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Nuyorican Voices: Poet, Activist Pedro Pietri

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PEDRO PIETRI, a poet and playwright, masterfully and sometimes brutally chronicled the experiences of Nuyoricans whose lives straddled the islands of Puerto Rico and New York. 
He was perhaps best known for the epic poem “Puerto Rican Obituary” (1973), which heartbreakingly depicted the unfulfilled dreams of Puerto Ricans who migrated to the United States.
Pietri’s writings were instrumental in defining the Nuyorican experience. His work inspired many Latino poets, including a new generation of streetwise slam poets. These poets’ exciting and provocative performances were showcased at the Nuyorican Poets Cafe, an iconic institution in Manhattan’s Lower East Side that recently closed and will reopen in three years. Pietri’s writing is included in many anthologies and translated into more than a dozen languages.
Though Pietri’s work was often humorous, pieces such as “El Puerto Rican Embassy” and “The Spanglish National Anthem” were deeply political. 
Pietri was born in Ponce, Puerto Rico, and moved with his family to Harlem when he was three and settled in the Grant Houses, a housing project on Amsterdam Avenue.
Pietri’s interest in poetry was encouraged by his aunt, Irene Rodriguez, who was known for reciting poetry and performing theatrical productions at the First Spanish United Methodist Church in East Harlem. Following in her footsteps, Pietri began composing poems in his teens. 
After High School, Pietri worked odd jobs until he was drafted into the Army, serving with a light infantry brigade in Vietnam. The experience radicalized him. 
Upon his return, he worked at a hospital for one week, quit in disgust, and turned to poetry full-time. 
The Methodist Church became Pietri’s stage for his first public reading of “Puerto Rican Obituary. In 1969, when the Young Lords took over the church, Pietri read the poem as an act of solidarity. Also, it marked the beginning of his association with activist causes. 
When doctors told Pietri he had inoperable cancer in 2003, he sought alternative treatment in Mexico. Unfortunately, he died in 2004 at 59 en route from Mexico to New York. 
Pedro Pietri published more than 20 books of poetry and plays. Among them are “Invisible Poetry” (1979), “Traffic” (1980), “Plays” (1982), “Traffic Violations” (1983), and “The Masses are Asses” (1988). His writings have been published and included in the anthologies  “Inventing a Word: An Anthology of Twentieth-Century Puerto Rican Poetry” (ed. Julio Marzan, 1980), “Illusions of a Revolving Door” (1984), “The Outlaw Bible of American Poetry” (ed. Alan Kaufman, S.A. Griffin, 1999), “The Prentice Hall Anthology of Latino Literature” (ed. Eduardo del Rio, 2002) and many others. 
In August 2015, City Lights released “Pedro Pietri: Selected Poetry,” which gathers the most enduring and treasured work from his books—Puerto Rican Obituary, Traffic Violations, and Out of Order—and contains a generous selection of his previously unpublished writings.
In 1979, Pietri released the LP “Loose Joints” and later “One Is a Crowd,” which Folkways Records produced. Also, Pietri recorded “Aqui se Habla Español” and “Pedro Peitri en casa Puerto Rico” on discos Coqui LP 1203.
Pietri’s papers are held at the Archives of the Puerto Rican Diaspora, CUNY’s Center of Puerto Rican Studies, Hunter College.
PEDRO PIETRI, poeta y dramaturgo, relató de manera magistral y a veces brutal las experiencias de los nuyoricanos cuyas vidas se extendieron a caballo entre las islas de Puerto Rico y Nueva York.
Quizás fue mejor conocido por “Obituario puertorriqueño” (1973), un poema épico que describía de manera desgarradora los sueños incumplidos de los puertorriqueños que emigraron a los Estados Unidos.
Los escritos de Pietri fueron fundamentales para definir la experiencia nuyoricana. Su obra inspiró a muchos poetas latinos, incluida una nueva generación de astutos poetas del slam. Las emocionantes y provocativas actuaciones de estos poetas se exhibieron en el Nuyorican Poets Cafe, una institución icónica en el Lower East Side de Manhattan. Los escritos de Pietri están incluidos en muchas antologías y traducidos a más de una docena de idiomas, aunque sus libros son difíciles de encontrar en Estados Unidos.
Aunque el trabajo de Pietri era a menudo humorístico, piezas como “El Puerto Rican Embassy” y “The Spanglish National Anthem” eran profundamente políticas.
Pietri nació en Ponce, Puerto Rico, y se mudó con su familia a Harlem cuando tenía tres años. Finalmente se establecieron en Grant Houses, un proyecto de viviendas en Amsterdam Avenue.
El interés de Pietri por la poesía fue alentado por su tía, Irene Rodríguez, conocida por recitar poesía y realizar producciones teatrales en la Primera Iglesia Metodista Unida Española en East Harlem. Siguiendo sus pasos, Pietri comenzó a componer sus poemas en su adolescencia.
Después de la secundaria, Pietri trabajó en trabajos ocasionales y fue reclutado por el ejército, sirviendo en una brigada de infantería ligera en Vietnam. La experiencia lo radicalizó.
A su regreso, trabajó en un hospital durante una semana, renunció disgustado y se dedicó a la poesía a tiempo completo.
La Iglesia Metodista se convirtió en el escenario de Pietri para su primera lectura pública del “Obituario puertorriqueño”. En 1969, cuando los Young Lords se apoderaron de la iglesia, Pietri leyó su poema como un acto de solidaridad. Además, marcó el comienzo de su asociación con activistas.
Cuando los médicos le dijeron a Pietri que tenía un cáncer inoperable en 2003, buscó un tratamiento alternativo en México. Desafortunadamente, murió en 2004 a los 59 años en el camino de México a Nueva York.
Pedro Pietri publicó más de 20 libros de poesía y teatro. Entre ellos se encuentran Poesía invisible (1979), Tráfico (1980), Obras de teatro (1982), Violaciones de tráfico (1983) y Las masas son asnos (1988). Sus escritos han sido publicados e incluidos en las siguientes antologías:  Inventing a Word: An Anthology of Twentieth-Century Puerto Rican Poetry (ed. Julio Marzan, 1980), Illusions of a Revolving Door (1984), The Outlaw Bible of American Poetry ( ed. Alan Kaufman, S.A. Griffin, 1999), The Prentice Hall Anthology of Latino Literature (ed. Eduardo del Rio, 2002) y muchos otros.
En agosto de 2015, City Lights publicó Pedro Pietri: Poesía seleccionada, que reúne la obra más duradera y preciada de sus libros (Obituario puertorriqueño, Violaciones de tráfico y Fuera de servicio) y contiene una generosa selección de sus escritos inéditos.
Pietri no sólo escribió poesía sino que también la grabó. En 1979, Pietri lanzó un LP titulado Loose Joints y más tarde One Is a Crowd, que produjo Folkways Records. También Pietri grabó Aquí se habla español, Pedro Peitri en casa Puerto Rico en las discotecas Coqui LP 1203.
Los artículos de Pietri se encuentran en los Archivos de la Diáspora Puertorriqueña, Centro de Estudios Puertorriqueños de CUNY, Hunter College.

REFERENCE

​Poetry Foundation – Pedro Pietri (1944-2004)
Gonzalez, David – Pedro Pietri, 59, Poet Who Chronicled Nuyorican Life (NY Times, 2004).
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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