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Boricua Pioneer César Concepción

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Cayetano Césario Concépcion Martinez, known as César Concepción, was a renowned pioneer, trumpeter, and bandleader from Puerto Rico who played a significant role in the history of Puerto Rican music. He was celebrated for his exceptional skills as a virtuoso trumpeter and melodist, possessing a unique sensitivity. He founded and directed one of the most sensational orchestras of the 20th century. He left behind a legacy of over one hundred beautiful boleros in Puerto Rico’s romantic pentagram and elevated Plena music to the status of ‘Parlor Music.’
César was the son of Tomás Concepción and Margarita Martínez, both of humble origins who established a grocery store with great effort. Concepción had seven siblings and completed his elementary academic grades at the Luis Muñoz Rivera School. He continued his studies at the Benigno Carrión School in Cayey, starting in the eighth year. At the age of nine, he began learning the trumpet under the tutelage of Comereño professor Claudio Torres. Later, Torres incorporated him into the Municipal Band, which he directed. At 13, Concepción was part of a group that entertained the silent filmgoers in his town at the San Rafael Theater.
In 1925, Augusto Rodríguez Amador, a pianist, offered Concépciona, a 16-year-old prodigy, a position with the Midnight Serenaders band. The prodigy stayed with the band for seven years before joining Ralph Sanchez and his Symphonians. He first visited New York City in March 1927 and stayed there until August of the same year. He returned to the city in 1935.
Richard Blondet, a historian, reported that Concépción gained recognition in New York City as a sideman. He played in a band led by Pedro “Piquito” Marcano, a prominent Puerto Rican bandleader, composer, and vocalist in the 1930s and 40s. Marcano directed the Cuarteto Marcano, which specialized in soulful ballads or boleros. Marcano collaborated closely with various artists, including Pedro Flores, Pedro Ortíz Dávila, Bobby Capó, and Tito Rodríguez. Additionally, Concépción played with Oscar De La Rosa, a Cuban bandleader. In 1939, De La Rosa led an all-star band that featured pianist Jose Curbelo, Machito, Alfredo Valdes Sr. on vocals, and Concépción on trumpet. The band performed at the Picadilly Hotel in Herald Square.
Also, Concépción joined the Eddie La Baron Orchestra, which performed regularly at the Rainbow Room and participated in sessions with some of the most prominent Latin bands in the city, including Xavier Cugat, Enric Madriguera, Don Maya, Jose Morand, Carlos Molina, and Nano Rodrigo, among others. Also, he collaborated with the renowned composer Pedro Flores and with LeBaron until 1940. 
In 1942, Concépción returned to Puerto Rico and joined Armando Castro’s Jazz Band, which performed regularly at Jack’s Club cabaret in Santurce. The group popularized the song “Jack, Jack, Jack/Cutuguru,” featuring the vocalist Juan Ramon Torres’s “El Boy.” “Jack, Jack, Jack/Cutuguru” was the first song by a Puerto Rican group to break into the 1945 North American Hit Parade.  
After one year and a half at the Escambron Beach Club in Puerto Rico, Concépción, with the support of the Arecibo businessman Jorge “El Nene” Correa, formed an orchestra and debuted at the luxurious Hotel New Yorker. The event, which took place on June 14, 1947, received extensive press, radio, and television coverage. Also, it marked the Puerto Rico debut of the pianist Noro Morales (who alternated with Concépción’s orchestra on the bandstand). 
Concépción’s orchestra owed some of its popularity to its daily participation in the radio program La Roulette Musical, television appearances, and the vocalist Joe Valle (his principal singer after “El Boy”).  
According to the writer and historian Frank Figueroa, “The band’s popularity was enhanced by its many recordings that included Plenas and other typical rhythms. Concépción capitalized on the public’s love of baseball and wrote special Plenas dedicated to the island’s professional teams. Who can forget Ponce, Plena En San, La Plena Criolla, and Santurce?”
From 1950 to 1952, Concépción’s orchestra was the house band at the Caribe Hilton. Also, from 1958 to 1968, the orchestra held court at the Hotel Flamboyan, where it accompanied many international artists who passed through the hotel’s doors. 
1968 Concépción disbanded the orchestra, relocated to New York, and retired. Four years later, he came out of retirement, returned to Puerto Rico, and organized a new band with Joe Valle. 
César Concépción died of a heart attack on March 11, 1974. Concépción was planning to remarry his second wife, Elvira Peña, whom he divorced but never stopped living with at the time of his death.
In 1983, nine years after Concépción’s death, the lawyer, politician, and pianist Nicolás Nogueras Cartagena reunited some of Concépción’s original bandmembers and recreated his sound. The orchestra performed on Sundays at the Caribe Hilton Hotel and the San Juan Fine Arts Center until 1997. 
In 2019, the Puerto Rican icon, vocalist Danny Rivera, and musical director and trumpeter Humberto Ramirez released the album “Mil Años de Plena – Tribute to César Concépción.” In the liner notes, Rivera recounts the experience of auditioning and performing with the orchestra. Also, he refers to the band as “his university, his school, his opportunity.”
The acclaimed Puerto Rican trumpeter Humberto Ramírez, who cites Concépción as a significant influence, says, “César Concépción created new sounds by merging traditional Plena with the Mambo and bringing it to the ballroom. Cesar Concépción left the sound of his trumpet and orchestra for the enjoyment of future generations.”
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Cayetano Césario Concépcion Martínez, conocido como César Concepción, fue un reconocido pionero, trompetista y director de orquesta de Puerto Rico que jugó un papel importante en la historia de la música puertorriqueña. Fue célebre por sus excepcionales habilidades como virtuoso trompetista y melodista, y poseía una sensibilidad única. Fundó y dirigió una de las orquestas más sensacionales del siglo XX. Dejó un legado de más de cien hermosos boleros en el pentagrama romántico de Puerto Rico y elevó la música Plena al estatus de ‘Música de salón’.
César era hijo de Tomás Concepción y Margarita Martínez, ambos de origen humilde que con mucho esfuerzo montaron una tienda de abarrotes. Concepción tuvo siete hermanos y completó sus grados académicos de primaria en el Colegio Luis Muñoz Rivera. Continuó sus estudios en el Colegio Benigno Carrión de Cayey, a partir del octavo año. A los nueve años comenzó a aprender a tocar la trompeta bajo la tutela del profesor comereño Claudio Torres. Posteriormente, Torres lo incorporó a la Banda Municipal, que dirigió. A los 13 años, Concepción formaba parte de un grupo que amenizaba a los cinéfilos mudos de su pueblo en el Teatro San Rafael.
En 1925, Augusto Rodríguez Amador, pianista, le ofreció a un prodigio de 16 años un puesto en la banda Midnight Serenaders. El prodigio permaneció con la banda durante siete años antes de unirse a Ralph Sánchez y sus Sinfónicos. Visitó por primera vez la ciudad de Nueva York en marzo de 1927 y permaneció allí hasta agosto del mismo año. Regresó a la ciudad en 1935.
Richard Blondet, historiador, informó que Concépción ganó reconocimiento en la ciudad de Nueva York como acompañante. Tocó en una banda dirigida por Pedro “Piquito” Marcano, un destacado director de orquesta, compositor y vocalista puertorriqueño en las décadas de 1930 y 1940. Marcano dirigió el Cuarteto Marcano, que se especializaba en baladas o boleros conmovedores. Marcano colaboró estrechamente con varios artistas, entre ellos Pedro Flores, Pedro Ortíz Dávila, Bobby Capó y Tito Rodríguez. Además, Concépción tocó con Oscar De La Rosa, director de orquesta cubano. En 1939, De La Rosa dirigió una banda de estrellas que incluía al pianista José Curbelo, Machito, Alfredo Valdés Sr. en la voz y Concépción en la trompeta. La banda actuó en el Hotel Picadilly en Herald Square.
Además, Concépción se unió a la Orquesta Eddie La Baron, que se presentó regularmente en el Rainbow Room y participó en sesiones con algunas de las bandas latinas más destacadas de la ciudad, entre ellas Xavier Cugat, Enric Madriguera, Don Maya, José Morand, Carlos Molina y Nano Rodrigo, entre otros. Asimismo, colaboró con el reconocido compositor Pedro Flores y con LeBaron hasta 1940.
En 1942, Concépción regresó a Puerto Rico y se unió a la Jazz Band de Armando Castro, que actuaba regularmente en el cabaret Jack’s Club de Santurce. El grupo popularizó la canción “Jack, Jack, Jack/Cutuguru”, con la participación de “El Boy” del vocalista Juan Ramón Torres. “Jack, Jack, Jack/Cutuguru” fue la primera canción de un grupo puertorriqueño que irrumpió en el Hit Parade norteamericano de 1945.
Luego de un año y medio en el Escambron Beach Club de Puerto Rico, Concépción, con el apoyo del empresario arecibeño Jorge “El Nene” Correa, formó una orquesta y debutó en el lujoso Hotel New Yorker. El hecho, que tuvo lugar el 14 de junio de 1947, recibió una amplia cobertura de prensa, radio y televisión. Además, marcó el debut en Puerto Rico del pianista Noro Morales (quien alternó con la orquesta de Concépción en el quiosco).
La orquesta de Concépción debe parte de su popularidad a su participación diaria en el programa de radio La Roulette Musical, apariciones en televisión y al vocalista Joe Valle (su cantante principal después de “El Boy”).
Según el escritor e historiador Frank Figueroa, “La popularidad de la banda se vio realzada por sus numerosas grabaciones que incluían Plenas y otros ritmos típicos. Concépción aprovechó el amor del público por el béisbol y escribió Plenas especiales dedicadas a los equipos profesionales de la isla. ¿Quién puede olvidar a Ponce? , Plena En San, La Plena Criolla y Santurce?”
De 1950 a 1952, la orquesta de Concépción fue la banda de la casa del Caribe Hilton. Asimismo, de 1958 a 1968, la orquesta tuvo su sede en el Hotel Flamboyán, donde acompañó a numerosos artistas internacionales que pasaban por las puertas del hotel.
1968 Concépción disuelve la orquesta, se traslada a Nueva York y se retira. Cuatro años después, salió de su retiro, regresó a Puerto Rico y organizó una nueva banda con Joe Valle.
César Concépción murió de un infarto el 11 de marzo de 1974. Concépción planeaba volver a casarse con su segunda esposa, Elvira Peña, de quien se divorció pero con quien nunca dejó de vivir en el momento de su muerte.
En 1983, nueve años después de la muerte de Concépción, el abogado, político y pianista Nicolás Nogueras Cartagena reunió a algunos de los miembros originales de la banda de Concépción y recreó su sonido. La orquesta actuó los domingos en el Hotel Caribe Hilton y en el Centro de Bellas Artes de San Juan hasta 1997.
En 2019, el ícono puertorriqueño, el vocalista Danny Rivera, y el director musical y trompetista Humberto Ramírez lanzaron el álbum Mil Años de Plena – Tributo a César Concépción. En las notas, Rivera relata la experiencia de audicionar y actuar con la orquesta. Además, se refiere a la banda como “su universidad, su escuela, su oportunidad”.
El aclamado trompetista puertorriqueño Humberto Ramírez, quien cita a Concépción como una influencia significativa, dice: “César Concépción creó nuevos sonidos al fusionar la Plena tradicional con el Mambo y llevarlo al salón de baile. César Concépción dejó el sonido de su trompeta y orquesta para el disfrute de las generaciones futuras.”
SOURCES
    Blondet, Richard – Personal Communique. The Center for Puerto Rican Studies at Hunter College: Pedro “Piquito” Marcano Papers, 1920-1972 (Collection, 1999-2004)
Figueroa, Frank – Puerto Rico’s Big Bands – Historia de Grupos Musicales en Puerto Rico (Latin Beat magazine)
Lopez, Miguel Ortiz – Article: César Concépción – Trumpeter, Arranger and Orchestra Conductor – Fundacion Nacional Para La Cultura Popular (2019)
Ortiz, Miguel Lopez – Fundación Nacional para la Cultura Popular (2019)
    Ramirez, Humberto – Mil Años de Plena – Tributo a César Concépción Liner Notes Rivera, Danny – Mil Años de Plena – Tributo a César Concépción Liner Notes

    Serrano, Basilio – Puerto Rican Pioneers in Jazz (1900-1939) – Bomba Beats to Latin Jazz (iUniverse, 2015)

RECOMMENDED LISTENING

Mil Años de Plena – Tributo a César Concepción – Humberto Ramirez and Danny Rivera (2020)
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A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

5 COMMENTS

  1. Great and accurate article, thank you Mr Pena. A fact that has been confirmed from a radio interview to my Dad during the 1070’s, Cu Tu Gu Ru, was written by my father and the music by Armando Castro, we have in our hands the written notes from than song that one day will be displayed at the Casa Museo Cesar Concepcion in Cayey PR, respectfully Cesar G Concepcion

  2. Mr Tomas Pena, thank for article which is very accurate. In fact my father was actually born as Cesario Concepcion Martinez and it was not until he turned 18 after a trip to NYC by boat that the started to write his name as Cesar. His first trip to the Big Apple was in March 1927 and stayed there until August of the same year. He then returned in 1935…

    Happy to share his birth and baptism certificates to document my comments. Also according to a radio interview to my Dad in the 1970’s, he confirms that it was him who wrote the lyrics and Armando Castro the music…We also have the lyrics written by him from some “partituras” we have, which will be shown in the near future at the Casa Museo Cesar Concepcion at Baririo Vieques Cayey, PR.

    Thank you for interest, Cesar

  3. Cesar
    Thank you for your interest! For response, please check your email. Honored to make contact with a member of the illustrious Cesar Concepcion. Hope to visit Casa Museo Cesar Concepcion when I visit PR later this year.

    Un Fuerte Abrazo, Tomas

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