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Nuyorican Voices: Honoring Jesús Colón, “Father of the Nuyorican Movement”

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Jesús Colón, also known as the “Father of the Nuyorican Movement,” was born on January 20, 1901, in Cayey, Puerto Rico, during a time when most of the tobacco-producing land in Puerto Rico was under the control of American Tobacco Companies. His home was behind the town’s cigar factory, where employees read stories aloud to the workers while they worked. As a child, Colon frequently visited the factory and was influenced by the stories he heard. This experience influenced his socialist ideology and sparked his interest in the spoken and written word.
In 1917, when he was 16, Colón boarded the S.S. Carolina as an employee and landed in Brooklyn, N.Y. There, he went to live with his older brother, Joaquin Colón. He worked in various unskilled jobs and could observe the deplorable conditions of the working class of the time.
Before leaving Puerto Rico, he was an editor for a newspaper called Adelante at the Central Grammar School in San Juan. This is where his passion for writing began. He received little schooling in Puerto Rico and was self-educated when he arrived in the United States. There, he completed his secondary education as an adult. In New York, he worked in various unskilled jobs such as a dishwasher, postal clerk, waiter, and messenger. Colón was of Afro-Puerto Rican descent and faced discrimination because of the color of his skin and inability to speak English. Nevertheless, Colón documented his experiences and those of other immigrants and was among the first Puerto Ricans to do so in English. His most notable work is “A Puerto Rican in New York and Other Sketches,” significantly contributing to the Nuyorican Movement.
In 1927, he joined the editorial board of Grafico, a New York City-based newspaper that featured writing by Cuban, Puerto Rican, and Latino migrants living in New York. In 1934, he began writing for Justicia, a newspaper for the Federacion Libre de Trabajadores in Puerto Rico, and other Spanish newspapers such as Liberacion. Colón was the President of Hispanic Publications, a publisher of Spanish history books and political pamphlets. Additionally, he was the president of the Cervantes Fraternal Society, the Spanish language division of the pro-Communist International Workers Order. His main objective was to help others by forming organizations that aided Latinos who were struggling financially, especially those who wanted to live free from the threat of racism. In 1922, Colón helped fund the Alianza Obrera Puertorriquena e Hispana, then Ateneo Obrero Hispano in 1926, followed by the Liga Puertorriqueña Hispana in 1928. These organizations were created to help people build a community and foster a sense of unity.
Colón’s involvement with the socialist labor movement and political affiliations caused him to be investigated by the House Un-American Activities Committee (HUAC) during the McCarthy era of political repression in the 1950s. Despite the investigation, his literary work grew, and he was published in The Daily Worker, The Worker, The Daily World, and Mainstream. In 1955, he began a Spanish-language newspaper and wrote a regular column for the Daily Worker, now known as People’s World. He is known for being a political activist, pushing for social change through his writing, and being active in his community.
In 1969, Colón ran for the position of comptroller of New York on the Communist Party ticket, with Rasheed Storey as the candidate for mayor. Their platform included demands such as creating jobs for youth with minimum weekly salaries, providing free daycare for children of working mothers, ending police brutality by eliminating biased officers from the police force and putting an end to the draft and the Vietnam War.
Jesús Colón planned to publish another book but unfortunately passed away before completing it. After his passing, his collection of papers was donated to the Centro de Estudios Puertorriqueños at Hunter College. The collection is a remarkable contribution to Puerto Rican history, especially concerning the Puerto Rican community’s role in New York. The collection comprises letters, notes, drafts of published and unpublished works, reports, and photographs.
In 1993, Edna Acosta Belén, a professor of Latin American and Caribbean Studies at the University of Albany, and Virginia Sanchez Korrol, an associate professor and Chair of the Department of Puerto Rican Studies at Brooklyn College, collaborated on a booklet of Colon’s writings titled “The Way it Was and Other Writings.”
Jesús Colón passed away in New York City in 1974. His ashes were returned to Puerto Rico and scattered over River La Plata in Cayey.
Jesús Colón, también conocido como el “Padre del Movimiento Nuyorican”, nació el 20 de enero de 1901 en Cayey, Puerto Rico, durante una época en la que la mayor parte de las tierras productoras de tabaco en Puerto Rico estaban bajo el control de American Tobacco. Compañías. Su casa estaba detrás de la fábrica de cigarros de la ciudad, donde los empleados leían historias en voz alta a los trabajadores mientras trabajaban. Cuando era niño, Colón visitaba con frecuencia la fábrica y quedó influenciado por las historias que escuchó. Esta experiencia influyó en su ideología socialista y despertó su interés por la palabra hablada y escrita.
En 1917, cuando tenía 16 años, Colón abordó el S.S. Carolina como empleado y aterrizó en Brooklyn, Nueva York. Allí se fue a vivir con su hermano mayor, Joaquín Colón. Desempeñó diversos trabajos no cualificados y pudo observar las deplorables condiciones de la clase trabajadora de la época.
Antes de salir de Puerto Rico, fue editor del periódico Adelante en la Escuela Secundaria Central de San Juan. Aquí comenzó su pasión por la escritura. Recibió poca educación en Puerto Rico y fue autodidacta cuando llegó a Estados Unidos. Allí completó su educación secundaria cuando era adulto. En Nueva York, trabajó en diversos trabajos no calificados, como lavaplatos, empleado de correos, camarero y mensajero. Colón era de ascendencia afropuertorriqueña y enfrentó discriminación por el color de su piel y su incapacidad para hablar inglés. Sin embargo, Colón documentó sus experiencias y las de otros inmigrantes y fue uno de los primeros puertorriqueños en hacerlo en inglés. Su obra más notable es “Un puertorriqueño en Nueva York y otros bocetos”, que contribuye significativamente al movimiento nuyorican.
En 1927, se unió al consejo editorial de Gráfico, un periódico con sede en la ciudad de Nueva York que publicaba escritos de inmigrantes cubanos, puertorriqueños y latinos que vivían en Nueva York. En 1934, comenzó a escribir para Justicia, un periódico de la Federación Libre de Trabajadores de Puerto Rico, y otros periódicos españoles como Liberación. Colón era el presidente de Publicaciones Hispanas, una editorial de libros de historia y folletos políticos españoles. Además, fue presidente de la Sociedad Fraternal Cervantes, la división en español de la Orden Internacional de Trabajadores procomunista. Su principal objetivo era ayudar a otros formando organizaciones que ayudaran a los latinos que tenían dificultades económicas, especialmente aquellos que querían vivir libres de la amenaza del racismo. En 1922, Colón ayudó a financiar la Alianza Obrera Puertorriqueña e Hispana, luego el Ateneo Obrero Hispano en 1926, seguido de la Liga Puertorriqueña Hispana en 1928. Estas organizaciones se crearon para ayudar a las personas a construir una comunidad y fomentar un sentido de unidad.
La participación de Colón en el movimiento obrero socialista y sus afiliaciones políticas hicieron que fuera investigado por el Comité de Actividades Antiamericanas de la Cámara de Representantes (HUAC) durante la era McCarthy de represión política en la década de 1950. A pesar de la investigación, su obra literaria creció y fue publicado en The Daily Worker, The Worker, The Daily World y Mainstream. En 1955, fundó un periódico en español y escribió una columna habitual para el Daily Worker, ahora conocido como People’s World. Es conocido por ser un activista político, impulsar el cambio social a través de sus escritos y ser activo en su comunidad.
En 1969, Colón se postuló para el puesto de contralor de Nueva York por el Partido Comunista, con Rasheed Storey como candidato a alcalde. Su plataforma incluía demandas como la creación de empleos para jóvenes con salarios semanales mínimos, la provisión de guarderías gratuitas para los hijos de madres trabajadoras, el fin de la brutalidad policial mediante la eliminación de agentes parciales de la fuerza policial y el fin del reclutamiento y la guerra de Vietnam.
Jesús Colón planeó publicar otro libro pero lamentablemente falleció antes de completarlo. Después de su fallecimiento, su colección de artículos fue donada al Centro de Estudios Puertorriqueños del Hunter College. La colección es una contribución notable a la historia de Puerto Rico, especialmente en lo que respecta al papel de la comunidad puertorriqueña en Nueva York. La colección comprende cartas, notas, borradores de obras publicadas e inéditas, informes y fotografías.
En 1993, Edna Acosta Belén, profesora de Estudios Latinoamericanos y Caribeños en la Universidad de Albany, y Virginia Sánchez Korrol, profesora asociada y presidenta del Departamento de Estudios Puertorriqueños del Brooklyn College, colaboraron en un folleto con los escritos de Colón titulado “Cómo era y otros escritos”.
Jesús Colón falleció en la ciudad de Nueva York en 1974. Sus cenizas fueron devueltas a Puerto Rico y esparcidas sobre el Río La Plata en Cayey.
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THE RED ROSE PREGONES/PUERTO RICAN TRAVELING THEATER NOVEMBER 30, 2023, TO JANUARY 7, 2024 – THE RED ROSE pays tribute to writer and activist Jesús Colón. This musical play – conceived by Director Rosalba Rolón with original music by Desmar Guevara – narrates his fateful meeting with undercover FBI agent Mildred Blauvelt and their final face-off before the U.S. Committee on Un-American Activities (HUAC) in 1959. For Tickets and showtimes, you can contact PregonesPRTT.org.
The Way It Was and Other Writings – Jesús Colón, Edna Acosta Belén, Virgina Sanchez Korroll Arte Público Press (April 11, 2017)
Read Excerpts from A Puerto Rican in New York and Other Sketches HERE.
SOURCE: People’s World (Continuing the Daily Worker, 2006)

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