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Cultural Warriors: Román Díaz, “El Poeta Bohemio”

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Cuban-born master percussionist Román Díaz, also known as “El Poeta Bohemio,” is a “living repository” of Afro-Cuban culture,” a noted scholar of Cuban religious and folkloric music and a composer and performer of contemporary Afro-Cuban music and Jazz.
He has performed and recorded with Mercedíta Valdes, Jane Bunnett, Juan Carlos Formell, Paquito D’Rivera, folkloric artist Orlando “Puntilla” Rios, and Pianist Danílo Pérez. He has also recorded with the Afro-Cuban folkloric groups; Yoruba Andabo, Raices Profundas, Los Marqueses de Atares, Jazz at Lincoln Center, The Kennedy Center, and the Smithsonian Museum.
As a member of the seminal Rumba ensemble, Yoruba Andabo, Díaz aided in the creation of the sound that has defined contemporary Rumba since the 1980s in Cuba and around the world. In 2016, UNESCO designated Cuban Rumba a “World Heritage,” elevating the importance of the Rumba as a human cultural art form.
A new rhythm called Guarapachangeo incorporating Bata and the wooden cajón (box) into modern Rumba is the legacy of the founder of the late Pancho Quinto, Yoruba Andabo. Díaz continues innovating the song style and migrating the conical two-headed Bata drum from religious music into contemporary Jazz. 
Román Díaz has been a foundational member of New York-based pianist and composer Michele Rosewoman’s 11-piece New Yor-Uba ensemble since 2008, recording on New Yor-Uba, 30 Years!, The 2013 #1 NPR Latin Jazz Recording of the Year and “Hallowed,” released in November 2019, featuring “Oru de Oro” (Room of Gold), a 10-track suite of original music written around a sacred sequence of Bata rhythms honoring 23 Orishas (Yoruba deities) with Mr. Díaz directing the Bata section. “This work was built from the earth up and from the sky out on the foundation of the form, contours, and mastery of folklorist percussionist Román Díaz,” said Rosewoman of Diáz’s contribution to the recording. Roman is also a member of Francisco Mora Catlett’s AfroHorn and, as producer, brought together some of the finest interpreters of Cuban Rumba for the 1998 recording “Wemilere.”
Román Díaz migrated to New York City twenty-one years ago. Since then, he has been much sought after as a teacher, musician, and collaborator with top Rumba and Jazz artists. He is featured alongside Orlando “Puntilla” Rios in the critically acclaimed 2000 documentary, “Calle 54”, and also in the 2004 documentary, “Dame La Mano .”The film chronicles the life and times of Union City’s Esquina Habanera, the Grammy-nominated Rumba ensemble, Raíces Habanera, and their fans. His mastery of Batá can be heard on countless recordings, and he also does solo performances incorporating spoken word while playing various Afro-Cuban instruments.
Román Díaz is a noted scholar of Afro-Cuban traditions. He taught at Havana’s Escuela Nacional de Instructores de Arte (the Cuban National Academy for Arts Instructors). Since moving to the U.S., Roman has also been a guest lecturer at Berklee College of Music, Harvard University, Yale University, Rutgers University, Humboldt State University Afro-Cuban Camp, and New York’s New School. He has traveled globally, performing and teaching master classes on Afro-Cuban culture and percussion in Spain, France, Germany, Belgium, Israel, and Panama. One of his lecture topics concerns the once clandestine male secret society, Abakuá, brought to Cuba from Calabar, West Africa (Nigeria). His most recent academic lecture and performance was for U Mass in May of 2020 and was executed using the digital video platform Zoom, bringing Díaz and his folkloric lectures and performances into the digital age.
Román Díaz is the subject of Director Onel Mulet’s BRIC short documentary film “Roman Diaz Como El Agua (Like Water),” which was recently accepted to the Queens Underground International Film Festival.
Great artists build upon the traditions of their masters to evolve their art forms. Román Díaz’s foundation is built on 500 years of Afro-Cuban religious and folkloric culture, taught from master to student for generations. His most famous student and Godson is Grammy winner Pedro Martínez, with whom he has also performed and recorded. In Cuba, they have a saying for a person rich in cultural knowledge and traditions. They are called a “mina de oro” or gold mine. Roman Díaz is a gold mine and someone whose wealth of cultural knowledge is worth exploring.
El maestro percusionista cubano Román Díaz, también conocido como “El Poeta Bohemio”, es un “depósito viviente” de la cultura afrocubana”, un destacado estudioso de la música religiosa y folclórica cubana y compositor e intérprete de música afrocubana contemporánea y Jazz.
Ha actuado y grabado con Mercedíta Valdés, Jane Bunnett, Juan Carlos Formell, Paquito D’Rivera, el artista folclórico Orlando “Puntilla” Ríos y el pianista Danílo Pérez. También ha grabado con las agrupaciones folclóricas afrocubanas; Yoruba Andabo, Raices Profundas, Los Marqueses de Atares, Jazz at Lincoln Center, The Kennedy Center y el Museo Smithsonian.
Como miembro del conjunto fundamental de rumba Yoruba Andabo, Díaz ayudó en la creación del sonido que ha definido la rumba contemporánea desde la década de 1980 en Cuba y en todo el mundo. En 2016, la UNESCO designó a la rumba cubana como “Patrimonio de la Humanidad”, elevando la importancia de la rumba como una forma de arte cultural humano.
Un nuevo ritmo llamado Guarapachangeo que incorpora Bata y el cajón de madera a la Rumba moderna, es el legado del fallecido Pancho Quinto, fundador de Yoruba Andabo. Díaz continúa innovando el estilo de la canción y migrando el tambor cónico de dos cabezas Bata de la música religiosa al Jazz contemporáneo.
Román Díaz ha sido miembro fundador del conjunto de 11 piezas New Yor-Uba de la pianista y compositora radicada en Nueva York Michele Rosewoman desde 2008, grabando en New Yor-Uba, 30 Years!, la grabación de jazz latino número uno de NPR de 2013 del Year y “Hallowed”, lanzado en noviembre de 2019, con “Oru de Oro”, un conjunto de 10 pistas de música original escrita en torno a una secuencia sagrada de ritmos Bata en honor a 23 Orishas (deidades yoruba) con el Sr. Díaz. dirigiendo la sección Bata. “Esta obra fue construida desde la tierra y desde el cielo sobre la base de la forma, los contornos y la maestría del folclorista y percusionista Román Díaz”, dijo Rosewoman sobre la contribución de Díaz a la grabación. Román también es miembro de AfroHorn de Francisco Mora Catlett y, como productor, reunió a algunos de los mejores intérpretes de la rumba cubana para la grabación de 1998 “Wemilere”.
Román Díaz emigró a la ciudad de Nueva York hace veintiún años. Desde entonces, ha sido muy buscado como profesor, músico y colaborador de los mejores artistas de Rumba y Jazz. Aparece junto a Orlando “Puntilla” Ríos en el documental aclamado por la crítica del año 2000, “Calle 54”, y también en el documental del 2004, “Dame La Mano”. La película narra la vida y la época de la Esquina Habanera de Union City, ganadora del premio Grammy. el conjunto nominado de Rumba, Raíces Habanera, y sus fans. Su dominio del Batá se puede escuchar en innumerables grabaciones, y también realiza presentaciones en solitario incorporando la palabra hablada mientras toca varios instrumentos afrocubanos.
Román Díaz es un destacado estudioso de las tradiciones afrocubanas. Enseñó en la Escuela Nacional de Instructores de Arte de La Habana (la Academia Nacional de Instructores de Artes de Cuba). Desde que se mudó a los Estados Unidos, Roman también ha sido profesor invitado en Berklee College of Music, la Universidad de Harvard, la Universidad de Yale, la Universidad de Rutgers, el Campamento Afrocubano de la Universidad Estatal de Humboldt y la New School de Nueva York. Ha viajado por todo el mundo, realizando e impartiendo clases magistrales sobre cultura y percusión afrocubana en España, Francia, Alemania, Bélgica, Israel y Panamá. Uno de los temas de sus conferencias se refiere a la sociedad secreta masculina alguna vez clandestina, Abakuá, traída a Cuba desde Calabar, África Occidental (Nigeria). Su conferencia y presentación académica más reciente fue para U Mass en mayo de 2020 y se ejecutó utilizando la plataforma de video digital Zoom, llevando a Díaz y sus conferencias y presentaciones folclóricas a la era digital.
Román Díaz es el tema del cortometraje documental BRIC del director Onel Mulet, “Roman Diaz Como El Agua”, que recientemente fue aceptado en el Festival Internacional de Cine Underground de Queens.
Los grandes artistas se basan en las tradiciones de sus maestros para desarrollar sus formas artísticas. La fundación de Román Díaz se basa en 500 años de cultura religiosa y folclórica afrocubana, enseñada de maestro a alumno durante generaciones. Su alumno y ahijado más famoso es el ganador del Grammy Pedro Martínez, con quien también ha actuado y grabado. En Cuba tienen un dicho para referirse a una persona rica en conocimientos y tradiciones culturales. Se les llama “mina de oro” o mina de oro. Roman Díaz es una mina de oro y alguien cuya riqueza de conocimientos culturales vale la pena explorar.

SUGGESTED LISTENING

Afro Horn MX (2013)

David Virelles – Continuum (2012)
Román Díaz – L’ó Dá Fún Bàtá (2015)
Román Díaz, Pedrito Martinez – The Routes of Rumba (Rumbos de la Rumba, 2008)
Rosewoman, Michele – Hallowed (2019)

ARTIST WEBSITE

Featured Photo: Motema Music
Tomas Peña
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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