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Salsa Kings and Queens: Andy Montañez

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Andrés Montánez Rodríguez, born May 7, 1942, is a famous Puerto Rican singer, songwriter, bandleader, and political activist. He is much better known by his stage name, Andy Montañez or “El Niño De Trastalleres.” “Trastalleres” refers to the mechanic shops built in Santurce, Puerto Rico, during the 19th century to service the San Juan Trolley.
EARLY YEARS
Andy attributed his musical talent to his father, who was fond of singing and had 17 children. In an interview with author Mary Kent in 2005, Andy recalled how his mother took him to sing at an amateur radio program when he was twelve. Along with his neighbors, they formed a trio and sang serenades.
Andy’s school was at bus stop 18 while musicians gathered at bus stop 12 in front of a radio station that broadcasted live music. He would change his school shirt to avoid being identified and watch Ismael Rivera sing. He used to skip school to see Raphael Ithier, Martin Quiñones, and other famous singers. Despite his love for music, he never imagined he would sing that kind of music one day. Andy’s big break came when he auditioned for Luis Morales, Noro Morales’s brother, at a nightclub called El Esquife. The lead singer did not show up, and Andy was asked to be a “bolerista” (ballad singer). He ended up becoming a member of Morales’s group for six months.
EL GRAN COMBO
In 1962, on the recommendation of Sammy Ayala, Rafael Ithier (founder of the highly successful El Gran Combo) sought Andy out. Ithier tested Andy’s sense of rhythm and his voice’s strength and taught him to sing dance music. Six months later, Ithier invited Andy to join El Gran Combo
For a taste of Andy Montañez with El Gran Combo, I recommend “Los años de Andy Montañez con el Gran Combo de Puerto Rico” (1969) and hits such as Hojas Blancas, Un Verano en Nueva York, El Barbara Loco, Julia, Ponme el Alcolado, Juana, Vagabundo and El Swing. Andy was with El Gran Combo for fifteen years and recorded thirty-seven albums.
 LA DIMENSION LATINA (VENEZUELA)
Andy gained popularity and made a good living with El Gran Combo, but he wanted to test himself and achieve success on his merit. He jumped when the Venezuelan group Dimension Latina invited him to join them. Andy describes this period as “walking in the dark.” Also, the split caused a feud between El Gran Combo and Dimension Latina, who traded barbs. In the end, Andy succeeded beyond his wildest dreams.
CAREER HIGHLIGHTS AS A SOLOIST, LEADER
In a career that spans sixty years (and counting), Andy Montañez is part of a short-list of soneros whose voices are intact and who dare to reinvent themselves without compromising their values or selling out to the whims of the recording industry.
In 1981, Andy made his acting debut in the film “La Boda” (The Wedding). The same year, he signed with the record label LAD (a subsidiary of TH Rodven) and released “Salsa Con Cache,” his first as a soloist.
Between 1981 and 1990, Andy Montanez released several albums, including “La Ultima Copa” (1981), “Hoy … Y Ayer” (1982), “Solo Boleros” (1982), “Versatil” (1984), “Andy Montanez” (1985), “El Eterno Enamorado” (1988), “Oscar (De Leon) and Andy” (1988), “Todo Nuevo” (1990), and “El Swing de Siempre” (1992). Apart from these, he has also appeared on numerous compilations and recordings as a sideman and guest.
In 1992, Andy recorded his last album for Rodven and took a three-year break. The same year, he represented Puerto Rico at the World’s Fair in Seville, Spain.
In 1993 and 1994, Andy reunited with El Gran Combo and went on tours in Japan and Colombia.
In 1995, Andy, La Dinastia Montañez, and La Dimension Latina were the guests of honor at an event in Venezuela.
In 2004, Andy collaborated with fellow salsa singer Ismael Miranda and released the critically acclaimed album “Romanticos de Nuevo.”
In 2007, Andy Montañez filmed a series of public service announcements for the Puerto Rico Department of Family Affairs. These announcements were about nutrition and health; in one, Andy even danced with a carrot!
In 2015, Andy collaborated with Puerto Rican singer Ivy Queen on her album “Vendetta.” Together, they gave a fresh spin to the 1988 “Case Te Envidio” hit.
In 2018, author Daniel Nina published “Hojas Blancas” (Pasila del Sur Editores, Spanish Edition). The book is a fictionalized account of Andy Montañez’s life, set against Puerto Rico’s history.
In 2020, Andy appeared on two albums – “Failde Con Tumbao” by Orquesta Failde and “Atiende” by drummer Henry Cole and Villa Locura.
In 2021, Andy Montañez headlined the Lehman Center for the Performing Arts’ 2021-22 season. Colombian songstress Patty Padilla and the Mambo Legends Orchestra also performed at the event.
HUMANITARIAN AND ACTIVIST
It is my belief that Andy Montañez has not received the recognition he deserves for his activism and for standing up for his principles.
Andy’s relationship with Cuba has been a source of pride and frustration. In 1989, he was one of three artists who were banned from performing at Miami’s Calle Ocho Festival because he supported the Cuban singer and songwriter Sylvio Rodriguez and was unjustly accused of associating with Communists. However, Andy responded gracefully, saying, “I am not a communist; I am a musician, and I admire everyone’s music. Music is a blessing from God.” Three months later, he performed a concert in Florida’s Broward County.
In 2008, Andy participated in the benefit concert Somos Haiti to support the island after a hurricane hit it.
In 2020, Andy criticized Washington’s blockade of Cuba as “criminal” and demanded its lifting as the island struggled with COVID-19. His activism is ongoing.
PRESENT DAY
Andy, at the age of 80, considers it a privilege and feels thrilled and blessed by God to be able to sing. According to him, his style of singing is passionate and expressive, and it involves singing with a lot of feeling, as if the experience is happening to him. This, he believes, is one of the secrets to his success. Suffice it to say, When “El Niño de Trastalleres” is on the bandstand, he gives it his all!
2024 Update: It has been announced that the renowned singer and icon Andy Montañez will soon retire from his musical career. He recently disclosed that he will perform a string of shows in Puerto Rico and New York, which he named “First Goodbye.” Although the exact date of his retirement is not yet known, it is expected to be soon.
REYES Y REINAS DE LA SALSA: ANDY MONTÁNEZ
Andrés Montánez Rodríguez, nacido el 7 de mayo de 1942, es un famoso cantante, compositor, director de orquesta y activista político puertorriqueño. Es mucho más conocido por su nombre artístico, Andy Montañez o “El Niño De Trastalleres”. El término “Trastalleres” se refiere a los talleres mecánicos que se construyeron en Santurce, Puerto Rico, durante el siglo XIX para dar servicio al Tranvía de San Juan.
PRIMEROS AÑOS
Andy atribuyó su talento musical a su padre, a quien le gustaba cantar y tenía 17 hijos. En una entrevista con la autora Mary Kent en 2005, Andy recordó cómo su madre lo llevó a cantar en un programa de radioaficionado cuando tenía doce años. Junto a sus vecinos formaron un trío y cantaron serenatas.
La escuela de Andy estaba en la parada de autobús 18 mientras los músicos se reunían en la parada de autobús 12 frente a una estación de radio que transmitía música en vivo. Se cambiaba la camiseta del colegio para evitar ser identificado y veía cantar a Ismael Rivera. Solía faltar a la escuela para ver a Raphael Ithier, Martín Quiñones y otros cantantes famosos. A pesar de su amor por la música, nunca imaginó que algún día cantaría ese tipo de música. La gran oportunidad de Andy llegó cuando audicionó para Luis Morales, el hermano de Noro Morales, en un club nocturno llamado El Esquife. El cantante principal no apareció y a Andy le pidieron que fuera “bolerista” (cantante de baladas). Terminó integrando el grupo de Morales durante seis meses.
EL GRAN COMBO
En 1962, por recomendación de Sammy Ayala, Rafael Ithier (fundador del exitoso El Gran Combo) buscó a Andy. Ithier puso a prueba el sentido del ritmo de Andy y la fuerza de su voz y le enseñó a cantar música de baile. Seis meses después, Ithier invitó a Andy a unirse a El Gran Combo.
Para una probadita de Andy Montañez con El Gran Combo, recomiendo “Los años de Andy Montañez con el Gran Combo de Puerto Rico” (1969) y éxitos como Hojas Blancas, Un Verano en Nueva York, El Barbara Loco, Julia, Ponme. el Alcolado, Juana, Vagabundo y El Swing. Andy estuvo con El Gran Combo durante quince años y grabó treinta y siete álbumes.
LA DIMENSIÓN LATINA (VENEZUELA)
Andy ganó popularidad y se ganaba la vida con El Gran Combo, pero quería ponerse a prueba y lograr el éxito por sus méritos. Saltó cuando el grupo venezolano Dimensión Latina invitó a Andy a unirse a ellos. Andy describe este período como “caminar en la oscuridad”. Además, la división provocó una disputa entre El Gran Combo y Dimension Latina, quienes intercambiaron críticas. Al final, Andy logró un éxito que superó sus sueños más locos.
DESTACADOS DE SU CARRERA COMO SOLISTA, LÍDER
En una carrera que abarca sesenta años (y contando), Andy Montañez es parte de una terna de soneros cuyas voces están intactas y que se atreven a reinventarse sin comprometer sus valores ni venderse a los caprichos de la industria discográfica.
En 1981, Andy hizo su debut como actor en la película “La Boda”. El mismo año, firmó con el sello discográfico LAD (una subsidiaria de TH Rodven) y lanzó Salsa Con Cache, su primera como solista.
Entre 1981 y 1990, Andy Montañez lanzó varios álbumes, entre ellos “La Última Copa” (1981), “Hoy… Y Ayer” (1982), “Solo Boleros” (1982), “Versátil” (1984), “Andy Montañez” (1985), “El Eterno Enamorado” (1988), “Oscar (De León) y Andy” (1988), “Todo Nuevo” (1990) y “El Swing de Siempre” (1992). Aparte de estos, también ha aparecido en numerosas compilaciones y grabaciones como acompañante e invitado.
En 1992, Andy grabó su último álbum para Rodven y se tomó un descanso de tres años. Durante el mismo año representó a Puerto Rico en la Exposición Universal de Sevilla, España.
En 1993 y 1994, Andy se reunió con El Gran Combo y realizó giras por Japón y Colombia.
En 1995, Andy, La Dinastia Montañez y La Dimensión Latina fueron los invitados de honor a un evento en Venezuela.
En 2004, Andy colaboró con el cantante de salsa Ismael Miranda y lanzó el álbum aclamado por la crítica “Románticos de Nuevo”.
En 2007, Andy Montañez filmó una serie de anuncios de servicio público para el Departamento de Asuntos Familiares de Puerto Rico. Estos anuncios trataban sobre nutrición y salud; ¡En uno, Andy incluso bailó con una zanahoria!
En 2015, Andy colaboró con la cantante puertorriqueña Ivy Queen en su álbum Vendetta. Juntos, le dieron un nuevo giro al éxito de 1988 “Case Te Envidio”.
En 2018, el autor Daniel Nina publicó “Hojas Blancas” (Pasila del Sur Editores, Edición en español). El libro es un relato ficticio de la vida de Andy Montañez, en contraste con la historia de Puerto Rico.
En 2020, Andy apareció en dos álbumes: “Failde Con Tumbao” de Orquesta Failde y “Atiende” del baterista Henry Cole y Villa Locura.
En 2021, Andy Montañez encabezó la temporada 2021-22 del Centro Lehman para las Artes Escénicas. En el evento también actuaron la cantante colombiana Patty Padilla y la orquesta Mambo Legends.
HUMANITARIO Y ACTIVISTA
Creo que Andy Montañez no ha recibido el reconocimiento que merece por su activismo y por defender sus principios.
La relación de Andy con Cuba ha sido motivo de orgullo y frustración. En 1989, fue uno de los tres artistas a quienes se les prohibió actuar en el Festival Calle Ocho de Miami porque apoyaba al cantante y compositor cubano Sylvio Rodríguez y fue acusado injustamente de asociarse con comunistas. Sin embargo, Andy respondió con gracia y dijo: “No soy comunista; soy músico y admiro la música de todos. La música es una bendición de Dios”. Tres meses después, realizó un concierto en el condado de Broward, Florida.
En 2008, Andy participó en el concierto benéfico Somos Haití para apoyar a la isla luego de que un huracán la azotara.
En 2020, Andy criticó el bloqueo de Washington a Cuba como “criminal” y exigió su levantamiento mientras la isla luchaba contra el COVID-19. Su activismo continúa.
EN LA ACTUALIDAD
Andy, a sus 80 años, considera un privilegio y se siente emocionado y bendecido por Dios poder cantar. Según él, su estilo de canto es apasionado y expresivo, e implica cantar con mucho sentimiento, como si la experiencia le estuviera pasando a él. Éste, cree, es uno de los secretos de su éxito. Basta decir que cuando “El Niño de Trastalleres” está en el quiosco, ¡lo da todo!
Actualización 2024: Se ha anunciado que el reconocido cantante e ícono Andy Montañez pronto se retirará de su carrera musical. Recientemente reveló que realizará una serie de espectáculos en Puerto Rico y Nueva York, a los que denominó “First Goodbye”. Aunque aún no se conoce la fecha exacta de su retiro, se espera que sea pronto.
SOURCES
Kent, Mary – Salsa Talks! A Musical Heritage Uncovered (Digital Domain, 2005)
Andy Montañez Biography – Enciclopedia PR.Org
Article Updated: October, 2023

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