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Nuyorican Voices: Tribute to Eddie Figueroa & New Rican Village Arts & Cultural Center

The Lower East Side Girls Club organized an event called “New Rican Spirit” on November 7, 2015. The event was a reunion, discussion, and celebration of the New Rican Village Arts and Cultural Center, which was founded by Eddie Figueroa. The center was located on Avenue A between 6th and 7th Streets in the East Village from 1976 to 1979.
Founded by the former Young Lord, activist, and actor Eddie Figueroa, it was a sanctuary for artists of all stripes. Also, the space sowed the seeds for creating the Fort Apache Band, Mario Rivera, the Salsa Refugees, and Manny Oquendo & Libre, among others.
Photo by ADAL
Although I never visited the New Rican Village, I learned about it during an interview with Verna Gillis, the Founder and Director of Soundscape. According to her, Eddie Figueroa, the founder of NRV, approached her when the cultural center closed down, seeking a haven for artists affiliated with NRV. “I can’t take all the credit for bringing them to Soundscape,” she said. “Many of them came from Eddie Figueroa’s New Rican Village. He lost the space and asked if he could use my space. It was the greatest gift that anyone could have given me. It was this ready-made music scene, and I had the place.”
The research led to Dr. Marina Rosman’s 1983 thesis, “The New Rican Village: Artists in Control of Image-Making Machinery,” which offers her perspective on the rise and fall of the NRV.
Fast forward to the present day, when the historic reunion occurred at the Lower East Side Girls Club.
As I entered the space, I was drawn to an altar honoring Tito Puente and Celia Cruz. Directly above the altar was a TV monitor displaying historical artwork, posters, photos, photography, and videos featuring NRV artists, including Hilton Ruiz, Pedro Pietri, Manny Oquendo, Eddie Figueroa, Nestor Torres, Felipe Luciano, Mario Rivera, Rafael Cortijo, Jorge Dalto, Jerry Gonzalez, Andy Gonzalez, Dave Valentin, Mario Rivera and Gene Golden among others.
The event started with a prayer session led by Pepe Flores, the Master of Ceremony. He read out the names of the deceased NRV alumni and colleagues. After each name, the audience chanted “Ibaye!” which is a shortened version of “Ibaye, bayen bayen tonu,” a Lucumi prayer for the ancestors. The prayer loosely translates to “Rest in Peace.”
Wilson Valentin-Escobar, Ph.D., is an associate professor at Hampshire College and a co-curator of the photo exhibition “Presente! The Young Lords” moderated the discussion. At the beginning of the session, he played a recording of Jerry Gonzalez, a trumpeter and percussionist, discussing the importance of music in the success of the NRV.
The panel was comprised of NRV alums, including poet Sandra Maria Estevez, soprano Brenda Feliciano, actress and activist Ana Ramos, master percussionist and educator Gene Golden, poet and writer Jesus Papoleto Melendez, visual artist Nestor Otero, and researcher and collector Henry Medina. During the panel, they shared their personal stories and discussed the lasting impact of the NRV.
SANDRA MARIA ESTEVES: “We were of a mind to create our venues and institutions, to play music and our clubs, for and with each other, to exhibit our artwork in our galleries, to perform on our stages and publish our works. We were determined to survive and cultivate our creativity independent of those who never embraced or welcomed us. Our artistic creation was, and still is, a revolutionary act from the mainstream perspective that chooses to ignore us and prefer that we remain invisible.”
ANA RAMOS: “The New Rican is a vision, a way of life, a thought, a value system that would take you from where you were to take control of the image-making machinery. Eddie’s philosophy was, ‘If you wait, you spend your time waiting instead of doing something.’ What he meant was, ‘Just do it!’ That must be addressed, broadcasted, and shouted to today’s generation. It’s a constant flow of doing it; you don’t wait or have to figure it out, do it.”
GENE GOLDEN: “We came up the hard way as congueros in the streets and the parks in New York City. We didn’t look at the racial aspect; we looked at music, drumming, and culture. Like Puerto Rico, Africa, and Brazil, New York City has a culture. The New Rican Village was an institution, a place to stretch out. I’m very proud. I started there.”
HENRY MEDINA: “I used to bring my (reel to reel) tape deck to the New Rican Village in a shopping bag because the area at the time was bad. I got to see Mario Rivera and the Salsa Refugees. It was stunning. You have to understand that you are sitting there. Mario is on sax, Brenda Feliciano on vocals, Nestor Torres on the flute, Jerry Gonzalez on the trumpet and congas, and Andy Gonzalez on the bass for $3.00! It was such a wonderful experience.”
BRENDA FELICIANO: “We felt at home, and everybody was welcome. There were exhibits and dance music. I’m grateful to have been part of that and see how it developed. It was a place that nourished us spiritually and reinforced our community. I went there and sang and did crazy things; I had the complete freedom to do that, and that’s very important for an artist. We nourished each other and collaborated.”
JESUS PAPOLETO MELENDEZ: “Eddie was a monster operator. He saw things with grandeur, and all of it to validate, accept, and perpetuate our diaspora.”
There was a collective reading of Pedro Pietri’s poem “What Was the Dream About?”
“Your final performance is nowhere in sight
There can be no victory if there isn’t a fight
Dreams do not always occur late at night
If you are never wrong, you can never be right
Never again let the doctors get you uptight
Prove to them you were never down and out
Tell us, Eddie – What was the dream about?”
This was followed by a reading of the poem “You Do Something to Me” (for Jerry Gonzalez and the Fort Apache Band) by Sandra Maria Estevez.
“The bad Fort Apache tan, olive-brown and black,
Bringing it all the way up fast black,
Flying across Miles and Sonny,
Across John, Rhassan ‘n Monk’s 81,
across Dizzy blue conga Jerry horn,
n’ basico Andy mo-jo black.”
New Rican Spirit brings back memories of a pre-gentrified New York, where art, activism, and music were accessible and affordable. It also provided a historic opportunity to listen to stories and anecdotes from the artists who lived it.
The festivities ended on a high note, with delicious food, drinks, and live music from bassist Ray Martinez, pianist Marcus Persiani, and Gene Golden. Although the story of the New Rican Village remains untold, on the night of November 7th, a sense of nostalgia and the New Rican Spirit prevailed!

Nuyorican Voices: Tributo a Eddie Figueroa y el Centro Cultural y Artístico New Rican Village

El Lower East Side Girls Club organizó un evento llamado “New Rican Spirit” el 7 de noviembre de 2015. El evento fue una reunión, discusión y celebración del New Rican Village Arts and Cultural Center, que fue fundado por Eddie Figueroa. El centro estuvo ubicado en la Avenida A entre las calles 6 y 7 en el East Village de 1976 a 1979.
Fundado por el ex Young Lord, activista y actor Eddie Figueroa, era un santuario para artistas de todo tipo. Además, el espacio sembró la semilla para la creación de Fort Apache Band, Mario Rivera, Salsa Refugees y Manny Oquendo & Libre, entre otros.
La investigación condujo a la tesis de 1983 de la Dra. Marina Rosman, “La nueva aldea rican: artistas en control de la maquinaria de creación de imágenes”, que ofrece su perspectiva sobre el ascenso y la caída del NRV.
Un avance rápido hasta el día de hoy, cuando se produjo la histórica reunión en el Lower East Side Girls Club.
Cuando entré al espacio, me atrajo un altar en honor a Tito Puente y Celia Cruz. Directamente encima del altar había un monitor de televisión que mostraba obras de arte históricas, carteles, fotografías, fotografías y videos de artistas de NRV, incluidos Hilton Ruiz, Pedro Pietri, Manny Oquendo, Eddie Figueroa, Nestor Torres, Felipe Luciano, Mario Rivera, Rafael Cortijo, Jorge Dalto, Jerry González, Andy González, Dave Valentin, Mario Rivera y Gene Golden entre otros.
El evento comenzó con una sesión de oración dirigida por Pepe Flores, el Maestro de Ceremonia. Leyó en voz alta los nombres de los ex alumnos y colegas fallecidos de NRV. Después de cada nombre, el público coreó “¡Ibaye!” que es una versión abreviada de “Ibaye, bayen bayen tonu”, una oración lucumi por los antepasados. La oración se traduce libremente como “Descanse en paz”.
Wilson Valentin-Escobar, Ph.D., profesor asociado en Hampshire College y cocurador de la exposición fotográfica “Presente! The Young Lords”, moderó la discusión. Al comienzo de la sesión, tocó una grabación de Jerry González, trompetista y percusionista, discutiendo la importancia de la música en el éxito de NRV.
El panel estuvo compuesto por exalumnos de NRV, entre ellos la poeta Sandra María Estevez, la soprano Brenda Feliciano, la actriz y activista Ana Ramos, el maestro percusionista y educador Gene Golden, el poeta y escritor Jesús Papoleto Meléndez, el artista visual Néstor Otero y el investigador y coleccionista Henry Medina. Durante el panel, compartieron sus historias personales y discutieron el impacto duradero de los VRN.
SANDRA MARIA ESTEVES: “Teníamos la intención de crear nuestros lugares e instituciones, tocar música y nuestros clubes, para y con los demás, exhibir nuestras obras de arte en nuestras galerías, actuar en nuestros escenarios y publicar nuestras obras. Estábamos Decididos a sobrevivir y cultivar nuestra creatividad independientemente de aquellos que nunca nos abrazaron o dieron la bienvenida. Nuestra creación artística fue, y sigue siendo, un acto revolucionario desde la perspectiva dominante que elige ignorarnos y prefiere que permanezcamos invisibles”.
ANA RAMOS: “El neorriqueño es una visión, una forma de vida, un pensamiento, un sistema de valores que te llevaría desde donde estabas para tomar el control de la maquinaria de creación de imágenes. La filosofía de Eddie era: ‘Si esperas, Pasa tu tiempo esperando en lugar de hacer algo. Lo que quiso decir fue: ‘¡Simplemente hazlo!’ Eso debe abordarse, transmitirse y gritarse a la generación de hoy. Es un flujo constante de hacerlo; no esperas ni tienes que resolverlo, hazlo”.
GENE GOLDEN: “Nosotros surgimos de la manera más difícil como congueros en las calles y los parques de la ciudad de Nueva York. No miramos el aspecto racial; miramos la música, los tambores y la cultura. Como Puerto Rico, África y Brasil, la ciudad de Nueva York tiene una cultura. New Rican Village era una institución, un lugar para relajarse. Estoy muy orgulloso. Comencé allí”.
HENRY MEDINA: “Solía llevar mi casetera (de carrete a carrete) al New Rican Village en una bolsa de compras porque la zona en ese momento era mala. Pude ver a Mario Rivera y los Salsa Refugees. Fue impresionante. “Tienes que entender que estás sentado allí. Mario está en el saxo, Brenda Feliciano en la voz, Néstor Torres en la flauta, Jerry González en la trompeta y las congas, y Andy González en el bajo por $3.00. Fue una experiencia maravillosa”.
BRENDA FELICIANO: “Nos sentimos como en casa y todos fueron bienvenidos. Hubo exhibiciones y música de baile. Estoy agradecida de haber sido parte de eso y ver cómo se desarrolló. Fue un lugar que nos alimentó espiritualmente y reforzó nuestra comunidad. Fui allí, canté e hice locuras; tuve total libertad para hacerlo, y eso es muy importante para un artista. Nos nutrimos mutuamente y colaboramos”.
JESUS PAPOLETO MELENDEZ: “Eddie era un operador monstruoso. Veía las cosas con grandeza, y todo para validar, aceptar y perpetuar nuestra diáspora”.
Hubo una lectura colectiva del poema de Pedro Pietri “¿Qué fue el sueño?”
“Tu actuación final no está a la vista.
No puede haber victoria si no hay lucha
Los sueños no siempre ocurren tarde en la noche.
Si nunca te equivocas, nunca podrás tener razón
Nunca más dejes que los médicos te pongan nervioso
Demuéstrales que nunca estuviste deprimido
Cuéntanos, Eddie. ¿De qué se trataba el sueño?”

A esto siguió una lectura del poema “Tú me haces algo” (para Jerry González y la Fort Apache Band) de Sandra María Estevez.

“El mal bronceado Fort Apache, marrón oliva y negro,
Subiéndolo hasta el fondo negro rápido,
Volando sobre Miles y Sonny,
Al otro lado de John, Rhassan ‘n Monk’s 81,
a través del cuerno Jerry de la conga azul Dizzy,
n’ basico Andy mo-jo negro.”
New Rican Spirit trae recuerdos de una Nueva York pre-gentrificada, donde el arte, el activismo y la música eran accesibles y asequibles. También brindó una oportunidad histórica para escuchar historias y anécdotas de los artistas que lo vivieron.

Las festividades terminaron con una nota alta, con deliciosa comida, bebidas y música en vivo del bajista Ray Martinez, el pianista Marcus Persiani y Gene Golden. Aunque la historia de New Rican Village aún no se ha contado, en la noche del 7 de noviembre, ¡prevaleció una sensación de nostalgia y el espíritu de New Rican!


Morales, Ed – Places in the Puerto Rican Heart Eddie Figueroa and the Nuyorican Imaginary


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