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Boricua Jazz Pioneer: Roger “Ram” Ramirez (1913-1994)

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ROGELIO RAMIREZ, aka “Roger,” “Ram” was born in San Juan, Puerto Rico on May 10, 1913. At seven, he traveled from Puerto Rico to the U.S. aboard the SS Ponce with Mariana Abraham and Luis Olmo. They arrived on Ellis Island on November 11, 1920. The family lived in Manhattan’s San Juan Hill, one of the largest black and Caribbean communities in New York before WW I (where Lincoln Center stands today).

How Ramirez came to be known as “Roger,” is not known. However, the U.S. Copyright Office and the Social Security Administration, clearly identify him as Roger Ramirez.

Ramirez was an accomplished pianist comfortable in swing, bop, and straight-ahead jazz. His primary influences were Earl Hines, Teddy Wilson, Art Tatum, and Fats Waller. He is most remembered as the co-composer of the jazz standard Lover Man (Oh, Where Can You Be), popularized by Billie Holliday, interpreted by Duke Ellington, Ella Fitzgerald, Sarah Vaughn, and others.

During the Harlem Renaissance, Ramirez worked with the Louisiana Stompers (1930) and Monette Moore (1933). A high point of Ramirez’s career occurred in 1934 when he substituted for Duke Ellington’s small group, led by Rex Stewart, and recorded the tunes, Stingaree and Baby Aint’cha Satisfied. In 1935, he joined Willie Bryant and the Spirits of Rhythm and toured Europe with Bobby Martin. In 1939, Ramirez backed the legendary Ella Fitzgerald when she was with the Chick Webb’s Orchestra. Also, in 1942 he worked with Frank Newton and Charlie Barnett and joined the John Kirby Sextet in 1944.

In the 1950s, Ramirez formed a trio and added the organ to his arsenal. From the 1960s to the mid-70s, arguably his most productive period, he recorded the following albums: 

  • Ram Ramirez – Organ Jazz Live in Harlem (Black and Blue, date unknown)
  • Ram Ramirez – The Most Crazy … Recorded Live at Frank’s Steakhouse, Long Island, U.S.A. (Columbia),
  • Roger Ram – Fine and Mellow (RCA Victor, 1966), Rampant Ram (Master Jazz Recordings, 1973)
  • Roger “Ram” Ramirez – Easy to Love (Solid Records Reissue, 2020).
  • Ray Ramirez at the Hammond Organ with the Ray Fernandez Trio – Latin Jazz series, Vol. 2. Rock and Bossa Nova Sessions (LP, 1969) 
  • Ray Fernandez and his Trio featuring Ram Ramirez – Latin Jazz series – Soul, Bossa Nova Session (LP, 1969)

On October 8, 1977, Ramirez appeared in a concert at the Casablanca (White House, now a museum) where Ponce de Leon once resided. The performance was produced by El Taller de Jazz Don Pedro

At 67, Ramirez was invited to participate in a recital at Carnegie Hall as part of the Kool Jazz Fest solo piano series and received rave reviews. According to John Wilson of the New York Times: “Mr. Ramirez revealed himself as a superbly swinging pianist who moves readily between suggestions of Fats Waller’s stride and the pastel melodies of Duke Ellington. Moreover, he is a joyous pianist who groans and grunts a vocal accompaniment when his solos get rolling, much as Erroll Garner did. He is apt to burst into happy laughter at the surprise of something he plays. His program was generously laced with Ellington tunes, mostly the Duke’s lesser-known mood pieces, as well as jumping, foot patting performances that built, under his strong, two-handed attack, into driving exemplifications of swing.” At the time of the performance, Ramirez was a member of the Harlem Blues and Jazz Band. He was active up until his death in 1994, at 80. 

According to Tom Lord’s Jazz Discography, Ramirez participated in 70 recording sessions. Of those, two stand out as excellent examples of his work as a leader, pianist, composer, and arranger: I’ll Remember April (RCA Victor), and Fine and Mellow (RCA Victor).

Ramirez was recognized by his peers and listeners in the know but fame eluded him. Nonetheless, his body of work speaks volumes. Thankfully, Ramirez’s music is available on a variety of digital platforms (see YouTube) and in CD format and vinyl. 

Roger “Ram” Ramirez is one of many Boricua Pioneers – male and female – whose lives and accomplishments, in and out of the music business, deserve to be recognized and celebrated. 

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ROGELIO RAMIREZ , alias “Roger” , “ Ram” nació en San Juan, Puerto Rico el 10 de mayo de 1913. A los siete años viajó de Puerto Rico a los Estados Unidos a bordo del SS Ponce con Mariana Abraham y Luis Olmo. Llegaron a Ellis Island el 11 de noviembre de 1920. La familia vivía en San Juan Hill en Manhattan, una de las comunidades negras y caribeñas más grandes de Nueva York antes de la Primera Guerra Mundial (donde se encuentra hoy el Lincoln Center).

No se sabe cómo Ramírez llegó a ser conocido como “Roger”. Sin embargo, la Oficina de Derechos de Autor de los Estados Unidos y la Administración del Seguro Social lo identifican claramente como Roger Ramirez .

Ramírez era un pianista consumado que se sentía cómodo con el swing, el bop y el jazz directo. Sus principales influencias fueron Earl Hines, Teddy Wilson, Art Tatum y Fats Waller. Es más recordado como el co-compositor del estándar de jazz Lover Man (Oh, Where Can You Be) , popularizado por Billie Holliday, interpretado por Duke Ellington, Ella Fitzgerald, Sarah Vaughn y otros.

Durante el Renacimiento de Harlem, Ramírez trabajó con los Louisiana Stompers (1930) y Monette Moore.(1933). Un punto culminante de la carrera de Ramírez ocurrió en 1934 cuando sustituyó al pequeño grupo de Duke Ellington, dirigido por Rex Stewart , y grabó las melodías Stingaree y Baby Aint’cha Satisfied . En 1935, se unió a Willie Bryant and the Spirits of Rhythm y realizó una gira por Europa con Bobby Martin . En 1939, Ramírez respaldó a la legendaria Ella Fitzgerald cuando estaba con la Orquesta de Chick Webb . Además, en 1942 trabajó con Frank Newton y Charlie Barnett y se unió al Sexteto de John Kirby en 1944.

En la década de 1950, Ramírez formó un trío y agregó el órgano a su arsenal. Desde la década de 1960 hasta mediados de la de 1970, posiblemente su período más productivo, grabó los siguientes álbumes:

  • Ram Ramirez – Organ Jazz Live en Harlem (Black and Blue, fecha desconocida)
  • Ram Ramirez – The Most Crazy … Grabado en Vivo en Frank’s Steakhouse, Long Island, EE. UU. (Columbia)
  • Roger Ram – Fine and Mellow (RCA Victor, 1966), Rampant Ram (Master Jazz Recordings, 1973)
  • Roger “Ram” Ramirez – Easy to Love (Reedición de Solid Records, 2020).
  • Ray Ramirez en el Hammond Organ con el Ray Fernandez Trio – Latin Jazz series, Vol. 2. Rock and Bossa Nova Sessions (LP, 1969)
  • Ray Fernandez y su Trio con Ram Ramirez – Serie Latin Jazz – Soul, Bossa Nova Session (LP, 1969).

El 8 de octubre de 1977, Ramírez apareció en un concierto en Casablanca (Casa Blanca, ahora museo) donde alguna vez residió Ponce de León. La actuación fue producida por El Taller de Jazz Don Pedro .

A los 67 años, Ramírez fue invitado a participar en un recital en el Carnegie Hall como parte de la serie de piano solo del Kool Jazz Fest y recibió críticas muy favorables. Según John Wilson del New York Times: “Señor. Ramírez se reveló a sí mismo como un pianista magníficamente oscilante que se mueve fácilmente entre las sugerencias del paso de Fats Waller y las melodías pastel de Duke Ellington. Además, es un pianista alegre que gime y gruñe un acompañamiento vocal cuando sus solos comienzan a rodar, al igual que lo hizo Erroll Garner. Es propenso a estallar en carcajadas felices ante la sorpresa de algo que toca. Su programa estaba generosamente mezclado con melodías de Ellington, en su mayoría piezas de humor menos conocidas de Duke, así como actuaciones de saltos y palmaditas en los pies que, bajo su fuerte ataque a dos manos, se convirtieron en ejemplos de conducción del swing “. En el momento de la actuación, Ramírez era miembro de la Harlem Blues and Jazz Band . Estuvo activo hasta su muerte en 1994, a los 80 años.

Según Tom Lord’s Jazz Discography , Ramírez participó en 70 sesiones de grabación. De ellos, dos se destacan como excelentes ejemplos de su trabajo como líder, pianista, compositor y arreglista: I’ll Remember April (RCA Victor) y Fine and Mellow (RCA Victor).

Ramírez fue reconocido por sus compañeros y oyentes, pero la fama se le escapó. No obstante, su trabajo lo dice todo. Afortunadamente, la música de Ramirez está disponible en una variedad de plataformas digitales (ver YouTube) y en formato de CD y vinilo.

Roger “Ram” Ramírez es uno de los muchos pioneros boricua – hombres y mujeres – cuyas vidas y logros, dentro y fuera del negocio de la música, merecen ser reconocidos y celebrados.

Featured Photo by Granger: A young Roger “Ram” Ramirez” (center/front) with Billie Holiday (center) and Ben Webster (left) and others (1935).

REFERENCE

  • Discogs.com – Roger Ramirez discography
  • Lord, Tom – The Jazz Discography 
  • Serrano, Basilio – Puerto Rican Pioneers in Jazz – 1900-1939 – Bomba Beats to        Latin Jazz (iUniverse, 2015)

FURTHER READING

  • Maldonado, William Sostre – Boricua Jazz, Desde Rafael Hernández a Miguel Zenón – La Historia del Jazz Puertorriqueño (Independent 2019, 2021)
  • Serrano, Basilio – Juan Tizol – His Caravan Through American Life and Culture (Xlibris, 2012)
  • Serrano, Basilio – Puerto Rican Pioneers in Jazz – 1900-1939 – Bomba Beats to Latin Jazz (iUniverse, 2015)
  • Wilson, John – Ram Ramirez, Pianist (New York Times, July 1, 1981)
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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