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Saxophonist, Composer Miguel Zenón

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“This young musician and composer is at once reestablishing the artistic, cultural, and social tradition of jazz while creating an entirely new jazz language for the 21st century.”- MacArthur Foundation,2008.
Multiple Grammy nominees and Guggenheim and MacArthur Fellow MIGUEL ZENÓN represent a select group of musicians who have masterfully balanced and blended the often-contradictory poles of innovation and tradition. Widely considered one of his generation’s most groundbreaking and influential saxophonists, he has developed a unique voice as a composer and conceptualist, concentrating his efforts on perfecting a fine mix of Latin American folkloric music and jazz.
Born and raised in San Juan, Puerto Rico, Zenón studied classical saxophone at the Escuela Libre de Música in Puerto Rico before receiving a bachelor’s degree in Jazz Studies from Berklee College of Music and a master’s degree in Jazz Performance at the Manhattan School of Music. However, Zenón’s more formal studies are supplemented and enhanced by his vast and diverse experience as a sideman and collaborator. Throughout his career, he has divided his time equally between working with older jazz masters and working with the music’s younger innovators –irrespective of styles and genres. The list of musicians Zenón has toured and recorded with includes The SFJAZZ Collective, Charlie Haden, Fred Hersh, Kenny Werner, David Sánchez, Danilo Perez, The Village Vanguard Orchestra, The Mingus Big Band, Bobby Hutcherson, and Steve Coleman.
His latest release, Identities are Changeable (Miel Music, 2014), is inspired by the idea of national identity experienced by the Puerto Rican community in the United States, specifically in the New York area. All the music on the album revolves around interviews with several individuals, all New Yorkers of Puerto Rican descent. The narrative created by these conversations gave birth to all the recorded compositions, with audio excerpts from the interviews weaving in and out each piece. The album, which is also complemented by a video installment by David Dempewolf, features Zenón’s longstanding quartet (with Luis Perdomo, Hans Glawischnig, and Henry Cole) plus a twelve-piece large ensemble comprised of some of the best musicians in jazz today. Identities are Changeable was chosen as one of the best jazz recordings in 2014 by NBC News, NPR, The Boston Globe and Rhapsody, All About Jazz, and Jazz News Magazine, among others.
He is a founding member of the groundbreaking SFJAZZ Collective, whose past and current members include Bobby Hutcherson, Joe Lovano, Joshua Redman, Brian Blade, Nicholas Payton, Dave Douglas, and Eric Harland. In 2012, Zenón’s association with SFJAZZ expanded even further when he served as resident artistic director for the first two seasons of the SFJAZZ Center, along with Bill Frisell, Jason Moran, Regina Carter, and John Santos.
Zenón’s nine recordings as a leader (including the above-mentioned “Identities are Changeable”) represent his growth as a musician and his ability to constantly evolve and reinvent himself as a conceptualist and producer.
His debut CD, Looking Forward (Fresh Sound New Talent, 2002), represents a snapshot of the wildly eclectic musical interests of the then 24-year-old musician and was selected by the New York Times as the number one “alternative” jazz recording of 2002.
His second recording as a leader, Ceremonial (Marsalis Music, 2004), was described by All About Jazz as a “ head-on crash of Latin, Jazz and Classical traditions–modern Jazz at its very best” and garnered unanimous critical praise and recognition both within and outside the jazz world.
His third recording, Jíbaro (Marsalis Music, 2005), further proved that all the critical praise he had been receiving was well deserved. The recording explores a famous Puerto Rican folk music style, La Música Jíbara. The Chicago Tribune summed it up best when they wrote: “The instrumental prowess of Zenon’s playing, the vigor of his compositions, and the sensitivity of his band to Puerto Rican song forms point to new possibilities in jazz.” Like his previous recordings, Jíbaro was well received and appeared on many top ten lists, including The New York Times, Latin Beat, El Nuevo Día, and the Chicago Tribune.
Decidedly more personal and introspective, Awake (Marsalis Music, 2008) incorporates a string quartet and additional horns to Zenón’s core group and brings his formidable skills as a writer and arranger to the forefront. As was admirably put in Audiophile Audition: “ This is an album far beyond the usual sax & string outing, revealing a unique statement that communicates passion, intellect, and spirit to the listener.” Awake also caught the attention of the international press, garnering it 5-star reviews and top honors in publications like Jazzwise (UK), Jazz Man (France), and Jazz Magazine (France).
Zenón returned to his Puerto Rican roots for inspiration in his next outing, Esta Plena (Marsalis Music, 2009), which draws from the traditional Plena music style of his home country and was supported by a fellowship from the prestigious John Simon Guggenheim Foundation. On it, Zenón augmented his quartet to include three percussionists/vocalists and took on the additional roles of lyricist and vocalist. Jazz Times wrote that Esta Plena is “…music with integrity, energy, poise and a fresh vision of how the Afro-Caribbean jazz aesthetic can evolve without losing its deep roots.” In addition to being hailed by critics (New York Times, Village Voice, El Nuevo Día, Downbeat, The Chicago Tribune ) as one of the best recordings of 2009, the recording earned Zenón two Grammy nomination (one for Best Improvised Solo and one for Best Latin Jazz Recording of the year) as well as a Latin Grammy nomination for Best Latin Jazz Recording of the year.
Alma Adentro (Marsalis Music, 2011) is a tribute to The Puerto Rican Songbook. On it, he arranges and explores the music of five legendary Puerto Rican composers: Bobby Capó, Tite Curet Alonso, Pedro Flores, Rafael Hernández, and Sylvia Rexach (whom he considers “the George Gershwins, Cole Porters, and Jerome Kerns of Puerto Rican song”). The recording features his longtime working quartet of pianist Luis Perdomo, bassist Hans Glawischnig, and drummer Henry Cole, plus a ten-piece woodwind ensemble orchestrated and conducted by a close friend and collaborator, Guillermo Klein. This groundbreaking project honors the music of these masters while exposing their music to new audiences. Alma Adentro was chosen as the Best Jazz Recording of 2011 by iTunes and NPR. She was Nominated for a 2012 Grammy Award for Best Large Jazz Ensemble Album and a 2012 Latin Grammy for Best Instrumental Album.
Rayuela (Sunnyside Records 2012), is a colaboration with french pianist/composer Laurent Coq. It was inspired by the literary masterpiece of the same name by Argentinian writer Julio Cortázar (Hopscotch in English). The compositions on the recording look to translate some of the most memorable characters and passages from the book into musical terms. Dana Leong (cello and trombone) and Dan Weiss (tabla, drums, and percussion) are joined by masterful musicians who help create the unique ensemble sound that distinguishes this extraordinary project.
Oye!!! Live in Puerto Rico (Miel Music, 2013) features the debut recording of The Rhythm Collective, an ensemble first put together in 2003 for a month-long tour of West Africa. The group includes Aldemar Valentín on Electric Bass, Tony Escapa on Drums, and Reinaldo de Jesus on percussion; all native Puerto Ricans and some of the most coveted musicians in their respective fields. Fed by the energy of the packed capacity audience, the group delivers a high-intensity performance, including Zenon’s originals and covers of Tito Puente’s “Oye Como Va” and Silvio Rodriguez’s “El Necio.”
As a composer, he has been commissioned by SFJAZZ, The New York State Council for the Arts, Chamber Music America, The John Simon Guggenheim Foundation, Jazz Reach, Peak Performances, PRISM Quartet, and many of his peers.
He has been featured in articles in publications such as The New York Times, The Wall Street Journal, The Los Angeles Times, The Chicago Tribune, Jazz Times, Jazziz, Boston Globe, Billboard, Newsday, and Details, as well as gracing the cover of Downbeat Magazine on two occasions (2010 & 2014). He has also topped the Rising Star Alto Sax category of the Downbeat Critic’s Poll on four different occasions, topped both the Jazz Artist of the Year and Alto Saxophonist of the Year categories in the 2014 Jazz Times Critics Poll, and was selected as the 2015 Alto Saxophonist of the Year by the Jazz Journalist Association.
Zenon’s biography would not be complete without discussing his role as an educator. In 2003, he was chosen by the Kennedy Center to teach and perform in West Africa as part of their Jazz Ambassador program. Since then, he has given hundreds of lectures and masterclasses and has taught all over the world at institutions that include The Banff Centre, Berklee College of Music, Siena Jazz, Conservatorium Van Amsterdam, Musik Akademie Basel, Conservatoire de Paris, Barnard College, University of Manitoba, Manhattan School of Music, NYU, UMass-Amherst, and the Brubeck Institute. He is also a permanent faculty member at the New England Conservatory of Music. But perhaps what best reflects his commitment to education and cements his growing reputation as a “cultural ambassador” is a program he founded in 2011 called Caravana Cultural.
The primary purpose of Caravana Cultural is to present free-of-charge Jazz concerts in rural areas of Puerto Rico. The program makes a “cultural investment” in the Island by giving these communities a chance to listen to jazz of the highest caliber (Zenón invites some of the best musicians in the New York jazz scene to perform as guests) while at the same time getting young Puerto Rican musicians actively involved in the concert activities. Since February 2011, Zenón has presented a concert every four to six months. Each concert focuses on the music of a specific jazz legend (Charlie Parker, Miles Davis, Duke Ellington, among others) and is preceded by a pre-concert presentation that touches on the essential elements of jazz and improvisation. Over the last ten years, Zenón has also personally organized “Jazz Jam Sessions” in the San Juan area to create a platform for younger jazz musicians to grow and interact with one another.
In 2008, he was selected as one of 25 distinguished individuals to receive the prestigious MacArthur Fellowship, commonly known as the “Genius Grant.”
Zenón lives in New York City with his wife Elga and their daughter.
2020 Update: In August 2019, Zenon released Sonero – The Music of Ismael Rivera, his strongest album yet. He and his quartet offer a tribute to a musician who influenced him from childhood. Familiarly known as Maelo, he’s a famous hero in Puerto Rico today, even more than 30 years after his death. “When people talk about him, they talk about him as you would about a legendary figure,” says Zenón. On the other side of the Caribbean, in Colombia, Venezuela, and Panamá, he’s as popular as in Puerto Rico. But in the broader world, he’s not as well known. “One of my main goals here,” Zenón says, “is that I want everyone to know about him.”
2024 Update: A few years ago, amid the pandemic, alto saxophonist and MacArthur Fellow Miguel Zenón and acclaimed pianist Luis Perdomo got together to play a few of their favorite tunes during an impromptu duo session. The results were spectacular, and they decided to release the music as an album, which earned wide critical acclaim, including a place as the #1 Latin Jazz Recording of the Year in the 2021 Jazz Critics Poll. The follow-up to that recording, El Arte Del Bolero Vol. 2, was released via Miel Music on August 25, 2023, and nominated for a Grammy in the “Best Latin Jazz Album” category.
“Este joven músico y compositor está restableciendo la tradición artística, cultural y social del jazz al mismo tiempo que crea un lenguaje de jazz completamente nuevo para el siglo XXI”. – Fundación MacArthur, 2008.
Múltiples nominados al Grammy y becario Guggenheim y MacArthur MIGUEL ZENÓN representan un grupo selecto de músicos que han equilibrado y combinado magistralmente los polos, a menudo contradictorios, de innovación y tradición. Ampliamente considerado uno de los saxofonistas más innovadores e influyentes de su generación, ha desarrollado una voz única como compositor y conceptualista, concentrando sus esfuerzos en perfeccionar una excelente mezcla de música folclórica latinoamericana y jazz.
Nacido y criado en San Juan, Puerto Rico, Zenón estudió saxofón clásico en la Escuela Libre de Música de Puerto Rico antes de recibir una licenciatura en Estudios de Jazz de Berklee College of Music y una maestría en Interpretación de Jazz en la Manhattan School of Music. Sin embargo, los estudios más formales de Zenón se complementan y realzan con su vasta y diversa experiencia como acompañante y colaborador. A lo largo de su carrera, ha dividido su tiempo a partes iguales entre trabajar con maestros de jazz más antiguos y con los innovadores más jóvenes de la música, independientemente de estilos y géneros. La lista de músicos con los que Zenón ha realizado giras y grabado incluye The SFJAZZ Collective, Charlie Haden, Fred Hersh, Kenny Werner, David Sánchez, Danilo Perez, The Village Vanguard Orchestra, The Mingus Big Band, Bobby Hutcherson y Steve Coleman.
Su último lanzamiento, Identities are Changeable (Miel Music, 2014), está inspirado en la idea de identidad nacional que vive la comunidad puertorriqueña en Estados Unidos, específicamente en el área de Nueva York. Toda la música del álbum gira en torno a entrevistas con varias personas, todos neoyorquinos de ascendencia puertorriqueña. La narrativa creada por estas conversaciones dio origen a todas las composiciones grabadas, con extractos de audio de las entrevistas entretejiendo cada pieza. El álbum, que también se complementa con un vídeo de David Dempewolf, presenta el cuarteto de larga data de Zenón (con Luis Perdomo, Hans Glawischnig y Henry Cole) además de un gran conjunto de doce integrantes compuesto por algunos de los mejores músicos del jazz actual. Identities are Changeable fue elegida como una de las mejores grabaciones de jazz en 2014 por NBC News, NPR, The Boston Globe and Rhapsody, All About Jazz y Jazz News Magazine, entre otros.
Es miembro fundador del innovador SFJAZZ Collective, cuyos miembros pasados y actuales incluyen a Bobby Hutcherson, Joe Lovano, Joshua Redman, Brian Blade, Nicholas Payton, Dave Douglas y Eric Harland. En 2012, la asociación de Zenón con SFJAZZ se expandió aún más cuando se desempeñó como director artístico residente durante las dos primeras temporadas del SFJAZZ Center, junto con Bill Frisell, Jason Moran, Regina Carter y John Santos.
Las nueve grabaciones de Zenón como líder (incluida la ya mencionada “Identities are Changeable”) representan su crecimiento como músico y su capacidad para evolucionar constantemente y reinventarse como conceptualista y productor.
Su CD debut, “Looking Forward” “(Fresh Sound New Talent, 2002), representa una instantánea de los intereses musicales tremendamente eclécticos del músico que entonces tenía 24 años y fue seleccionado por el New York Times como la grabación de jazz “alternativa” número uno. de 2002.
Su segunda grabación como líder,” “Ceremonial” (Marsalis Music, 2004), fue descrita por All About Jazz como un “choque frontal de tradiciones latinas, jazz y clásicas: jazz moderno en su máxima expresión” y obtuvo elogios unánimes de la crítica y reconocimiento tanto dentro como fuera del mundo del jazz.
Su tercer disco, “Jíbaro” (Marsalis Music, 2005), demostró además que todos los elogios de la crítica que venía recibiendo eran bien merecidos. La grabación explora un famoso estilo de música folclórica puertorriqueña, La Música Jíbara. El Chicago Tribune lo resumió mejor cuando escribió: “La destreza instrumental de la interpretación de Zenon, el vigor de sus composiciones y la sensibilidad de su banda hacia las formas de las canciones puertorriqueñas apuntan a nuevas posibilidades en el jazz”. Al igual que sus grabaciones anteriores, Jíbaro fue bien recibido y apareció en muchas listas de los diez primeros, incluidos The New York Times, Latin Beat, El Nuevo Día y el Chicago Tribune.
Decididamente más personal e introspectivo, “Awake” (Marsalis Music, 2008) incorpora un cuarteto de cuerda y trompas adicionales al grupo principal de Zenón y pone en primer plano sus formidables habilidades como escritor y arreglista. Como se expresó admirablemente en Audiophile Audition: “Este es un álbum que va mucho más allá de la presentación habitual de saxo y cuerdas, y revela una declaración única que comunica pasión, intelecto y espíritu al oyente”. Awake también llamó la atención de la prensa internacional, atrayendo Tiene reseñas de 5 estrellas y máximos honores en publicaciones como Jazzwise (Reino Unido), Jazz Man (Francia) y Jazz Magazine (Francia).
Zenón volvió a sus raíces puertorriqueñas en busca de inspiración para su siguiente trabajo, “Esta Plena” (Marsalis Music, 2009), que se inspira en el estilo musical tradicional Plena de su país de origen y contó con el apoyo de una beca de la prestigiosa Fundación John Simon Guggenheim. En él, Zenón amplió su cuarteto para incluir tres percusionistas/vocalistas y asumió los roles adicionales de letrista y vocalista. Jazz Times escribió que Esta Plena es “…música con integridad, energía, aplomo y una visión fresca de cómo la estética del jazz afrocaribeño puede evolucionar sin perder sus raíces profundas”. Además de ser aclamada por la crítica (New York Times, Village Voice, El Nuevo Día, Downbeat, The Chicago Tribune) como una de las mejores grabaciones de 2009, la grabación le valió a Zenón dos nominaciones al Grammy (una al Mejor Solo Improvisado y otra a la Mejor Grabación de Jazz Latino del año), así como un Premio Latino. Nominación al Grammy a la Mejor Grabación de Jazz Latino del año.
“Alma Adentro” (Marsalis Music, 2011) es un homenaje a The Puerto Rican Songbook. En él, arregla y explora la música de cinco compositores puertorriqueños legendarios: Bobby Capó, Tite Curet Alonso, Pedro Flores, Rafael Hernández y Sylvia Rexach (a quienes considera “los George Gershwin, Cole Porters y Jerome Kerns de la música puertorriqueña). canción”). La grabación presenta su cuarteto de larga data formado por el pianista Luis Perdomo, el bajista Hans Glawischnig y el baterista Henry Cole, además de un conjunto de instrumentos de viento de madera de diez integrantes orquestado y dirigido por un amigo cercano y colaborador, Guillermo Klein. Este proyecto innovador rinde homenaje a la música de estos maestros y al mismo tiempo expone su música a nuevas audiencias. Alma Adentro fue elegida como Mejor Grabación de Jazz de 2011 por iTunes y NPR. Fue nominada a un premio Grammy en 2012 al Mejor Álbum de Ensamble de Jazz Grande y a un Grammy Latino en 2012 al Mejor Álbum Instrumental.
“Rayuela” (Sunnyside Records 2012), es una colaboración con el pianista y compositor francés Laurent Coq. Se inspiró en la obra maestra literaria del mismo nombre del escritor argentino Julio Cortázar (Rayuela en inglés). Las composiciones de la grabación buscan traducir algunos de los personajes y pasajes más memorables del libro a términos musicales. A Dana Leong (violonchelo y trombón) y Dan Weiss (tabla, batería y percusión) se les unen músicos magistrales que ayudan a crear el sonido conjunto único que distingue este extraordinario proyecto.
Oye!!! Live in Puerto Rico (Miel Music, 2013) presenta la grabación debut de The Rhythm Collective, un conjunto formado por primera vez en 2003 para una gira de un mes por África Occidental. El grupo está integrado por Aldemar Valentín en Bajo Eléctrico, Tony Escapa en Batería y Reinaldo de Jesús en percusión; todos puertorriqueños nativos y algunos de los músicos más codiciados en sus respectivos campos. Alimentado por la energía de una audiencia abarrotada, el grupo ofrece una actuación de alta intensidad, que incluye temas originales de Zenon y versiones de “Oye Como Va” de Tito Puente y “El Necio” de Silvio Rodríguez.
Como compositor, ha recibido encargos de SFJAZZ, el Consejo de las Artes del Estado de Nueva York, Chamber Music America, la Fundación John Simon Guggenheim, Jazz Reach, Peak Performances, PRISM Quartet y muchos de sus pares.
Ha aparecido en artículos en publicaciones como The New York Times, The Wall Street Journal, The Los Angeles Times, The Chicago Tribune, Jazz Times, Jazziz, Boston Globe, Billboard, Newsday y Details, además de adornar la portada. de Downbeat Magazine en dos ocasiones (2010 y 2014). También encabezó la categoría Rising Star Alto Sax de la Downbeat Critic’s Poll en cuatro ocasiones diferentes, encabezó las categorías de Artista de Jazz del Año y Saxofonista Alto del Año en la Encuesta de Críticos del Jazz Times de 2014, y fue seleccionado como Alto Saxofonista de 2015. Saxofonista del Año por la Asociación de Periodistas de Jazz.
La biografía de Zenon no estaría completa sin hablar de su papel como educador. En 2003, fue elegido por el Centro Kennedy para enseñar y actuar en África Occidental como parte de su programa Jazz Ambassador. Desde entonces, ha dado cientos de conferencias y clases magistrales y ha enseñado en todo el mundo en instituciones que incluyen The Banff Centre, Berklee College of Music, Siena Jazz, Conservatorium Van Amsterdam, Musik Akademie Basel, Conservatoire de Paris, Barnard College, University. de Manitoba, la Escuela de Música de Manhattan, la Universidad de Nueva York, la UMass-Amherst y el Instituto Brubeck. También es miembro permanente de la facultad del Conservatorio de Música de Nueva Inglaterra. Pero quizás lo que mejor refleja su compromiso con la educación y consolida su creciente reputación como “embajador cultural” es un programa que fundó en 2011 llamado Caravana Cultural.
El propósito principal de Caravana Cultural es presentar conciertos de Jazz gratuitos en zonas rurales de Puerto Rico. El programa hace una “inversión cultural” en la Isla al darles a estas comunidades la oportunidad de escuchar jazz del más alto calibre (Zenón invita a algunos de los mejores músicos de la escena del jazz de Nueva York a actuar como invitados) y al mismo tiempo conseguir Jóvenes músicos puertorriqueños participaron activamente en las actividades del concierto. Desde febrero de 2011, Zenón presenta un concierto cada cuatro o seis meses. Cada concierto se centra en la música de una leyenda del jazz específica (Charlie Parker, Miles Davis, Duke Ellington, entre otros) y está precedido por una presentación previa al concierto que toca los elementos esenciales del jazz y la improvisación. Durante los últimos diez años, Zenón también ha organizado personalmente “Jazz Jam Sessions” en el área de San Juan para crear una plataforma para que los músicos de jazz más jóvenes crezcan e interactúen entre sí.
En 2008, fue seleccionado como una de las 25 personas distinguidas para recibir la prestigiosa beca MacArthur, comúnmente conocida como “Genius Grant”.
Zenón vive en la ciudad de Nueva York con su esposa Elga y su hija.
Actualización 2020: En agosto de 2019, Zenon lanzó Sonero – La música de Ismael Rivera, su álbum más fuerte hasta el momento. Él y su cuarteto ofrecen un homenaje a un músico que lo influyó desde la infancia. Familiarmente conocido como Maelo, es un héroe famoso en Puerto Rico hoy, incluso más de 30 años después de su muerte. “Cuando la gente habla de él, habla de él como se hablaría de una figura legendaria”, afirma Zenón. Al otro lado del Caribe, en Colombia, Venezuela y Panamá, es tan popular como en Puerto Rico. Pero en el resto del mundo no es tan conocido. “Uno de mis principales objetivos aquí”, dice Zenón, “es que todos sepan sobre él”.
Actualización 2024: Hace unos años, en medio de la pandemia, el saxofonista alto y miembro de MacArthur Miguel Zenón y el aclamado pianista Luis Perdomo se reunieron para tocar algunas de sus canciones favoritas durante una sesión improvisada a dúo. Los resultados fueron espectaculares y decidieron lanzar la música como un álbum, que obtuvo una gran aclamación de la crítica, incluido un lugar como Grabación de Jazz Latino número uno del año en la Encuesta de Críticos de Jazz de 2021. La continuación de esa grabación, El Arte Del Bolero Vol. 2, fue lanzado a través de Miel Music el 25 de agosto de 2023 y nominado al Grammy en la categoría “Mejor Álbum de Jazz Latino”.

Source: http://miguelzenon.com/

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