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Long John Oliva Project: Tribute to the “Jazz Rumbero”

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On June 24, 2004, the music community and the world lost a master percussionist and visionary on the path to greatness. Shortly after, the Long Beach Jazz Search Competition posthumously named Long John Oliva “Latin Jazz Artist of the Year” and his ensemble, The AC (Afro-Cuban) Jazz Project, “Latin Jazz Artists of the Year.”
Juan Sanchez Oliva, also known as Juan “Penalty” and “Long John,” was born and raised in Old Havana’s Belen Barrio. At three, his father, the renowned rumbero and founder of the rumba ensemble Yoruba Andabo, Pancho Quinto, started “Juanito” on the drums at three. In his teens, Oliva studied with master percussionists Jose Luis Quintana “Changuito” and Tata Guines. Also, he was idolized and strongly influenced by Chucho Valdes, the group Irakere, and drummer Jose Alfonso “El Nino.”
Photo Courtesy of PJ Oliva

ARRIVAL IN THE U.S. 

Oliva arrived in the U.S. in 1980 as part of the Mariel Boatlift with Orlando “Puntilla” Rios, Daniel Ponce, and Ignacio Berroa, among others. Unbeknownst to many of his followers, he was a gifted baseball player (shortstop) who considered a career as a professional athlete but was, more than likely, discouraged by the sport’s discriminatory practices.

OLIVA AS A SIDEMAN

The same year, Oliva moved to New York and joined Orlando “Puntilla” Rios’s “Nueva Generacion.” Next, he ventured to Puerto Rico, where he performed with Batacumbele and Zaperoko, influenced by the progressive sounds of Cuba’s Los Van Van and songo, which incorporated rhythmic elements from folkloric rumba into popular dance music. The result was the groundbreaking album, “Cosas de Locos” (Montuno Records, 1983), in which Oliva appeared.
Shortly after, Oliva moved to Los Angeles and became the lead percussionist with Willie Bobo’s Pan-American band. According to Oliva, Willie allowed him to explore his Yoruba roots and was the person who christened him “Long John” for his endurance and masterful percussion solos.

OLIVA AS A LEADER

In 1999, Oliva met his soul-mate and wife-to-be, Peggy Jo, at a Muñequitos de Matanzas concert at the Wiltern Theater in West Hollywood. In 2000, they wed and vowed to pursue a dream. One year later, they founded Lucumi Productions and the AC (Afro-Cuban) Project, and their dream came to fruition.
In 2002, Lucumi Productions released Long John Oliva and the AC Jazz Project’s “Lucumi” (under the auspices of “Orisha Records”) featuring master folklorist, vocalist, percussionist Orlando “Puntilla” Rios, Oliva’s former instructor and mentor  Jose Luis Quintana “Changuito,” pianist, composer, arranger Omar Sosa “Sokere,” bassist Rahsaan Fredericks, trumpeter Julio Jr. Melendez, trumpeter, and flugelhorn player Bill Ortiz and percussionist, timbal player, and vocalist Jesús Díaz.
The repertoire ran the gamut, from “Cubanized” American jazz standards to traditional rumba, songo, elements of the Yoruba tradition, and jazz improvisation. Shortly after its release, Latin Beat magazine’s Nelson Rodriguez declared Lucumi “One of the top 100 Latin Jazz Recordings of All Time.” In a recent interview with Omar Sosa, he shared his thoughts about the project and participation: “Participating in the Lucumi sessions and working with Long John, Changuito, and Puntilla was an honor and a privilege. The band was tight, and the music was ahead of its time!”
In 2003, Oliva and AC Timba Jazz released the acclaimed “Buscando La Ortografia,” whose title signifies Oliva’s continual search for the perfect musical path. Dedicated to Chucho Valdes, Jorge Alfonso “El Nino,” and the prolific Puerto Rican composer Rafael Hernández, the music was timba-based, progressive, and dance-oriented.
In 2004, Oliva released “Cuba Rico,” whose title signifies his love for Cuba and Puerto. The same year, for reasons unknown, Oliva changed the title to “Buleya” (after his mother) and altered the titles of the tracks. Regrettably, Oliva died the same year.

PREMATURE DEATH (2004)

After Oliva’s death, the AC Project performed at the KCET 24th Annual Christmas Celebration, a high-profile fundraiser at MOCA with host Paula Abdul, showcased the IAJE Conference in New York City (after receiving the Best Latin Jazz Award), and received a standing ovation at the Long Beach Jazz and Playboy Jazz Festival (Pasadena Rose Bowl) and various festivals, including the Jazz Aspen Snowmass and the Utah Arts Festival.
In 2013, under the direction of trumpeter Josiel Perez, the AC Project released “Conga Buena,” which was well-received and produced several hits, including “Tamaya Tumbao” and “El Dano Esta Hecho.” Though “Conga Buena” was successful, it reflected Perez’s vision and sound.
In a career that spanned over two decades, Oliva recorded and toured with Dizzy Gillespie, Chick Corea, Arturo Sandoval, Paquito D’Rivera, Andy Garcia, Strunz and Farah, Jackson Brown, Anthony Jackson, Dave Weckl, Kenny Loggins, Frank Emilio Flynn, Hilario Duran, Omar Sosa, Changuito, Dave Samuels, Wilie Bobo, Bobby Matos, Jane Bunnet and the Spirits of Havana, the Cuban Piano Masters, Dafnis Prieto, Batacumbele, Zaperoko and lesser-known bands such as Orishas, Okanise, and Mango Bang among others.

RESURRECTING OLIVA’S LEGACY

Twenty years after his death, Oliva’s recordings are revered by a select audience but mostly forgotten by the public. A “Lucumi 20th Anniversary Collector’s Box Set” is in the works, thanks to Peggy Jo Oliva. Set to be released in 2023 (date to be announced), “Lucumi” will expose Long John Oliva’s music to a new generation of listeners and, with luck, ignite a renewed interest and appreciation of Oliva’s artistry and enduring contributions to the music.
In this writer’s view and the opinion of Oliva’s peers and enthusiasts who experienced Oliva’s music when it ruled the airwaves, his name deserves to be mentioned in the same breath as Pancho Quinto, Tata Guines, Jose Luis Quintana “Changuito,” Mongo Santamaria, Francisco Aguabella, Willie Bobo, Tito Puente, Candido Camero, Carlos “Patato” Valdes, Anga, Jerry Gonzalez, Ray Barretto, and other legendary percussion masters.
The Long John Oliva Project is a work in progress.
Long John Oliva at The Baked Potatoe – Courtesy of PJ Oliva
El 24 de junio de 2004, la comunidad musical y el mundo perdieron a un maestro percusionista y visionario en el camino hacia la grandeza. Poco después, el Long Beach Jazz Search Competition nombró póstumamente a Long John Oliva “Artista de Jazz Latino del Año” y a su conjunto, The AC (Afro-Cuban) Jazz Project, “Artistas de Jazz Latino del Año”.
Juan Sánchez Oliva, también conocido como Juan “Penalty” y “Long John”, nació y creció en el Barrio Belén de La Habana Vieja. A los tres años, su padre, el reconocido rumbero y fundador del conjunto de rumba Yoruba Andabo, Pancho Quinto, inició a “Juanito” en la batería. En su adolescencia, Oliva estudió con los maestros percusionistas José Luis Quintana “Changuito” y Tata Guines. Además, fue idolatrado y fuertemente influenciado por Chucho Valdés, el grupo Irakere y el baterista José Alfonso “El Niño”.

LLEGADA A EE.UU.

Oliva llegó a Estados Unidos en 1980 como parte del Mariel Boatlift con Orlando “Puntilla” Ríos, Daniel Ponce e Ignacio Berroa, entre otros. Sin que muchos de sus seguidores lo supieran, era un talentoso jugador de béisbol (campocorto) que consideraba una carrera como atleta profesional pero, muy probablemente, se sintió desanimado por las prácticas discriminatorias del deporte.

OLIVA COMO ACOMPAÑANTE

El mismo año, Oliva se mudó a Nueva York y se unió a “Nueva Generación” de Orlando “Puntilla” Ríos. Luego, se aventuró a Puerto Rico, donde actuó con Batacumbele y Zaperoko, influenciado por los sonidos progresivos de Los Van Van y el songo de Cuba, que incorporaba elementos rítmicos de la rumba folclórica a la música popular de baile. El resultado fue el innovador álbum “Cosas de Locos” (Montuno Records, 1983), en el que apareció Oliva.
Poco después, Oliva se mudó a Los Ángeles y se convirtió en el percusionista principal de la banda Pan-American de Willie Bobo. Según Oliva, Willie le permitió explorar sus raíces yoruba y fue la persona que lo bautizó “Long John” por su resistencia y sus magistrales solos de percusión.

OLIVA COMO LÍDER

En 1999, Oliva conoció a su alma gemela y futura esposa, Peggy Jo, en un concierto de Muñequitos de Matanzas en el Teatro Wiltern de West Hollywood. En el año 2000, se casaron y prometieron perseguir un sueño. Un año después fundaron Lucumi Producciones y el Proyecto AC (Afrocubano) y su sueño se hizo realidad.
En 2002, Lucumi Productions lanzó “Lucumi” de Long John Oliva y AC Jazz Project (bajo los auspicios de “Orisha Records”) con el maestro folclorista, vocalista y percusionista Orlando “Puntilla” Ríos, ex instructor y mentor de Oliva, José Luis Quintana “Changuito,” el pianista, compositor, arreglista Omar Sosa “Sokere”, el bajista Rahsaan Fredericks, el trompetista Julio Jr. Meléndez, el trompetista y fliscorno Bill Ortiz y el percusionista, timbalista y vocalista Jesús Díaz.
El repertorio abarcaba toda la gama, desde los estándares del jazz americano “cubanizado” hasta la rumba tradicional, el songo, elementos de la tradición yoruba y la improvisación del jazz. Poco después de su lanzamiento, Nelson Rodríguez, de la revista Latin Beat, declaró a Lucumi “Una de las 100 mejores grabaciones de jazz latino de todos los tiempos”. En una entrevista reciente con Omar Sosa, compartió su opinión sobre el proyecto y su participación: “Participar en las sesiones de Lucumi y trabajar con Long John, Changuito y Puntilla fue un honor y un privilegio. La banda estaba muy unida y la música ¡Adelantado a su tiempo!”.
En 2003, Oliva y AC Timba Jazz lanzaron el aclamado “Buscando La Ortografia”, cuyo título significa la búsqueda continua de Oliva por el camino musical perfecto. Dedicada a Chucho Valdés, Jorge Alfonso “El Niño” y el prolífico compositor puertorriqueño Rafael Hernández, la música estaba basada en la timba, era progresiva y orientada a la danza.
En 2004, Oliva lanzó “Cuba Rico”, cuyo título significa su amor por Cuba y Puerto. El mismo año, por razones desconocidas, Oliva cambió el título a “Buleya” (en honor a su madre) y alteró los títulos de las pistas. Lamentablemente, Oliva falleció ese mismo año.

MUERTE PREMATURA (2004)

Después de la muerte de Oliva, AC Project actuó en la 24ª Celebración Anual de Navidad de KCET, un evento de recaudación de fondos de alto perfil en MOCA con la anfitriona Paula Abdul, presentó la Conferencia IAJE en la ciudad de Nueva York (después de recibir el Premio al Mejor Jazz Latino) y recibió una mención especial. ovación en el Long Beach Jazz y Playboy Jazz Festival (Pasadena Rose Bowl) y en varios festivales, incluido el Jazz Aspen Snowmass y el Utah Arts Festival.
En 2013, bajo la dirección del trompetista Josiel Pérez, AC Project lanzó “Conga Buena”, que fue bien recibida y produjo varios éxitos, entre ellos “Tamaya Tumbao” y “El Dano Esta Hecho”. Aunque “Conga Buena” tuvo éxito, reflejó la visión y el sonido de Pérez.
En una carrera que abarcó más de dos décadas, Oliva grabó y realizó giras con Dizzy Gillespie, Chick Corea, Arturo Sandoval, Paquito D’Rivera, Andy García, Strunz y Farah, Jackson Brown, Anthony Jackson, Dave Weckl, Kenny Loggins, Frank Emilio Flynn. , Hilario Duran, Omar Sosa, Changuito, Dave Samuels, Wilie Bobo, Bobby Matos, Jane Bunnet and the Spirits of Havana, the Cuban Piano Masters, Dafnis Prieto, Batacumbele, Zaperoko y bandas menos conocidas como Orishas, Okanise y Mango. Bang entre otros.

RESUCITANDO EL LEGADO DE OLIVA

Veinte años después de su muerte, las grabaciones de Oliva son veneradas por un público selecto pero mayoritariamente olvidadas por el público. Se está preparando una “Caja de coleccionista del 20º aniversario de Lucumi”, gracias a Peggy Jo Oliva. “Lucumi”, que se lanzará en 2023 (fecha por anunciar), expondrá la música de Long John Oliva a una nueva generación de oyentes y, con suerte, despertará un interés y una apreciación renovados por el arte de Oliva y sus contribuciones duraderas a la música.
En opinión de este escritor y de los compañeros y entusiastas de Oliva que experimentaron la música de Oliva cuando dominaba las ondas, su nombre merece ser mencionado al mismo tiempo que Pancho Quinto, Tata Guines, José Luis Quintana “Changuito”, Mongo Santamaría, Francisco Aguabella, Willie Bobo, Tito Puente, Cándido Camero, Carlos “Patato” Valdés, Anga, Jerry González, Ray Barretto y otros maestros legendarios de la percusión.
El Proyecto Long John Oliva es un trabajo en progreso.

DISCOGRAPHY AS A LEADER

Lucumi (2002) – Buscando La Ortografia (2003) – Cuba Rico a.k.a. Buleya (2005).

DISCOGRAPHY AS A SIDEMAN

Zaperoko – Cosas de Locos (Montuno Records, 1983)
Strunz & Farah – Primal Magic (Mesa, 1990)
Arturo Sandoval – Flight to Freedom (GRP, 1991)
Strunz & Farah – Americas (Mesa, 1992)
Dave Samuels – Del Sol (GRP, 1993)
Yeska – Skaafrocubanjazz (1998, Aztlan)
Dos Cubanos – Las Palmas Colectivas (Run Recordings, 2002)

SOURCES

Buscando La Ortografia – Liner Notes
Cantrell, David – Contributor: Research
Clark, Walter Aaron – From Tejano to Tango (Routledge, 2002)
Cuba Rico – Liner Notes
Lucumi – Liner Notes
Miller, Ivor – Contributor: Research
Oliva, Peggy Jo – Producer, Graphic Art, Photography
Pacheco, Javier Barrales – A Chicano in a Mexican Band (Chapter 6, From Tejano to Tango)
Rosada, Paula – Para Long John Oliva, Musica Es Tambien Saber Vivir (La Opinion, 1990)
Tamargo, Luis – La Nueva Vision Percussive de Long John Oliva (La Opinion, 1988)

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