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Nuyorican Voices: Felipe Luciano

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Philip “Felipe” Luciano, poet, activist, musicologist, and journalist, was born November 24, 1947, in East Harlem to Aurora Olmo Luciano, a factory worker and practical nurse, and Joseph Luciano, Jr. He was reared in East Harlem and Brownsville. A devout Pentecostal, Aurora read extensively to Felipe while teacher Ethel Schapiro exposed him to Shakespeare, Hemingway, Yiddish, and Judaism. As a pre-teen, Luciano joined the Canarsie Chaplains gang, which led to a second-degree attempted manslaughter conviction for his involvement in the stabbing death of a rival gang member in Bushwick (1964). He served two years at Coxsackie Correctional, where he completed his GED. Upon release, HARYOU-ACT and SEEK assisted his Queens College-CUNY entry as a political science major.
Luciano was a member of the Original Last Poets, along with Gylan Kain and David Nelson. They were pioneers of percussion-laced call-and-response spoken word art, which was a precursor to hip-hop. The group’s first performance was on Malcolm X’s birthday, May 19, 1968, at Harlem’s Marcus Garvey Park. The group’s name was inspired by South African poet “Little Willie” Kgosietsile’s belief that “after this, there will be no more poetry, just the spear puncturing the villain.”
Luciano was re-introduced to a new generation of fans when performing his 1971 “Jíbaro, My Pretty Nigger” on HBO’s Def Poetry Jam (2003). His best-known work challenged Puerto Ricans to accept their Blackness island roots and share their plight with African Americans. As a member of the Boricua Artists Guild, with Pedro Pietri, José Angel Figueroa, and Victor Hernández Cruz, Luciano helped bridge the Nuyorican and Black Arts Movements (1974).
In 1969, Luciano co-founded and chaired the New York Young Lords Party under the motto “Tengo Puerto Rico en Mi Corazón.” Prominent members included Denise Oliver-Vélez, Iris Morales, Pablo “Yoruba” Guzmán, Juan “Fi” Ortiz, and Jerry Rivers (Geraldo Rivera). Under Luciano’s leadership, the Black Panther Party-inspired revolutionary nationalist Puerto Rican group led provocative political workshops, attracting activists such as Kwame Touré and H. Rap Brown. For its East Harlem activism, the group reported that the Mafia had placed a $20,000 hit for Luciano’s death. He resigned over disagreements of political strategy (1971). The Young Lords and the Last Poets denounced poverty and racism, which drew US surveillance.
Luciano became the first Puerto Rican WNBC news anchor, co-anchoring with Carol Jenkins (1976-1980), and co-hosted Good Day Street Talk at Fox-5. He served as Air America vice-president of news (2006) and drew on his experiences with police brutality when he was appointed New York City Task Force on Police and Community Relations commissioner (1997). He twice-ran unsuccessfully to unseat incumbent Philip Reed, who represented Manhattan’s Eighth District, losing in the Democratic primary in 2001 and 2005.
Luciano traveled to China with the Black Workers Congress (1972) and co-founded Eagle Academy. He was a member of 100 Hispanic Men, Community Board #11, and the Fortune Society. Luciano was married to community organizer Iris Morales and is a father of three. He has hosted various NYC radio programs on WRVR (1972-1975), WLIB, WBLS, and WBAI. Luciano hosts Latin Roots on WBAI 99.5FM and is president of Luciano Productions. A Silurian and two-time Emmy Award winner, Luciano is one of the most recognized US Afro-Latinos.
Luciano is the author of the book “Flesh and Spirit Confessions of a Young Lord” (1969-1971 © 2011 Haymarket Books), which Chronicles a Black Puerto Rican man’s odyssey and transformation from an incarcerated gang member to the Co-Founder of the Young Lords Party.

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Philip “Felipe” Luciano, poeta, activista, musicólogo y periodista, nació el 24 de noviembre de 1947 en East Harlem, hijo de Aurora Olmo Luciano, trabajadora de una fábrica y enfermera práctica, y Joseph Luciano, Jr. Se crió en East Harlem y Brownsville. Aurora, una pentecostal devota, le leyó extensamente a Felipe, mientras que la maestra Ethel Schapiro lo expuso a Shakespeare, Hemingway, el yiddish y el judaísmo. Cuando era preadolescente, Luciano se unió a la pandilla Canarsie Chaplains, lo que lo llevó a una condena por intento de homicidio en segundo grado por su participación en la muerte a puñaladas de un miembro de una pandilla rival en Bushwick (1964). Sirvió dos años en el Correccional Coxsackie, donde completó su GED. Tras su liberación, HARYOU-ACT y SEEK lo ayudaron a ingresar a Queens College-CUNY como estudiante de ciencias políticas.
Luciano fue miembro de Original Last Poets, junto con Gylan Kain y David Nelson. Fueron pioneros del arte de la palabra hablada de llamada y respuesta con percusión, que fue un precursor del hip-hop. La primera actuación del grupo fue el día del cumpleaños de Malcolm X, el 19 de mayo de 1968, en el Marcus Garvey Park de Harlem. El nombre del grupo se inspiró en la creencia del poeta sudafricano “Little Willie” Kgosietsile de que “después de esto, no habrá más poesía, sólo la lanza que atraviesa al villano”.
Luciano fue presentado nuevamente ante una nueva generación de fanáticos cuando interpretó su “Jíbaro, My Pretty Nigger” de 1971 en Def Poetry Jam de HBO (2003). Su obra más conocida desafió a los puertorriqueños a aceptar sus raíces isleñas de la negritud y compartir su difícil situación con los afroamericanos. Como miembro del Gremio de Artistas Boricua, con Pedro Pietri, José Angel Figueroa y Víctor Hernández Cruz, Luciano ayudó a unir los movimientos Nuyorican y Black Arts (1974).
En 1969, Luciano cofundó y presidió el New York Young Lords Party bajo el lema “Tengo Puerto Rico en Mi Corazón”. Los miembros destacados incluyeron a Denise Oliver-Vélez, Iris Morales, Pablo “Yoruba” Guzmán, Juan “Fi” Ortiz y Jerry Rivers (Geraldo Rivera). Bajo el liderazgo de Luciano, el grupo puertorriqueño nacionalista revolucionario inspirado en el Partido Pantera Negra dirigió provocativos talleres políticos, atrayendo a activistas como Kwame Touré y H. Rap Brown. Por su activismo en East Harlem, el grupo informó que la mafia había ofrecido una multa de 20.000 dólares por la muerte de Luciano. Dimitió por desacuerdos de estrategia política (1971). Los Young Lords y los Last Poets denunciaron la pobreza y el racismo, que atrajeron la vigilancia estadounidense.
Luciano se convirtió en el primer presentador puertorriqueño de noticias de la WNBC, siendo copresentador de Carol Jenkins (1976-1980) y copresentador de Good Day Street Talk en Fox-5. Se desempeñó como vicepresidente de noticias de Air America (2006) y se basó en sus experiencias con la brutalidad policial cuando fue nombrado comisionado del Grupo de Trabajo sobre Policía y Relaciones Comunitarias de la Ciudad de Nueva York (1997). Se postuló dos veces sin éxito para derrocar al titular Philip Reed, que representaba al Octavo Distrito de Manhattan, perdiendo en las primarias demócratas en 2001 y 2005.
Luciano viajó a China con el Congreso de Trabajadores Negros (1972) y cofundó Eagle Academy. Fue miembro de 100 Hombres Hispanos, de la Junta Comunitaria #11 y de la Fortune Society. Luciano estaba casado con la organizadora comunitaria Iris Morales y es padre de tres hijos. Ha presentado varios programas de radio de la ciudad de Nueva York en WRVR (1972-1975), WLIB, WBLS y WBAI. Luciano presenta “Latin Roots” en WBAI 99.5FM y es presidente de Luciano Productions. Luciano, silúrico y dos veces ganador del premio Emmy, es uno de los afrolatinos estadounidenses más reconocidos.

Luciano es el autor del libro “Flesh and Spirit Confessions of a Young Lord” (1969-1971 © 2011 Haymarket Books), que narra la odisea y transformación de un hombre negro puertorriqueño.

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PHOTO CREDITS

MONTAGE – TUMBLR
THE LAST POETS – HARLEM WORLD

FURTHER READING

Fernandez, Johanna – The Young Lords: A Radical History (University of North Carolina Press, 2022).
Abramson, Michael, Morales, Iris-Palante: Young Lords Party (Haymarket Books, 2011).
Wanzer-Enck, Darry, Morales, Iris -The Young Lords: A Reader (NYU Press, 2010).
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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