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Keyboard Titans: Boricua Pioneer Joe Loco

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The pianist Joe Loco, also known as Joe Crazy, had a nickname that has been the subject of much debate. According to Jose Mangual, Sr., he was called “loco” in the mid-1940s after Verne Records recorded his song “Cada Loco Con Su Tema.” However, Loco’s wife, Irma, believes that he was given the nickname after he suffered a head injury from being hit by a bus. Another theory suggests that Tito Puente gave him the nickname. Regardless of how he got the moniker, Joe Loco was multi-talented and highly respected in Latin and Jazz music circles.
Joseph Estevez Jr. was born on March 26, 1921, in Manhattan’s Hell’s Kitchen to Puerto Rican parents, Jose and Frances Estevez. At the age of eight, he began taking violin and dance lessons and participated in the Stars of the Future project at Spanish Harlem’s La Milagrosa Church. In 1934, he dropped out of school and started traveling. Jazz historian John Storm Roberts stated that “Loco started his career as a dancer at the Apollo Theater and performed with the Chick Webb Orchestra (with Ella Fitzgerald) during the 1930s.”
In 1937, an attendance officer caught up with Loco and convinced him to attend Harren High School. There, he became friends with Charles Pickells, a music teacher, who taught him how to play the piano and trombone. Later, while studying music at New York University, Loco specialized in the Schillinger System. This system is named after Joseph Schillinger and includes rhythm, harmony, melody, counterpoint, form, and semantics theories. The system aims to provide a systematic and non-genre approach to music analysis and composition.
Loco started his career as a pianist with the Montecino Happy Boys in 1938. The band performed in Spanish Harlem. In 1943, during World War II, Frank Machito Grillo’s pianist, Frank Gilberto Ayala, was drafted and replaced by Luis Varona. A short time later, Varona was also drafted, and Loco became his replacement. According to Jose Mangual, Loco’s solos immediately impacted Machito’s band, making it sound different and hotter. The dancers started referring to them as the Latin Count Basie Orchestra.
In 1945, Loco was drafted into the U.S. Army Air Force. After discharge, he studied at Juilliard under the G. I. Bill. Also, he and Tito Puente worked as sidemen in Fernando Alvarez’s Copacabana Samba Band. Later, he joined Jack Lopez’s band.
Max Salazar said, “One evening, Loco substituted for (Pupi) Campo’s pianist Al Escobar, and the event turned into a spur-of-the-moment event. Loco’s piano was searing hot, Tito Puente’s timbal and Johnny ‘La Vaca’ Rodriguez’s cascara made for an exciting, exotic sound that created delirium.” Fortunately, someone had the money to record the performance for posterity. The result is the album Pupi Campo’s Latin Dance Party (Seeco, 1948).
Loco also participated in another historical event at the Park Palace on 110th Street and Fifth Avenue when he composed twenty original tunes, directed Julio Andino’s Orchestra, and challenged the Machito Orchestra to a duel. “It was a David and Goliath battle,” says Salazar, “except Machito was not slain.” Despite the loss, Andino’s orchestra made a good showing.
In 1951, Loco’s trio made their first recordings for Tico Records. Soon after, George Goldner arranged a recording session for Tito Rodriguez. Unfortunately, Rodriguez fell ill with laryngitis, but the session was saved when Loco’s trio stepped in to record. Their song, “Tenderly” (1952), became a hit, and Goldner offered the trio a recording contract.
Loco also performed in jazz clubs such as the Blue Note, Denver’s Melody Lounge, The Apollo Theater, and Birdland, which transmitted Loco’s performances via radio. Also, he participated in the Mambo USA Tour, which sold out Carnegie Hall and traveled to 56 cities.
At one point, unhappy with his royalties, Loco confronted George Goldner, who wisely permitted him to record for Columbia Records in exchange for a percentage of record sales.
In 1959, Loco and his family relocated to Los Angeles. The same year, The Pete Terrace Quintet released the album Going Loco. Also, to satisfy the Pachanga craze, Fantasy released Pachanga with Loco. Over the years, Loco recorded for the labels GNP (Gene Norman Presents) and Orfeon.
Max Salazar said, “By 1967, it was apparent Loco was losing his edge. “This was painfully evident on the album Puerto Rico 67, where it seemed that Loco’s fiery piano solos were a thing of the past.” Around the same time, Loco separated from his wife, partnered with Charlie Palmieri and Tito Puente, and formed the music-arranging company, “Bandaide.”
In 1968, Loco moved to Puerto Rico, taking advantage of San Juan’s booming hotel scene. Also, he founded The Loco Recording and Publishing Companies and performed at various popular nightspots in San Juan.
Joe Loco, a World War II veteran, passed away on February 18, 1988, due to diabetes. He is buried in Bayamon’s military cemetery, and his tombstone reads: “U.S. Army Corporal, Joseph Esteves Vargas.”
Boricua Jazz Pioneer Joe Loco was a skilled musician, showman, and an important figure in developing Latin and jazz music. His extensive body of work is available on various digital platforms and YouTube.
El pianista Joe Loco, también conocido como Joe Crazy, tenía un apodo que ha sido objeto de mucho debate. Según José Mangual, Sr., lo llamaron “loco” a mediados de la década de 1940 después de que Verne Records grabara su canción “Cada Loco Con Su Tema”. Sin embargo, la esposa de Loco, Irma, cree que le pusieron ese apodo después de que sufrió una lesión en la cabeza al ser atropellado por un autobús. Otra teoría apunta a que Tito Puente le puso el apodo. Independientemente de cómo obtuvo el apodo, Joe Loco era un músico con múltiples talentos muy respetado en los círculos de la música latina y del jazz.
Joseph Estevez Jr. nació el 26 de marzo de 1921 en Hell’s Kitchen de Manhattan, de padres puertorriqueños, José y Frances Estevez. A los ocho años comenzó a tomar lecciones de violín y baile y participó en el proyecto Estrellas del Futuro en la Iglesia La Milagrosa de Spanish Harlem. En 1934 abandonó la escuela y empezó a viajar. El historiador del jazz John Storm Roberts afirmó que “Loco comenzó su carrera como bailarín en el Teatro Apollo y actuó con la Orquesta Chick Webb (con Ella Fitzgerald) durante la década de 1930”.
En 1937, un oficial de asistencia se encontró con Loco y lo convenció de asistir a Harren High School. Allí se hizo amigo de Charles Pickells, un profesor de música, quien le enseñó a tocar el piano y el trombón. Posteriormente, mientras estudiaba música en la Universidad de Nueva York, Loco se especializó en el Sistema Schillinger. Este sistema lleva el nombre de Joseph Schillinger e incluye teorías del ritmo, la armonía, la melodía, el contrapunto, la forma y la semántica. El sistema tiene como objetivo proporcionar un enfoque sistemático y sin género para el análisis y la composición musical.
Loco comenzó su carrera como pianista con los Montecino Happy Boys en 1938. La banda actuó en Spanish Harlem. En 1943, durante la Segunda Guerra Mundial, el pianista de Frank Machito Grillo, Frank Gilberto Ayala, fue reclutado y reemplazado por Luis Varona. Poco tiempo después, Varona también fue reclutado y el Loco se convirtió en su sustituto. Según José Mangual, los solos de Loco impactaron inmediatamente a la banda de Machito, haciéndola sonar diferente y más caliente. Los bailarines empezaron a referirse a ellos como la Orquesta Latina Count Basie.
En 1945, Loco fue reclutado por la Fuerza Aérea del Ejército de EE. UU. Después del alta, estudió en Juilliard con el G. I. Bill. Además, él y Tito Puente trabajaron como acompañantes en la Copacabana Samba Band de Fernando Álvarez. Posteriormente se unió a la banda de Jack López.
Max Salazar dijo: “Una noche, Loco sustituyó al pianista de (Pupi) Campo, Al Escobar, y el evento se convirtió en un evento espontáneo. El piano de Loco estaba ardiendo, el timbal de Tito Puente y el de Johnny ‘La Vaca’ Rodríguez “cascara produjo un sonido excitante y exótico que creó delirio”. Afortunadamente, alguien tuvo el dinero para grabar la actuación para la posteridad. El resultado es el disco La fiesta de baile latino de Pupi Campo (Seeco, 1948).
Loco también participó en otro hecho histórico en el Park Palace de la calle 110 y la Quinta Avenida cuando compuso veinte temas originales, dirigió la Orquesta de Julio Andino y retó a duelo a la Orquesta Machito. “Fue una batalla entre David y Goliat”, dice Salazar, “excepto que Machito no murió”. A pesar de la derrota, la orquesta de Andino tuvo un buen desempeño.
En 1951, el trío de Loco realizó sus primeras grabaciones para Tico Records. Poco después, George Goldner organizó una sesión de grabación para Tito Rodríguez. Desafortunadamente, Rodríguez enfermó de laringitis, pero la sesión se salvó cuando el trío de Loco intervino para grabar. Su canción, “Tenderly” (1952), se convirtió en un éxito y Goldner le ofreció al trío un contrato de grabación.
Loco también actuó en clubes de jazz como Blue Note, Melody Lounge de Denver, The Apollo Theatre y Birdland, que transmitían las actuaciones de Loco por radio. Además, participó en el Mambo USA Tour, que agotó las entradas del Carnegie Hall y viajó a 56 ciudades.
En un momento, descontento con sus regalías, Loco se enfrentó a George Goldner, quien sabiamente le permitió grabar para Columbia Records a cambio de un porcentaje de las ventas de discos.
En 1959, Loco y su familia se mudaron a Los Ángeles. El mismo año, The Pete Terrace Quintet lanzó el álbum Going Loco. Además, para satisfacer la locura de Pachanga, Fantasy lanzó Pachanga con Loco. A lo largo de los años, Loco grabó para los sellos GNP (Gene Norman Presents) y Orfeon.
Max Salazar dijo: “En 1967, era evidente que Loco estaba perdiendo su ventaja. Esto fue dolorosamente evidente en el álbum Puerto Rico 67, donde parecía que los ardientes solos de piano de Loco eran cosa del pasado”. Loco se separó de su esposa, se asoció con Charlie Palmieri y Tito Puente y formó la compañía de arreglos musicales “Bandaide”.
En 1968, Loco se mudó a Puerto Rico, aprovechando la floreciente escena hotelera de San Juan. Además, fundó The Loco Recording and Publishing Companies y actuó en varios locales nocturnos populares de San Juan.
Joe Loco, un veterano de la Segunda Guerra Mundial, falleció el 18 de febrero de 1988 debido a diabetes. Está enterrado en el cementerio militar de Bayamón y en su lápida se lee: “U.S. Army Corporal, José Esteves Vargas.”
El pionero del jazz boricua Joe Loco fue un hábil músico, showman y una figura importante en el desarrollo de la música latina y el jazz. Su extenso cuerpo de trabajo está disponible en diversas plataformas digitales y YouTube.
REFERENCE
Discogs.com – Joe Loco discography
Figueroa, Frank M. – Encyclopedia of Latin American Music in New York (Pillar Publications, 1994).
Roberts, John Storm – Latin Jazz – The First Fusions, the 1880s to Today (Schirmer Books, 1999).
Salazar, Max – Mambo Kingdom – Latin Music in New York (Schirmer Trade Books, 2002).
Serrano, Basilio – Puerto Rican Pioneers in Jazz – 1900-1939 – Bomba Beats to Latin Jazz (iUniverse, 2015).
© 2021 Tomas Pena ALL RIGHTS RESERVED
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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