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Nuyorican Voices: Activist, Journalist, Author Bernardo Vega

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BERNARDO VEGA, a cigar worker from Puerto Rico, migrated to New York in 1916 at 30. He lived and worked there for over 35 years. Through his memoirs, we gain valuable insights into the establishment and progress of the Puerto Rican community in New York during a critical period before the Great Migration that followed World War II.
Vega was born in 1885 in Cayey, Puerto Rico. He was raised in a socialist family, and his family worked in the tobacco industry. The tabaqueros (cigar workers) were among the most enlightened groups of the Puerto Rican working class.
In the early 1930s, Vega became a part of a small Hispanic community in New York City, which included Puerto Ricans, Cubans, and Spaniards. Due to migration from the island, the Puerto Rican population in the U.S. had reached almost 53,000 people by 1930, most of whom resided in New York City.
In the late 19th century, many cigar-making factories were established in the city and other states, creating job opportunities for workers in the tobacco industry from Puerto Rico and Cuba. Vega arrived during this period and found employment at one of these factories.
Vega was an active member of the socialist labor movement in Puerto Rico. Since the early 1900s, the movement fought for workers’ rights and against exploitation in the sugar, tobacco, and needle industries. These industries were mainly controlled by absentee capital, which dominated the island’s economy after the U.S. invasion of 1898.
After moving to New York, Vega worked several low-paying jobs. Although he was a skilled cigar roller, he struggled to find work in the field. However, Vega established connections with workers and members of the Cigarmakers’ Union, affiliated with the American Federation of Labor (AFL) and the Socialist Club in the city. Finally, after several months of searching, he landed a job at the El Morito cigar factory, which was located near his boarding house. While working there, Vega learned about the involvement of the artisan tabaqueros in the Antillean separatist movement and even met some of its elders. 
In 1920, as a result of industrial changes in the tobacco industry and the severe unemployment in the factories and workshops caused by the economic downturn in the city and other parts of the United States, Vega joined the writing team for “The Tobacco Worker” (1920-19??) and became a union organizer.
Vega was also a member of Alianza Obrera Puertorriqueña (1922), along with Jesús Colón and Luis Muñoz Marín, the Ateneo Obrero (1926), where he served as President, the Liga Puertorriqueña e Hispana (1927), and the Club Eugenio María de Hostos (1932). 
He was involved in various journalistic activities over the years. 1927 Vega purchased the Spanish-language weekly “Gráfico” (1926-1931). The newspaper was started a year before by a group of Puerto Rican and other Hispanic tobacco workers, writers, artists, and other community members who frequently contributed to the publication.
“Gráfico” was one of several Spanish-language newspapers that aimed to promote unity among the various Hispanic groups living in the city, mainly comprised of Spaniards, Cubans, and Puerto Ricans. They also aimed to develop a sense of pan-ethnic “Hispanismo.” Vega worked as the editor of “Gráfico” for several years and later became a frequent contributor to other New York Spanish-language publications, such as the newspaper “Liberación” (1946-1949). “Liberación” was started by Spanish Civil War (1936-1939) exiles in New York who were fighting against Generalísimo Francisco Franco’s fascist regime in Spain. 
Vega also wrote for Spanish-language periodicals in the city and joined the political campaigns of Vito Marcantonio, a congressman who represented East Harlem and supported the Puerto Rican community. Vega also participated in Henry Wallace’s unsuccessful presidential campaign.
In the 1940s, Vega wrote a historical account that included fictional stories about the Puerto Rican presence in the United States, dating back to events over 50 years before he arrived in New York. He provided a detailed account of his own experiences and those of other Puerto Rican pioneer migrants during the formative decades of New York’s Puerto Rican community, which spanned the period between the two world wars (1918-1939). The book offers a unique perspective on the early days of one of the largest Hispanic communities in the United States.
In the 1950s, Vega returned to Puerto Rico, shared his completed manuscript with his socialist friend and political comrade, the Puerto Rican journalist and novelist César Andreu Iglesias, and asked for editorial help and advice. The project was postponed indefinitely since Vega and Andreu Iglesias disagreed on editorial suggestions. It was not until after Vega died in 1965 that Iglesias honored the memory of his old friend and edited and published a shorter and modified version of the original manuscript under the title “Memorias de Bernardo Vega: Una contribución a la historia de la comunidad puertorriqueña en Nueva York” (1977).
Since it was first published, the book has become an invaluable resource for documenting Puerto Ricans’ history and present situation in New York City. The book also played a critical role in dispelling myths about Puerto Ricans being passive and lacking community organization in the diaspora. Vega paints a different picture of the community, emphasizing their persistent efforts to survive and flourish despite social and racial marginalization. Puerto Ricans have proven themselves to be a resilient and determined community through their collective involvement in the struggle for socioeconomic well-being, cultural and political development, and opposition to social and racial injustices.
In 1984, Juan Flores, a renowned scholar of cultural and literary studies of the diaspora and associated with the Center for Puerto Rican Studies, translated and published an English edition of the book.

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BERNARDO VEGA, un tabaquero de Puerto Rico, emigró a Nueva York en 1916 a los 30 años. Vivió y trabajó allí durante más de 35 años. A través de sus memorias, obtenemos información valiosa sobre el establecimiento y el progreso de la comunidad puertorriqueña en Nueva York durante un período crítico antes de la Gran Migración que siguió a la Segunda Guerra Mundial.
Vega nació en 1885 en Cayey, Puerto Rico. Se crió en una familia socialista y su familia trabajaba en la industria tabacalera. Los tabaqueros (trabajadores tabaqueros) se encontraban entre los grupos más ilustrados de la clase trabajadora puertorriqueña.
A principios de la década de 1930, Vega pasó a formar parte de una pequeña comunidad hispana en la ciudad de Nueva York, que incluía a puertorriqueños, cubanos y españoles. Debido a la migración desde la isla, la población puertorriqueña en Estados Unidos había llegado a casi 53.000 personas en 1930, la mayoría de las cuales residía en la ciudad de Nueva York.
A finales del siglo XIX, se establecieron muchas fábricas de tabaco en la ciudad y otros estados, creando oportunidades laborales para los trabajadores de la industria tabacalera de Puerto Rico y Cuba. Vega llegó durante este período y encontró empleo en una de estas fábricas.
Vega fue un miembro activo del movimiento obrero socialista en Puerto Rico. Desde principios del siglo XX, el movimiento luchó por los derechos de los trabajadores y contra la explotación en las industrias del azúcar, el tabaco y las agujas. Estas industrias estaban controladas principalmente por capital ausente, que dominó la economía de la isla después de la invasión estadounidense de 1898.
Después de mudarse a Nueva York, Vega trabajó en varios trabajos mal remunerados. Aunque era un experto torcedor de cigarros, le costó encontrar trabajo en el campo. Sin embargo, Vega estableció conexiones con trabajadores y miembros del Cigarmakers’ Union, afiliado a la Federación Estadounidense del Trabajo (AFL) y al Club Socialista de la ciudad. Finalmente, después de varios meses de búsqueda, consiguió trabajo en la fábrica de cigarros El Morito, que estaba ubicada cerca de su pensión. Mientras trabajaba allí, Vega se enteró de la participación de los artesanos tabaqueros en el movimiento separatista antillano e incluso conoció a algunos de sus mayores.
En 1920, como resultado de los cambios industriales en la industria tabacalera y el severo desempleo en las fábricas y talleres causado por la crisis económica en la ciudad y otras partes de los Estados Unidos, Vega se unió al equipo de redacción de “The Tobacco Worker” (1920-19??) y se convirtió en organizador sindical. Vega también integró la Alianza Obrera Puertorriqueña (1922), junto a Jesús Colón y Luis Muñoz Marín, el Ateneo Obrero (1926), donde fungió como Presidente, la Liga Puertorriqueña e Hispana (1927), y el Club Eugenio María de Hostos (1932).
Estuvo involucrado en diversas actividades periodísticas a lo largo de los años. 1927 Vega compra el semanario en español “Gráfico” (1926-1931). El periódico fue fundado un año antes por un grupo de trabajadores tabacaleros, escritores, artistas y otros miembros de la comunidad puertorriqueños y otros hispanos que frecuentemente colaboraban con la publicación. “Gráfico” fue uno de varios periódicos en español que tenían como objetivo promover la unidad entre los diversos grupos hispanos que viven en la ciudad, compuestos principalmente por españoles, cubanos y puertorriqueños. También pretendían desarrollar un sentido de “hispanismo” panétnico. Vega trabajó como editor de “Gráfico” durante varios años y luego se convirtió en colaborador frecuente de otras publicaciones en español de Nueva York, como el periódico “Liberación” (1946-1949). La “Liberación” fue iniciada por exiliados de la Guerra Civil Española (1936-1939) en Nueva York que luchaban contra el régimen fascista del Generalísimo Francisco Franco en España.
Vega también escribió para publicaciones periódicas en español de la ciudad y se unió a las campañas políticas de Vito Marcantonio, un congresista que representó a East Harlem y apoyó a la comunidad puertorriqueña. Vega también participó en la fallida campaña presidencial de Henry Wallace.
En la década de 1940, Vega escribió un relato histórico que incluía historias ficticias sobre la presencia puertorriqueña en los Estados Unidos, que se remontaban a acontecimientos ocurridos más de 50 años antes de su llegada a Nueva York. Proporcionó un relato detallado de sus propias experiencias y las de otros inmigrantes pioneros puertorriqueños durante las décadas de formación de la comunidad puertorriqueña de Nueva York, que abarcaron el período entre las dos guerras mundiales (1918-1939). El libro ofrece una perspectiva única sobre los primeros días de una de las comunidades hispanas más grandes de los Estados Unidos.
En la década de 1950, Vega regresó a Puerto Rico, compartió su manuscrito completo con su amigo socialista y camarada político, el periodista y novelista puertorriqueño César Andreu Iglesias, y le pidió ayuda y consejo editorial. El proyecto se pospuso indefinidamente ya que Vega y Andreu Iglesias no estaban de acuerdo en sugerencias editoriales. No fue hasta después de la muerte de Vega en 1965 que Iglesias honró la memoria de su viejo amigo y editó y publicó una versión más corta y modificada del manuscrito original bajo el título “Memorias de Bernardo Vega: Una contribución a la historia de la comunidad puertorriqueña en Nueva York” (1977).
Desde su primera publicación, el libro se ha convertido en un recurso invaluable para documentar la historia de los puertorriqueños y la situación actual en la ciudad de Nueva York. El libro también jugó un papel fundamental al disipar los mitos acerca de que los puertorriqueños son pasivos y carecen de organización comunitaria en la diáspora. Vega pinta una imagen diferente de la comunidad, enfatizando sus persistentes esfuerzos por sobrevivir y prosperar a pesar de la marginación social y racial. Los puertorriqueños han demostrado ser una comunidad resiliente y decidida a través de su participación colectiva en la lucha por el bienestar socioeconómico, el desarrollo cultural y político y la oposición a las injusticias sociales y raciales.
En 1984, Juan Flores, un reconocido estudioso de los estudios culturales y literarios de la diáspora y asociado con el Centro de Estudios Puertorriqueños, tradujo y publicó una edición en inglés del libro.
References
Andreu Iglesias, César, ed. “Memorias de Bernardo Vega: Una contribución a la historia de la comunidad puertorriqueña en Nueva York”. Río Piedras: Ediciones Huracán,1977.
“Memoirs of Bernardo Vega: A Contribution to the History of the Puerto Rican Community in New York.” Translated by Juan Flores. New York: Monthly Review Press, 1984.
Source: Dr. Edna Acosta-Belén
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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