his impressive career spanning over six decades, Fleming established himself as a renowned composer, arranger, and leader of an Afro-Caribbean Jazz Ensemble. The ensemble has two lineups; one based in New York with Karen Joseph on flute, Dinah Vero on piano, Bryce Sebastien on double bass, and Emilio Valdés, son of Chucho Valdés, on drum kit and timbales. The other group is located in Denmark and includes Ben Beasikov on piano, Kaare Munholm on vibraphone, Yassér Morejón on double bass, and Jonas Johansen on timbales.
Leopoldo made significant, invaluable contributions to Jazz, African, and Afro-Caribbean music; however, his contributions are often unheralded.
Miriam Makeba,Leopoldo FlemingG
Leopoldo Fleming Burguillos, también conocido como Leopoldo Fleming, es un destacado percusionista, compositor, arreglista y director musical de la escena musical de Nueva York y del mundo. Es más reconocido por su trabajo como acompañante de las cantautoras Miriam Makeba y Nina Simone.
Leopoldo nació el 16 de septiembre de 1939 en Puerto de Tierra, San Juan, Puerto Rico. Su padre, Leopoldo Leander Fleming, y su madre emigraron desde la vecina isla de Santo Tomás.
En 1947, cuando Leopoldo tenía ocho años, sus padres se separaron. Poco después, su padre los llevó a él y a su hermano menor a Saint Thomas, donde permanecieron cuatro años. Luego, en 1951, la familia se mudó a Nueva York y se estableció en Spanish Harlem en la calle 117.
Errol Montes Pizarro, quien entrevistó a Fleming en 2015, dijo: “El lado paterno de la familia de Leopoldo había sido músico durante generaciones”. Su abuelo, William ‘Willie’ Fleming, tocaba la mandolina y el trombón. Además, tres de sus tíos paternos, Bill, Herbie y Jimmy, eran cantantes e instrumentistas destacados. Bill Fleming tocaba la trompeta y la armónica en una orquesta de jazz en Saint Thomas.
Leopoldo dio muestras de talento musical desde temprana edad. Se inspiró en su padre, un músico que tocaba varios instrumentos, entre ellos el contrabajo, la guitarra y el tres cubano. Su padre también actuó con varias bandas conocidas, incluidas Mon Rivera, Sonoreros de Oriente, Son de la Loma y Alfarona X.
A los quince años, Fleming comenzó su carrera como músico profesional tocando percusión en la escuela de danza de Katherine Dunham. Posteriormente se unió a la big band del saxofonista Red Dixon y del trombonista Jesse Devore, que incluía un repertorio de jazz, mambo y calipso.
En 1965, la oportunidad de Fleming llegó cuando recibió una llamada telefónica de Hugh Masekela, el trompetista sudafricano y entonces esposo de Miriam Makeba. Masekela invitó a Fleming a un ensayo, que aceptó. En ese momento, Fleming estaba tocando con la banda de Joe Panamá, pero vio el potencial de esta oportunidad y la aprovechó. Vale la pena señalar que en la aceptación de Fleming había más de lo que parece. Su tío era afrocentrista y su madre le inculcó la importancia de recordar su herencia africana. Fleming le da crédito al espíritu de su bisabuela congoleña por ayudarlo a tocar la batería.
Según cuenta Pizarro, Fleming pasó a formar parte de la banda de Miriam Makeba cuando ella estaba a punto de alcanzar la fama mundial. Además de sus excepcionales habilidades para el canto, la vehemente oposición de Makeba al régimen de apartheid en Sudáfrica, su apoyo al movimiento afroamericano por los derechos civiles y su solidaridad con los movimientos de liberación y descolonización en África desempeñaron un papel importante a la hora de establecerla como la estrella africana más destacada a nivel mundial.
Podría decirse que la versión más popular de Pata Pata aparece en el álbum Miriam Makeba – Pata Pata – The Hit Sound of Miriam Makeba (Reprise Records, RS 6274). El arreglista fue Jerry Ragovoy y Leopoldo aportó el ritmo. Pizarro dijo: “Nos dijo que el ritmo que contribuyó a ‘Pata Pata’ fue adaptado de un ritmo que aprendió mientras visitaba Brazzaville en la República del Congo, específicamente el barrio de Poto Poto”. El ritmo es una variación de una rumba congoleña llamada “Boucher”. Makeba presentaba a menudo a Fleming como “el hombre que puede tocar casi cualquier cosa y nos mantiene a todos juntos, el africano a través de Puerto Rico”.
Trabajar con Makeba le permitió a Fleming viajar por el mundo y obtener un pasaporte del desafortunado presidente nigeriano, Idi Amin. Gracias al pasaporte pudo viajar y actuar en Cuba, Berlín Oriental y Costa de Marfil, entre otros lugares extranjeros.
Leopoldo también acompañó a Nina Simone durante diez años, contribuyendo significativamente a su sonido en temas como My Way y See Line Woman. A menudo describió a Leopoldo como “el hombre que la hacía bailar”.
Leopoldo Fleming trabajó una vez con José Carlos Schwarz, conocido como uno de los creadores de la “música de intervención”, que contribuyó decisivamente a la libertad de las antiguas colonias portuguesas en África. Schwarz también es reconocido como uno de los creadores de música popular contemporánea más importantes de Guinea-Bissau. Durante ese tiempo, Leopoldo sirvió como acompañante de Schwarz y juntos hicieron un álbum titulado “Diju di Galinha”. En 2013, Leopoldo colaboró con el saxofonista Chris Gonsior y su álbum conjunto “Trato Común” fue lanzado bajo Alessa Records en Austria.
En una carrera que abarca sesenta años, Fleming se distinguió como compositor, arreglista y líder de un conjunto de jazz afrocaribeño, que cuenta con dos formaciones. Uno en Nueva York, que incluye a Karen Joseph (flauta), Dinah Vero (piano), Bryce Sebastien (contrabajo), Emilio Valdés, hijo de Chucho Valdés (batería y timbales); y un grupo en Dinamarca con Ben Beasikov (piano), Kaare Munholm (vibráfono), Yassér Morejón (contrabajo) y Jonas Johansen (timbales).
Las contribuciones de Leopoldo al jazz, la música africana y afrocaribeña son significativas, invaluables y, en la mayoría de los casos, poco anunciadas.
SOURCES
Discogs.com Makeba, Miriam – My Story (Plume, 1987)
    Montes-Pizarro, Errol – Leopoldo Fleming – “The Boricua Who Played for Mama Africa and Nina Simone” (printed with permission)
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