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Keyboard Titans: Charlie Palmieri

CHARLIE PALMIERI was a pianist, organist, composer, arranger, bandleader, educator, and EDDIE PALMIERI’S elder brother.
1926, Isabel and Carlos Palmieri migrated to the United States from Puerto Rico. One year later, they gave birth to Carlos Manuel Jr., “Charlie.” Nine years later, they gave birth to Eddie.
At seven, Charlie showed an interest and an aptitude for the piano. Two years later, he taught himself to play the piano by ear. Max Salazar said, “He would stand on the side of the piano facing his cousin Elsie and watch her perform her exercises. After a few weeks, he played everything she played without omitting a note – and he didn’t know how to read music!”
Later, as a teenager, Charlie and Eddie entered talent shows. Charlie accompanied Eddie on vocals, and more often than not, they walked away with prizes.
Charlie attended New York City’s public school system. At seven, his father enrolled him at The Julliard School. He and Eddie studied piano under Margaret Allison Bonds, the first African-American woman to perform with the Chicago Symphony Orchestra and the featured pianist for The Chicago Women’s Symphony Orchestra.
In 1941, the Palmieri’s moved to 830 Kelly Street in the Bronx, but Charlie often returned to Spanish Harlem to hang out with his friends. Around that time, he heard the pianists Noro Morales, Anselmo Sacasas, and Gilberto Ayala. Also, Machito and his Afro-Cubans and Miguelito Valdes were primary influences.
Charlie’s first professional gig was at the Park Palace with The Osario Salasies Orchestra. For the audition, the bandleader asked him to play the well-known Vieja Luna and Desconfianza ballads.
In no time, the news about the teenage pianist spread throughout the music community. To satisfy their curiosity and teach the fresh-faced kid a lesson, pianists from other bands, such as Louis Varona, Howie Pagan, Gilberto Ayala, Rafael Audinot, and Noro Morales, sat in. Seven months later, Palmieri became a member of The Orquesta Ritmo Tropical.
In 1936, Palmieri graduated from Samuel Gompers High School. Also, he left Ritmo Tropical to freelance with bands that “played hip music.” During this time, he worked with Moncho Usera, Polito Galindez, Bartolo Hernandez, and La Playa Sextet. Also, he made his first recording, Se Va La Rumba, with Rafael Munoz’s band and joined Fernando Lopez’s Copacabana Samba Band.
In 1948, he married his childhood sweetheart, organized El Conjunto Pin Pin, recorded for the Alba label, and studied harmony, composition, and arranging with Otto Chesna.
In 1951, Palmieri left the Copacabana Band to do one-nighters. He also toured with The Xavier Cugat Band, replaced Tito Puente’s pianist, Gil Lopez, and participated in the recording sessions for (the tunes) Rainfall, Mambo Diablo, and The Vibe Quintet (Tico Records). In 1953, he left Tito Puente and appeared on the CBS Today Show with Jack Paar’s band.
In 1959, Palmieri struck gold in the form of the Dominican flutist and percussionist Johnny Pacheco. Pacheco’s flute meshed with the violins and strings in Palmieri’s band, leading to the 1960s Charanga craze in the United States. According to Juan Flores, “Pacheco and Charlie’s were the central bands of the charanga phase in Latin music history, their output spanning the heyday years – 1959 to 1964. Between them, and with the records of Al Santiago, they defined the new musical sensibility in many regards.”
Palmieri also had hits with United Artist Records. However, Pacheco left the band, and United Artists canceled his contract because of a conflict of interest with Tito Rodriguez. This led to Palmieri’s signing with the Alegre label and two best-selling “hits,” including Como Bailan La Pachanga and La Pachanga Se Baila Así.
When the Charanga craze declined in popularity, Palmieri switched to the Boogaloo. Also, he dropped the word “Charanga,” and the band became La Duboney. In 1965, he scored the hits Tengo Máquina y Voy a 60 (Going like 60) and Hay Que Estar En Algo/Either You Have It or You Don’t in 1967. Also, in 1968, he recorded Latin Bugalu for the Atlantic label. According to Palmieri, he didn’t care for the Boogaloo, but he learned that “if you don’t follow a popular trend, you’re dead!”
1961, Palmieri joined Al Santiago’s Alegre All-Stars and reunited with Pacheco (Volume 1). Also, he recorded four albums for the Alegre label: Pachanga at the Caravana Club (1961), Salsa Na’ Ma’ (1963), Tengo Maquina y Voy a 60 (1967), and The Giant of the Keyboard (1972).
Palmieri also recorded with the Alegre All-Stars under different names, such as The Cesta All-Stars, The Tico-Alegre All-Stars, and Kako’s New York After-Hour Orchestra. Also, in 1966, Charlie and Eddie participated in the historic Descargas at the Village GateLive (Volumes 1-3).
1969 was a disastrous year for Palmieri. Max Salazar said, “His band didn’t receive one offer to play in 1969. On the brink of a nervous breakdown, a dispirited Palmieri confided to Tito Puente that he could no longer tolerate the long periods of unemployment. Puente dissuaded him from going to Puerto Rico by making him the musical director and conductor for the television show “El Mundo de Tito Puente.” When the show closed, Palmieri took a three-year teaching job with School District No. 7 of the New York City Board of Education. This led to another teaching position at The Puerto Rican Studies and Latin Folkloric Musical Heritage at the City College of New York.
According to bassist Ronald Van Cotten, “Around 1976, after his term at City College, he was asked to be Guest Artist, with Tito Puente, for Dave Valentin’s “City High School Orchestra” at Alice Tully Hall in Lincoln Center. He asked Me, Ronald Van Cooten, Bass Player, to accompany him when they did “Para Los Rumberos.” Later that year, He was appointed as a Lecturer at Brooklyn College’s Puerto Rican Studies Department to teach a “Latin American Music” class and “The History of Latin American ‘Salsa’. BOTH of his classes were ‘oversubscribed,’ but he allowed ALL students to take his classes. That year, he appeared at Brooklyn’s “Atlantic Antic”. I accompanied him to that event. Shortly after that Semester, he moved to Puerto Rico, where he was the ‘house band’ for the “Kit Kat Klub.”
In 1971, Palmieri reorganized his band, added the organ to his repertoire, and played the organ on several of his brother’s recordings. Also, he recorded La Hija de Lola and La Vecina. In 1978, he added the melodica (a pump organ and harmonica) to his repertoire and recorded The Heavyweight.
A highlight of Palmieri’s career occurred on March 7, 1977, at New York’s Avery Fisher Hall. Billed as Lo Dice Todo Concert, the MC was the radio show host, Roger Dawson, and featured Palmieri, Israel “Cachao” Lopez, flutist Gonzalo Fernandez, and ten violinists, including Alfredo De La Fe, Eddie Drennon, and Pupi Legarreta, among others.
In 1980, Palmieri left the frigid New York winters behind and moved to Puerto Rico, where the music scene was booming, and opportunities to create jingles for commercials and arrangements for other groups were plentiful.
In 1983, Palmieri suffered a “mild” heart attack. After being examined at Jacobi Hospital, he was released. Hours later, he suffered a relapse and was admitted to the Intensive Care Unit. The incident changed Palmieri’s outlook on life and significantly changed his career, which included arranging and teaching instead of conducting a band and performing in nightclubs.
On January 6, 1984, Palmieri was honored by New York’s Latin Music industry in an event staged by the Angel Rene Committee at the Club Broadway. Over 2000 followers and supporters paid respects to one of Latin music’s most well-liked and beloved sons. Also, he released the album A Giant Step (Budda).
In May 1988, Palmieri received a telephone call from the Bass Clef’s proprietor, a jazz club in London, England, who booked Palmieri and his band for seven days. “I took thirty charts,” said Palmieri, which included PicadilloMaria Cervantesand Mambo Show. The London performance was a success. Afterward, Johnny Pacheco and Louie Ramirez performed at the Bass Clef.
On September 12, 1988, Palmieri suffered a fatal heart attack. One week after his death, Joe Quijano organized a tribute for Charlie and a benefit for the Palmieri family. About one thousand people enjoyed the music created by the cream of New York Latin musicians for four hours. Afterward, Charlie Palmieri was buried at St. Raymond’s Cemetery in the Bronx.
In 1990, two years after his death, Budda Tropical released Mambo Showfeaturing Barry Rogers, Chombo Silva, Nicky Marrero, John “Dandy” Rodriguez, bassist Ray Martinez, and trumpeter David “Piro” Rodriguez.
Palmieri’s legacy survives through his recordings, videos, and The Charlie Palmieri Memorial Scholarship, established by Tito Puente in 2010. In a conversation with Latin Beat magazine (1991), Palmieri’s widow said, “I think he would have been happy see the music he respected, being performed still and getting the recognition that it deserved. Not because it was on a top-ten list but because it meant that, across the board, middle America was hearing what he and other musicians were doing. I think he regretted that our music wasn’t reaching everywhere, and if there were one thing he would change, it would be that.”
Charlie Palmieri was a complete musician, a giant of the keyboard. He drew applause from fans, critics, and fellow musicians alike. “When Charlie Palmieri was born, life became a bit happier,” says Salazar, “many people’s lives were a little richer because they crossed Charlie’s path. His warm personality and love affair with humankind were more important than his fame.”
In 2014, Community Board 11 supported renaming the northwest corner of East 112th Street and Park Avenue to “Charlie Palmieri Way” in honor of Charlie Palmieri, a world-renowned musician, composer, and East Harlem resident.
CHARLIE PALMIERI fue pianista, organista, compositor, arreglista, director de orquesta, educador y hermano mayor de EDDIE PALMIERI.
1926, Isabel y Carlos Palmieri emigraron a Estados Unidos desde Puerto Rico. Un año después, dieron a luz a Carlos Manuel Jr., “Charlie”. Nueve años después, dieron a luz a Eddie.
A los siete años, Charlie mostró interés y aptitudes para el piano. Dos años más tarde, aprendió por sí solo a tocar el piano de oído. Max Salazar dijo: “Se paraba al lado del piano frente a su prima Elsie y la veía realizar sus ejercicios. Después de unas semanas, él tocaba todo lo que ella tocaba sin omitir una nota, ¡y no sabía leer partituras!
Más tarde, cuando eran adolescentes, Charlie y Eddie participaron en concursos de talentos. Charlie acompañó a Eddie en la voz y, en la mayoría de los casos, se llevaron premios.
Charlie asistió al sistema de escuelas públicas de la ciudad de Nueva York. A los siete años, su padre lo matriculó en la escuela Julliard. Él y Eddie estudiaron piano con Margaret Allison Bonds, la primera mujer afroamericana en actuar con la Orquesta Sinfónica de Chicago y pianista destacada de la Orquesta Sinfónica de Mujeres de Chicago.
En 1941, los Palmieri se mudaron al 830 de Kelly Street en el Bronx, pero Charlie regresaba a menudo al Harlem español para pasar el rato con sus amigos. Por esa época escuchó a los pianistas Noro Morales, Anselmo Sacasas y Gilberto Ayala. Además, Machito y sus afrocubanos y Miguelito Valdés fueron influencias principales.
El primer concierto profesional de Charlie fue en el Park Palace con la Orquesta Osario Salasies. Para la audición, el director de la banda le pidió que tocara las conocidas baladas Vieja Luna y Desconfianza.
En poco tiempo, la noticia sobre el pianista adolescente se extendió por toda la comunidad musical. Para satisfacer su curiosidad y darle una lección al joven de rostro fresco, se sentaron pianistas de otras bandas, como Louis Varona, Howie Pagan, Gilberto Ayala, Rafael Audinot y Noro Morales. Siete meses después, Palmieri se convirtió en miembro de The Orquesta Ritmo Tropical.
En 1936, Palmieri se graduó de la escuela secundaria Samuel Gompers. Además, dejó Ritmo Tropical para trabajar como autónomo con bandas que “tocaban música moderna”. Durante este tiempo trabajó con Moncho Usera, Polito Galíndez, Bartolo Hernández y La Playa Sexteto. Además, realizó su primera grabación, Se Va La Rumba, con la banda de Rafael Muñoz y se unió a la Copacabana Samba Band de Fernando López.
En 1948 se casó con su novia de la infancia, organizó El Conjunto Pin Pin, grabó para el sello Alba y estudió armonía, composición y arreglos con Otto Chesna.
En 1951, Palmieri dejó la Copacabana Band para actuar en conciertos de una sola noche. También realizó una gira con The Xavier Cugat Band, reemplazó al pianista de Tito Puente, Gil López, y participó en las sesiones de grabación de (los temas) Rainfall, Mambo Diablo y The Vibe Quintet (Tico Records). En 1953 dejó a Tito Puente y apareció en el CBS Today Show con la banda de Jack Paar.
En 1959, Palmieri encontró el oro con el flautista y percusionista dominicano Johnny Pacheco. La flauta de Pacheco se mezcló con los violines y las cuerdas de la banda de Palmieri, lo que llevó a la moda de la Charanga en los Estados Unidos en la década de 1960. Según Juan Flores, “Pacheco y Charlie’s fueron las bandas centrales de la fase de charanga en la historia de la música latina, y su producción abarcó los años de apogeo: 1959 a 1964. Entre ellos, y con los discos de Al Santiago, definieron la nueva sensibilidad musical. en muchos aspectos”.
Palmieri también tuvo éxitos con United Artist Records. Sin embargo, Pacheco dejó la banda y United Artists canceló su contrato debido a un conflicto de intereses con Tito Rodríguez. Esto llevó a Palmieri a firmar con el sello Alegre y a dos “éxitos” más vendidos, entre ellos Como Bailan La Pachanga y La Pachanga Se Baila Así.
Cuando la moda de la Charanga perdió popularidad, Palmieri cambió al Boogaloo. Además, eliminó la palabra “Charanga” y la banda se convirtió en La Duboney. En 1965 compuso los éxitos Tengo Máquina y Voy a 60 y Hay Que Estar En Algo/Either You Have It or You Don’t en 1967. Además, en 1968 grabó Latin Bugalu para el sello Atlantic. Según Palmieri, no le gustaba el Boogaloo, pero aprendió que “¡si no sigues una tendencia popular, estás muerto!”
1961, Palmieri se une al Alegre All-Stars de Al Santiago y se reencuentra con Pacheco (Volumen 1). Además, grabó cuatro discos para el sello Alegre: Pachanga en el Caravana Club (1961), Salsa Na’ Ma’ (1963), Tengo Maquina y Voy a 60 (1967) y El gigante del teclado (1972).
Palmieri también grabó con Alegre All-Stars bajo diferentes nombres, como The Cesta All-Stars, The Tico-Alegre All-Stars y Kako’s New York After-Hour Orchestra. Además, en 1966, Charlie y Eddie participaron en las históricas Descargas at the Village Gate – Live (Volúmenes 1-3).
1969 fue un año desastroso para Palmieri. Max Salazar dijo: “Su banda no recibió ni una sola oferta para tocar en 1969. Al borde de un ataque de nervios, un desanimado Palmieri
Le confió a Tito Puente que ya no podía tolerar los largos períodos de desempleo. Puente lo disuadió de ir a Puerto Rico nombrándolo director musical y conductor del programa de televisión “El Mundo de Tito Puente”. Cuando cerró el programa, Palmieri aceptó un trabajo docente de tres años en el Distrito Escolar No. 7 de la Junta de Educación de la ciudad de Nueva York. Esto lo llevó a otro puesto docente en Estudios Puertorriqueños y Patrimonio Musical Folclórico Latino en el City College de Nueva York.
Según el bajista Ronald Van Cotten, “alrededor de 1976, después de su período en el City College, le pidieron que fuera artista invitado, con Tito Puente, para la “City High School Orchestra” de Dave Valentin en el Alice Tully Hall del Lincoln Center. Me preguntó , Ronald Van Cooten, Bajista, para que lo acompañara cuando hicieran “Para Los Rumberos”. Más tarde ese año, fue designado profesor en el Departamento de Estudios Puertorriqueños del Brooklyn College para impartir una clase de “Música latinoamericana” y “La historia de la ‘salsa’ latinoamericana. AMBAS clases tuvieron ‘sobresuscripción’, pero permitió que TODAS estudiantes a tomar sus clases. Ese año, se presentó en el “Atlantic Antic” de Brooklyn. Lo acompañé a ese evento. Poco después de ese semestre, se mudó a Puerto Rico, donde fue la ‘banda de la casa’ del “Kit Kat Klub .”
En 1971, Palmieri reorganizó su banda, añadió el órgano a su repertorio y lo tocó en varias de las grabaciones de su hermano. Además, grabó La Hija de Lola y La Vecina. En 1978, añadió la melódica (un órgano de bombeo y armónica) a su repertorio y grabó The Heavyweight.
Un punto culminante de la carrera de Palmieri ocurrió el 7 de marzo de 1977 en el Avery Fisher Hall de Nueva York. Presentado como Concierto Lo Dice Todo, el MC fue el locutor del programa de radio, Roger Dawson, y contó con Palmieri, Israel “Cachao” López, el flautista Gonzalo Fernández y diez violinistas, incluidos Alfredo De La Fe, Eddie Drennon y Pupi Legarreta, entre otros. otros.
En 1980, Palmieri dejó atrás los gélidos inviernos de Nueva York y se mudó a Puerto Rico, donde la escena musical estaba en auge y las oportunidades para crear jingles para comerciales y arreglos para otros grupos eran abundantes.
En 1983, Palmieri sufrió un infarto “leve”. Después de ser examinado en el Hospital Jacobi, fue dado de alta. Horas después sufrió una recaída y fue internado en la Unidad de Cuidados Intensivos. El incidente cambió la visión de la vida de Palmieri y cambió significativamente su carrera, que incluía hacer arreglos y enseñar en lugar de dirigir una banda y actuar en clubes nocturnos.
El 6 de enero de 1984, Palmieri fue honrado por la industria de la música latina de Nueva York en un evento organizado por el Comité Ángel René en el Club Broadway. Más de 2000 seguidores y seguidores rindieron homenaje a uno de los hijos más queridos y queridos de la música latina. Además, lanzó el álbum A Giant Step (Budda).
En mayo de 1988, Palmieri recibió una llamada telefónica del propietario del Bass Clef, un club de jazz en Londres, Inglaterra, que contrató a Palmieri y su banda para siete días. “Tomé treinta gráficos”, dijo Palmieri, que incluían a Picadillo, María Cervantes y Mambo Show. La actuación en Londres fue un éxito. Posteriormente, Johnny Pacheco y Louie Ramirez actuaron en el Bass Clef.
El 12 de septiembre de 1988, Palmieri sufrió un infarto mortal. Una semana después de su muerte, Joe Quijano organizó un homenaje a Charlie y un acto benéfico para la familia Palmieri. Alrededor de mil personas disfrutaron durante cuatro horas de la música creada por la flor y nata de los músicos latinos de Nueva York. Posteriormente, Charlie Palmieri fue enterrado en el cementerio de St. Raymond en el Bronx.
En 1990, dos años después de su muerte, Budda Tropical lanzó Mambo Show, con Barry Rogers, Chombo Silva, Nicky Marrero, John “Dandy” Rodríguez, el bajista Ray Martínez y el trompetista David “Piro” Rodríguez.
El legado de Palmieri sobrevive a través de sus grabaciones, videos y la Beca en Memoria de Charlie Palmieri, establecida por Tito Puente en 2010. En una conversación con la revista Latin Beat (1991), la viuda de Palmieri dijo: “Creo que él hubiera estado feliz de ver la música que Fue respetado, todavía se interpretó y obtuvo el reconocimiento que merecía. No porque estuviera en una lista de los diez primeros, sino porque significaba que, en general, el centro de Estados Unidos estaba escuchando lo que él y otros músicos estaban haciendo. Creo que se arrepintió de eso. Nuestra música no llegaba a todas partes, y si hubiera algo que cambiaría, sería eso”.
Charlie Palmieri era un músico completo, un gigante del teclado. Recibió aplausos de fans, críticos y compañeros músicos por igual. “Cuando nació Charlie Palmieri, la vida se volvió un poco más feliz”, dice Salazar, “las vidas de muchas personas fueron un poco más ricas porque se cruzaron en el camino de Charlie. Su cálida personalidad y su amor por la humanidad fueron más importantes que su fama”.
En 2014, la Junta Comunitaria 11 apoyó el cambio de nombre de la esquina noroeste de East 112th Street y Park Avenue a “Charlie Palmieri Way” en honor a Charlie Palmieri, un músico, compositor y residente de East Harlem de renombre mundial.​


Cooten, Ronald Van – Contributor
Flores, Juan – Salsa Rising – New York Latin Music of the Sixties Generation (Oxford University Press, 2016).
Rodriguez, Nancy – Tribute to Charlie Palmieri, Part 1 – 2 – Latin Beat magazine (Volume 1, Number 3, March 1991)
Salazar, Max – Mambo Kingdon – Latin Music in New York (2002, Schirmer Trade Books)
Sanabria, Izzy – The “Split” Decision – Latin New York Magazine (no date)
LAST UPDATE: January 5, 2024.
© 2021 Tomas Pena


  1. Around 1976, after his term at City College, he was asked to be Guest Artist, with Tito Puente, for Dave Valentin’s “City High School Orchestra” at Alice Tully Hall in Lincoln Center. He asked Me, Ronald Van Cooten, Bass Player, to accompany him when they did “Para Los Rumberos”. Later that year, He was appointed as a Lecturer at Brooklyn College’s Puerto Rican Studies Department, to teach a Class in “Latin American Music”, AND “The History of Latin American ‘Salsa’. BOTH of his classes were ‘oversubscribed’ but he allowed ALL students to take his classes. That year, he appeared at Brooklyn’s “Atlantic Antic”. I accompanied him for that event. Shorthly after that Semester, he moved to Puerto Rico, where he was the ‘house band’ for the “Kit Kat Klub”.

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