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Boricua Jazz Pioneer Roger “Ram” Ramirez

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Rogelio Ramirez, also known as “Roger” and “Ram,” was born on May 10, 1913, in San Juan, Puerto Rico. At the age of seven, he traveled from Puerto Rico to the United States aboard the steamship SS Ponce with Maria Abraham and Luis Olmo. They arrived at Ellis Island on November 11, 1920. The Ramirez family lived in Manhattan’s San Juan Hill neighborhood, which was one of the largest black and Caribbean communities in New York before World War I. Today, Lincoln Center stands in the exact location of the former San Juan Hill neighborhood.
It is unclear how Ramirez acquired the nickname “Roger,” but both the US Copyright Office and the Social Security Administration refer to him as” “Roger Ramirez.”
Ramirez was a highly skilled pianist who excelled in playing swing, bop, and straight-ahead jazz. His major influences included Earl Hines, Teddy Wilson, Art Tatum, and Fats Waller. He is perhaps best remembered as the co-composer of the jazz classic “Lover Man (Oh, Where Can You Be),” which was made famous by Billie Holliday and has been performed by Duke Ellington, Ella Fitzgerald, and Sarah Vaughan, among others.
During the Harlem Renaissance, Ramirez worked with the Louisiana Stompers (1930) and Monette Moore (1933). A high point of Ramirez’s career occurred in 1934 when he substituted for Duke Ellington’s small group, led by Rex Stewart, and recorded the songs “Stingaree” and “Baby Aint’cha Satisfied.” 1935, Ramirez joined Willie Bryant and the Spirits of Rhythm and toured Europe with Bobby Martin. 1939 saw Ramirez backing the legendary Ella Fitzgerald when she was with Chick Webb’s Orchestra. 1942, Ramirez worked with Frank Newton, Charlie Barnett, and the John Kirby Sextet.
In the 1950s, Ramirez formed a trio and added the organ to his repertoire. From the 1960s to the mid-1970s he recorded six albums including “Organ Jazz Live in Harlem,” “The Most Crazy … Recorded Live at Frank’s Steakhouse, Long Island USA,” “Fine and Mellow,” “Easy to Love,” “Ray Ramirez at the Hammond Organ with the Ray Fernandez Trio” Latin Jazz Series Volume 1., and “Ray Fernandez and his Trio featuring Ram Ramirez” Latin Jazz Series, Volume 2. Rock and Bossa Nova Sessions.”
On October 8, 1977, Ramirez performed a concert at the Casablanca White House (now a museum) where Ponce de Leon once resided.
At 67, Ramirez was invited to participate in a recital at Carnegie Hall as part of the Kool Jazz Fest piano series and received a glowing review. According to John Wilson of the New York Times, “Mr. Ramirez revealed himself as a superbly swinging pianist who moves readily between suggestions of Fats Waller’s stride and the pastel melodies of Duke Ellington. Moreover, he is a joyous pianist who groans and grunts a vocal accompaniment when his solos get rolling, much as Erroll Garner did. He is apt to laugh at the surprise of something he plays. His program was generously laced with Ellington tunes, mostly the Duke’s lesser-known mood pieces, and jumping, foot patting performances that built, under his strong, two-handed attack, into driving exemplifications of swing.” At the time of the performance, Ramirez was a member of the Harlem Blues and Jazz Band. He was active up until he died in 1994 at 80. Based on Tom Lord’s Jazz Discography, Ramirez was involved in seventy recording sessions. Among them are two remarkable instances where he showcased his skills as a leader, pianist, composer, and arranger: I’ll Remember April (RCA Victor) and Fine and Mellow (RCA Victor).
Ramirez was highly regarded by his fellow musicians and those familiar with his work, but he never achieved mainstream fame. Nevertheless, his work speaks volumes about his talent. Fortunately, Ramirez’s music can be found on various digital platforms (like YouTube) and CD and vinyl formats.
Roger “Ram” Ramirez is one of many Boricua Pioneers – male and female – whose lives and achievements deserve wider recognition.
Preview
Rogelio Ramírez, también conocido como “Roger” y “Ram”, nació el 10 de mayo de 1913 en San Juan, Puerto Rico. A los siete años viajó desde Puerto Rico a Estados Unidos a bordo del vapor SS Ponce junto a María Abraham y Luis Olmo. Llegaron a Ellis Island el 11 de noviembre de 1920. La familia Ramírez vivía en el barrio San Juan Hill de Manhattan, que era una de las comunidades negras y caribeñas más grandes de Nueva York antes de la Primera Guerra Mundial. Hoy en día, el Lincoln Center se encuentra en la ubicación exacta de el antiguo barrio del Cerro San Juan.
No está claro cómo Ramírez adquirió el apodo de “Roger”, pero tanto la Oficina de Derechos de Autor de Estados Unidos como la Administración de la Seguridad Social se refieren a él como “Roger Ramírez”.
Ramírez era un pianista muy hábil que se destacó tocando swing, bop y jazz puro. Sus principales influencias incluyeron a Earl Hines, Teddy Wilson, Art Tatum y Fats Waller. Quizás se le recuerde mejor como el co-compositor del clásico de jazz “Lover Man (Oh, Where Can You Be)”, que se hizo famoso gracias a Billie Holliday y ha sido interpretado por Duke Ellington, Ella Fitzgerald y Sarah Vaughan, entre otros. otros.
Durante el Renacimiento de Harlem, Ramírez trabajó con los Louisiana Stompers (1930) y Monette Moore (1933). Un punto culminante de la carrera de Ramírez ocurrió en 1934 cuando sustituyó al pequeño grupo de Duke Ellington, dirigido por Rex Stewart, y grabó las canciones “Stingaree” y “Baby Aint’cha Satisfied”. En 1935, Ramírez se unió a Willie Bryant and the Spirits of Rhythm y realizó una gira por Europa con Bobby Martin. En 1939, Ramírez apoyó a la legendaria Ella Fitzgerald cuando estaba con la Orquesta de Chick Webb. En 1942, Ramírez trabajó con Frank Newton, Charlie Barnett y el sexteto de John Kirby.
En la década de 1950, Ramírez formó un trío y añadió el órgano a su repertorio. Desde la década de 1960 hasta mediados de la de 1970 grabó seis álbumes, entre ellos “Organ Jazz Live in Harlem”, “The Most Crazy… Recorded Live at Frank’s Steakhouse, Long Island USA”, “Fine and Mellow”, “Easy to Love”, ” Ray Ramirez en el Hammond Organ with the Ray Fernandez Trio” Latin Jazz Series Volumen 1., y “Ray Fernandez and his Triofeature Ram Ramirez” Latin Jazz Series, Volumen 2. Rock and Bossa Nova Sessions.”`
En la década de 1950, Ramírez formó un trío y añadió el órgano a su repertorio. Desde la década de 1960 hasta mediados de la de 1970 grabó seis álbumes, entre ellos “Organ Jazz Live in Harlem”, “The Most Crazy… Recorded Live at Frank’s Steakhouse, Long Island USA”, “Fine and Mellow”, “Easy to Love”, ” Ray Ramirez en el órgano Hammond con el Ray Fernandez Trio” Latin Jazz Series Volumen 1., y “Ray Fernandez and his Triofeature Ram Ramirez” Latin Jazz Series, Volumen 2. Sesiones de rock y bossa nova”.
El 8 de octubre de 1977, Ramírez realizó un concierto en la Casa Blanca de Casablanca (ahora museo) donde una vez residió Ponce de León.
A los 67 años, Ramírez fue invitado a participar en un recital en el Carnegie Hall como parte de la serie de piano del Kool Jazz Fest y recibió una crítica entusiasta. Según John Wilson del New York Times, “el Sr. Ramírez se reveló como un pianista magníficamente oscilante que se mueve fácilmente entre sugerencias del paso de Fats Waller y las melodías al pastel de Duke Ellington. Además, es un pianista alegre que gime y gruñe un acompañamiento vocal cuando sus solos comienzan a rodar, como lo hizo Erroll Garner. Es propenso a reírse ante la sorpresa de algo que toca. Su programa estaba generosamente mezclado con melodías de Ellington, en su mayoría piezas de humor menos conocidas del Duque, y saltos, palmaditas en los pies. actuaciones que se convirtieron, bajo su fuerte ataque a dos manos, en ejemplificaciones impulsadas del swing”. En el momento de la actuación, Ramírez era miembro de la Harlem Blues and Jazz Band. Estuvo activo hasta su muerte en 1994 a los 80 años. Basado en la discografía de jazz de Tom Lord, Ramírez participó en setenta sesiones de grabación. Entre ellos se encuentran dos casos notables en los que mostró sus habilidades como líder, pianista, compositor y arreglista: I’ll Remember April (RCA Victor) y Fine and Mellow (RCA Victor).
Ramírez era muy apreciado por sus compañeros músicos y aquellos familiarizados con su trabajo, pero nunca alcanzó la fama generalizada. Sin embargo, su trabajo dice mucho de su talento. Afortunadamente, la música de Ramírez se puede encontrar en diversas plataformas digitales (como YouTube) y en formatos CD y vinilo.

Roger “Ram” Ramírez es uno de los muchos pioneros boricuas, hombres y mujeres, cuyas vidas y logros merecen un reconocimiento más amplio.

REFERENCE

Discogs.com – Roger Ramirez discography
Lord, Tom – The Jazz Discography 
Serrano, Basilio – Puerto Rican Pioneers in Jazz – 1900-1939 – Bomba Beats to Latin Jazz (iUniverse, 2015)
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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