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Photographer Joe Conzo Jr.

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In an article published on October 4, 2005, by The New York Times, reporter David González heralded Joe Conzo Jr as “The Man Who Took Hip-Hop’s Baby Pictures.” The long and challenging journey of his photographic images had finally captured the gaze of mainstream America.
Born and raised in the Bronx, Joe Conzo Jr. acquired a passion for photography while attending the Agnes Russell School on the Columbia University campus. He continued his formal artistic education at the School of Visual Arts (NYC).
During his early development, “Joey” bore witness to the volatile state of South Bronx community activism and the vanguard world of New York’s Puerto Rican cultural music scene. On any given day, he could find himself at the heels of his grandmother, the late Dr. Evelina López Antonetty (a dynamic leader and passionate activist ), engaged in a defiant act of civil disobedience for the educational rights of minorities in the South Bronx. On another day, he’d find himself clinging to the shirt-tail of his father, Joe Conzo Sr. (longtime confidant and biographer for the legendary orchestra leader and musician the late Tito Puente), behind-the-scenes with the giants of Latin music like Machito, Charlie Palmieri, Johnny Pacheco, and Ray Barretto. These two vivid realities would profoundly affect how Joey viewed his environment through a camera lens.
Coming of age as a young man and budding photographer in the mid-70s proved to be a baptism by fire during an unprecedented chapter of New York City’s urban decay. Joey was part of a generation that had refused to be erased by corrupt politicians and a disparaging educational system. His talents had found their niche within the collective acts of defiance that boldly re-invented the very world that left them for dead. This sociocultural movement would eventually be recognized in American History books as Hip Hop.
His generation’s art, music, dance, and aesthetics gave rise to a consciousness that defied authority and inspired personal battles against silence and hopelessness. Joey, aka “Joey Kane,” passionately embraced his role as the official photographer in an unfolding drama at its earliest stage. However, every revolution has its casualties, and very few emerged unscathed.
After a tumultuous period of substance abuse and homelessness, Joe Conzo Jr. wanted positive change in his life. With his archive of photographic works lovingly preserved in boxes by his mother and by members of the legendary Cold Crush Brothers group, he pursued the change, one step at a time. His re-invention led him to the medical profession, where he eventually received certification as a Medical Nurse. Later, he joined the New York Fire Department as an Emergency Medical Technician. His role as an EMT delivered him to the World Trade Center on the morning of September 11, 2001.
Joe Conzo Jr.’s near-death experience during the worst terrorist acts on US soil strengthened his resolve to maintain control of his life. Among his life choices, he resumed his stalled relationship with a camera. He found his passion for life again from behind a lens. A few years later, he met American photographer and videographer Henry Chalfant, who was working on the documentary “From Mambo to Hip Hop: A South Bronx Tale.” Chalfant asked Joey for permission to include some of his Cold Crush Brothers images in the film. The collaboration sparked a friendship between the two that continues today. The documentary received the 2006 ALMA Award for Best Television Documentary.
In 2005, Joey was approached by noted New York musicologist and curator Johan Kugelberg, who was engaged in some research of his own into the roots of hip-hop culture. The referral came via the legendary Grandmaster Caz after tending to some inquiries by Kugelberg regarding any existing photographic images from that era. The meeting between Conzo and Kugelberg resulted in the publication of a seminal book on hip-hop culture.
“Born In The Bronx: A Visual Record of the Early Days of Hip Hop” (2007) has received worldwide acclaim and has since been translated into German. In 2008, the entire collection of images in the publication became part of a permanent archive housed at Cornell University. The Cornell Hip Hop Collection sits alongside the prestigious institution’s copy of The Gettysburg Address.
The Cornell archive has thrived considerably, transforming Conzo and Kugelberg into key figures within its historic expansion. The Cornell Hip Hop Collection recently signed a deal with Conzo to guarantee a permanent home for all his photographic images. The digitization of over 10,000 film images taken by him has already begun. The progress can be viewed at the Cornell University Library’s website.
Some of those pictures captured by a teenage boy with his camera throughout the ’70s and early ’80s have traveled over land and sea, in one form or another, to various parts of Asia, Europe, and the Americas. Genre experts and academia regard them as a critical lens into the roots of Hip Hop culture and an integral source for any serious discourse on the movement.
Like most modern photographers, Joey has transitioned from film to digital. His work from behind the lens continues to reflect the central tenets of Hip Hop culture. As he once said, “Just because of a camera…,” he has traveled the USA coast-to-coast and has crossed oceans to parts of the world he thought he would never see, and everywhere he went, the unfathomable spread of Hip Hop music, culture, and dance was irrefutable.
Joe Conzo Jr. continues to lecture, meet with young people, exhibit his work, and attend international events.
En un artículo publicado el 4 de octubre de 2005 por The New York Times, el periodista David González anunció a Joe Conzo Jr como “El hombre que tomó fotografías de bebés de hip-hop”. El largo y desafiante viaje de sus imágenes fotográficas finalmente capturó la mirada de la corriente principal de Estados Unidos.
Nacido y criado en el Bronx, Joe Conzo Jr. adquirió una pasión por la fotografía mientras asistía a la Escuela Agnes Russell en el campus de la Universidad de Columbia. Continuó su educación artística formal en la Escuela de Artes Visuales (NYC).
Durante su desarrollo inicial, “Joey” fue testigo del estado volátil del activismo comunitario del sur del Bronx y del mundo de vanguardia de la escena musical cultural puertorriqueña de Nueva York. Un día cualquiera, podría encontrarse pisándole los talones a su abuela, la fallecida Dra. Evelina López Antonetty (una líder dinámica y activista apasionada), involucrada en un acto desafiante de desobediencia civil por los derechos educativos de las minorías en el sur del Bronx. . Otro día, se encontraría aferrado a los faldones de la camisa de su padre, Joe Conzo Sr. (confidente y biógrafo desde hace mucho tiempo del legendario líder de orquesta y músico Tito Puente), detrás de escena con los gigantes de Música latina como Machito, Charlie Palmieri, Johnny Pacheco y Ray Barretto. Estas dos vívidas realidades afectarían profundamente la forma en que Joey veía su entorno a través de la lente de una cámara.
La mayoría de edad como joven y fotógrafo en ciernes a mediados de los años 70 resultó ser un bautismo de fuego durante un capítulo sin precedentes de la decadencia urbana de la ciudad de Nueva York. Joey era parte de una generación que se había negado a ser borrada por políticos corruptos y un sistema educativo despectivo. Sus talentos habían encontrado su nicho dentro de los actos colectivos de desafío que reinventaron audazmente el mismo mundo que los dio por muertos. Este movimiento sociocultural acabaría siendo reconocido en los libros de historia estadounidense como hip hop.
El arte, la música, la danza y la estética de su generación dieron origen a una conciencia que desafiaba la autoridad e inspiraba batallas personales contra el silencio y la desesperanza. Joey, también conocido como “Joey Kane”, aceptó apasionadamente su papel de fotógrafo oficial en un drama que se desarrollaba en su etapa inicial. Sin embargo, toda revolución tiene sus víctimas y muy pocas salieron ilesas.
Después de un período tumultuoso de abuso de sustancias y falta de vivienda, Joe Conzo Jr. quería un cambio positivo en su vida. Con su archivo de obras fotográficas conservadas con cariño en cajas por su madre y por miembros del legendario grupo Cold Crush Brothers, persiguió el cambio, paso a paso. Su reinvención lo llevó a la profesión médica, donde finalmente recibió la certificación como Enfermero Médico. Posteriormente, se incorporó al Departamento de Bomberos de Nueva York como técnico en emergencias médicas. Su papel como técnico de emergencias médicas lo llevó al World Trade Center la mañana del 11 de septiembre de 2001.
La experiencia cercana a la muerte de Joe Conzo Jr. durante los peores actos terroristas en suelo estadounidense fortaleció su determinación de mantener el control de su vida. Entre sus opciones de vida, retomó su estancada relación con una cámara. Reencontró su pasión por la vida detrás de una lente. Unos años más tarde, conoció al fotógrafo y camarógrafo estadounidense Henry Chalfant, que estaba trabajando en el documental “From Mambo to Hip Hop: A South Bronx Tale”. Chalfant le pidió permiso a Joey para incluir algunas de sus imágenes de Cold Crush Brothers en la película. La colaboración generó una amistad entre los dos que continúa hoy. El documental recibió el Premio ALMA 2006 al Mejor Documental de Televisión.
En 2005, el destacado musicólogo y curador de Nueva York Johan Kugelberg se acercó a Joey, quien estaba involucrado en su propia investigación sobre las raíces de la cultura hip-hop. La referencia llegó a través del legendario Gran Maestro Caz después de atender algunas consultas de Kugelberg sobre cualquier imagen fotográfica existente de esa época. El encuentro entre Conzo y Kugelberg resultó en la publicación de un libro fundamental sobre la cultura hip-hop.
“Born In The Bronx: A Visual Record of the Early Days of Hip Hop” (2007) ha recibido elogios en todo el mundo y desde entonces ha sido traducido al alemán. En 2008, toda la colección de imágenes de la publicación pasó a formar parte de un archivo permanente ubicado en la Universidad de Cornell. La Colección Cornell Hip Hop se encuentra junto a la copia de The Gettysburg Address de la prestigiosa institución.
El archivo de Cornell ha prosperado considerablemente, transformando a Conzo y Kugelberg en figuras clave dentro de su expansión histórica. La Cornell Hip Hop Collection firmó recientemente un acuerdo con Conzo para garantizar un hogar permanente para todas sus imágenes fotográficas. Ya ha comenzado la digitalización de más de 10.000 imágenes cinematográficas tomadas por él. El progreso se puede ver en el sitio web de la Biblioteca de la Universidad de Cornell.
Algunas de esas fotografías capturadas por un adolescente con su cámara a lo largo de los años 70 y principios de los 80 han viajado por tierra y mar, de una forma u otra, a varias partes de Asia, Europa y América. Los expertos en género y el mundo académico los consideran una lente crítica hacia las raíces de la cultura Hip Hop y una fuente integral para cualquier discurso serio sobre el movimiento.
Como la mayoría de los fotógrafos modernos, Joey ha pasado de la película a lo digital. Su trabajo detrás de la lente continúa reflejando los principios centrales de la cultura Hip Hop. Como dijo una vez, “Sólo por una cámara…”, ha viajado por los EE. UU. de costa a costa y ha cruzado océanos hasta llegar a partes del mundo que pensó que nunca vería, y dondequiera que fuera, la insondable propagación del Hip La música, la cultura y la danza lúpulo eran irrefutables.
Joe Conzo Jr. continúa dando conferencias, reuniéndose con jóvenes, exhibiendo su trabajo y asistiendo a eventos internacionales.
SOURCE: Article by Francisco Molina Reyes II (Mambos Nuyotopia)
EDITED AND REFORMATTED BY: Tomás Peña
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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