Home Profiles Celebrating the Life and Legacy of Sylvia Del Villard-Moreno (1928-1990)

Celebrating the Life and Legacy of Sylvia Del Villard-Moreno (1928-1990)

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Sylvia Del Villard-Moreno, an actress, dancer, choreographer, and activist, was born on February 28, 1928, in Santurce, Puerto Rico. Her parents were Agustin Villard and Morcoline Guillbert. She is widely known for her unwavering commitment to her Afro-Puerto Rican heritage and as a prominent Afro-Boricua community representative. Del Villard is often called “Puerto Rico’s Angela Davis.”
Del Villard completed her elementary and high school education in Santurce. She was granted a scholarship by the Puerto Rican Government to study Sociology and Anthropology at Fisk University in Tennessee. However, she cut her education short due to the racism she encountered in the South. Shortly after, she returned to the island and completed her education at the University of Puerto Rico.
After graduating, Del Villard relocated to New York City and enrolled at the City College of New York, where the Black Movement of the late 60s and 70s influenced her. At City College, she joined the dancing and singing troupe “Africa House.” During this period, she developed a love for Africa and traced her ancestry back to the Yoruba and Igbo tribes of Nigeria. At a time when many Latinos embraced their Euro-centric heritage and ignored their deep African roots, Sylvia Del Villard identified with her African heritage and actively sought out African traditions.
Del Villard was a renowned theatrical actress who starred in numerous productions. Some of her notable performances include “La Cuartorena,” “El Casario,” “Ay Papa, Pobre Papa, en el closet te Engacho Mama y Que Pena me Da,” “La Muerte,” “La Tempestad,” “El Reto,” “Gri Gri,” “Las Ventanas,” “Let My People Go,” the zarzuela “Cecilia Valdes,” “Aquellare tabo,” and the theatrical version of the poems of Victor Lianos, and “El Baquine” by Abelardo Diaz Alfaro.
On the big screen, Del Villard appeared in “The Time We Lost” and “The Americans Came Playing the Violin.” Also, “Los Traidores de San Angel” was invited to the Cannes Film Festival in France.
In 1968, Del Villard founded the “Afro-Boricua El Coqui Theater,” recognized by the Panamanian Association of the New World Festival as an exponent of Afro-Puerto Rican and Antillean culture. The group also performed internationally and at various universities throughout the United States.
In the 1970s, Del Villard established the “Luis Pales Matos Theater” in San Juan. Although it didn’t last long, the theater showcased diverse artistic projects. After its closure, Del Villard relocated to New York City and founded the “Soninke Company,” which performed regularly at The Museum of Natural History.
In 1974, Villard made headlines after her appearance on Puerto Rico’s popular television show “Telecine de la Tarde.” She was there to promote an upcoming performance, but she spoke out against racial discrimination and the use of blackface. She specifically criticized the character of “Chianita,” a poor, uneducated, loud, subservient peasant woman portrayed by light-skinned actress Angela Meyer in the telenovela “El Hijo de Angela Maria.” “In the United States, no white person can paint their face to play a black character,” said Del Villard. “Organizations such as Equity, AGMA, and AGVA send representatives to plays. If they discover someone in blackface, the actor and the producer are in trouble.” She also described blackface as “repulsive.”
In response to Villard’s criticisms, Meyer cited the “lack of black actors” in Puerto Rico and the islands “lack of racism” (which was utterly false). In addition, she said, “The colored people of Puerto Rico loved Chianita,” which, regrettably, was true. After leaving the telenovela, Meyer continued to make public presentations as Chianita and recorded three albums, including “Chianita Gobernadora” in 1973, which sold over 100,000 copies. The debate was short-lived, but it raised the public’s awareness about the use of blackface on Puerto Rican television.
In 1981, the Puerto Rican Institute of Culture assigned Del Villard as the first and only Office of Puerto Rican Affairs Director.
In 1989, Del Villard was diagnosed with lung cancer. The same year, she returned to Puerto Rico for treatment but passed away on February 28, 1990. At the time of her death, she was working on the project “Puerto Africa.” In an essay titled “Remembering ‘La Majestad Negra’ of Dona Sylvia del Villard-Moreno,” her nephew Juan A. Moreno-Velázquez revealed that her remains were buried in a cemetery in Santurce, in Villa Palmeras, in the Pantheon of the Moreno-Herrera family.
In honor of Syliva Del Villard’s significant contributions, the United States named the “Syliva Del Villard Continuing Day Treatment Program” after her. The Sylvia Villard Hall at the Segundo Belvis Cultural Center in Chicago also bears her name. Also, Banco Popular de Puerto Rico produced a musical titled “Ochos Puertas: Un Especial Para la Historia” (Eight Doors: A Historical Special) in 1993, which featured the participation of many notable artists and paid tribute to Del Villard, along with other Puerto Rican artists.
Kenneth Gumbs worked with Villard at the Caribbean Cultural Center in New York City, and he remembers Del Villard as a strong personality. He noticed she spoke with a measured, dramatic style, enunciating every word clearly, almost like a poet. He also noted that she was fiercely proud of her Puerto Rican heritage. However, she expressed bitterness about how her Afro-Puerto Rican inheritance was undervalued.
With Del Villard’s death, Puerto Rico lost a tireless fighter for the recognition of the African contribution to Puerto Rican culture. She was a woman who proudly wore her blackness and gave us a lesson in dignity. In honor of Women’s History Month 2024, we celebrate Sylvia Del Villard’s activism, courage, and significant impact on Afro-Puerto Rican culture and the arts.

Celebrando la vida y el legado de Sylvia Del Villard-Moreno (1928-1990)

Sylvia Del Villard-Moreno, actriz, bailarina, coreógrafa y activista, nació el 28 de febrero de 1928 en Santurce, Puerto Rico. Sus padres fueron Agustín Villard y Morcoline Guillbert. Es ampliamente conocida por su compromiso inquebrantable con su herencia afropuertorriqueña y como destacada representante de la comunidad afroboricua. A Del Villard a menudo se la llama “La Ángela Davis de Puerto Rico”.
Del Villard completó su educación primaria y secundaria en Santurce. Fue becada por el Gobierno de Puerto Rico para estudiar Sociología y Antropología en la Universidad Fisk en Tennessee. Sin embargo, interrumpió su educación debido al racismo que encontró en el Sur. Poco después regresó a la isla y completó su educación en la Universidad de Puerto Rico.
Después de graduarse, Del Villard se mudó a la ciudad de Nueva York y se matriculó en el City College de Nueva York, donde el Movimiento Negro de finales de los años 60 y 70 la influyó. En el City College, se unió al grupo de baile y canto “Africa House”. Durante este período, desarrolló un amor por África y su ascendencia se remonta a las tribus yoruba e igbo de Nigeria. En un momento en que muchos latinos abrazaron su herencia eurocéntrica e ignoraron sus profundas raíces africanas, Sylvia Del Villard se identificó con su herencia africana y buscó activamente las tradiciones africanas.
Del Villard fue una reconocida actriz teatral que protagonizó numerosas producciones. Algunas de sus actuaciones notables incluyen “La Cuartorena”, “El Casario”, “Ay Papa, Pobre Papa, en el closet te Engacho Mama y Que Pena me Da”, “La Muerte”, “La Tempestad”, “El Reto, “Gri Gri”, “Las Ventanas”, “Que se vaya mi gente”, la zarzuela “Cecilia Valdés”, “Aquellare tabo” y la versión teatral de los poemas de Víctor Lianos y “El Baquine” de Abelardo Díaz Alfaro. .
En la pantalla grande, Del Villard apareció en “El tiempo que perdimos” y “Los americanos vinieron tocando el violín”. Asimismo, “Los Traidores de San Ángel” fue invitado al Festival de Cine de Cannes en Francia.
En 1968, Del Villard fundó el “Teatro Afro-Boricua El Coqui”, reconocido por la Asociación Panameña del Festival Nuevo Mundo como exponente de la cultura afropuertorriqueña y antillana. El grupo también actuó a nivel internacional y en varias universidades de los Estados Unidos.
En la década de 1970, Del Villard estableció el “Teatro Luis Pales Matos” en San Juan. Aunque no duró mucho, el teatro mostró diversos proyectos artísticos. Después de su cierre, Del Villard se mudó a la ciudad de Nueva York y fundó la “Soninke Company”, que actuaba regularmente en el Museo de Historia Natural.
En 1974, Villard fue noticia después de su aparición en el popular programa de televisión de Puerto Rico “Telecine de la Tarde”. Ella estaba allí para promover una próxima actuación, pero habló en contra de la discriminación racial y el uso de la cara negra. Criticó específicamente el personaje de “Chianita”, una campesina pobre, inculta, ruidosa y servil interpretada por la actriz de piel clara Ángela Meyer en la telenovela “El Hijo de Ángela María”. “En Estados Unidos, ninguna persona blanca puede pintarse la cara para interpretar a un personaje negro”, afirmó Del Villard. “Organizaciones como Equity, AGMA y AGVA envían representantes a las obras. Si descubren a alguien con la cara negra, el actor y el productor se meten en problemas.” También describió la cara negra como “repulsiva”.
En respuesta a las críticas de Villard, Meyer citó la “falta de actores negros” en Puerto Rico y la “falta de racismo” en las islas (lo cual era completamente falso). Además, dijo, “la gente de color de Puerto Rico amaba a Chianita”, lo cual, lamentablemente, era cierto. Luego de dejar la telenovela, Meyer continuó haciendo presentaciones públicas como Chianita y grabó tres álbumes, entre ellos “Chianita Gobernadora” en 1973, que vendió más de 100.000 copias. El debate duró poco, pero concientizó al público sobre el uso de la cara negra en la televisión puertorriqueña.
En 1981, el Instituto Puertorriqueño de Cultura asignó a Del Villard como el primer y único Director de la Oficina de Asuntos Puertorriqueños.
En 1989, a Del Villard le diagnosticaron cáncer de pulmón. El mismo año regresó a Puerto Rico para recibir tratamiento pero falleció el 28 de febrero de 1990. Al momento de su muerte, se encontraba trabajando en el proyecto “Puerto África”. En un ensayo titulado “Recordando ‘La Majestad Negra’ de Doña Sylvia del Villard-Moreno”, su sobrino Juan A. Moreno-Velázquez reveló que sus restos fueron enterrados en un cementerio de Santurce, en Villa Palmeras, en el Panteón de los Moreno. -Familia Herrera.
En honor a las importantes contribuciones de Syliva Del Villard, Estados Unidos nombró al “Programa de tratamiento diurno continuo Syliva Del Villard” en su honor. El Sylvia Villard Hall del Centro Cultural Segundo Belvis de Chicago también lleva su nombre. Asimismo, el Banco Popular de Puerto Rico produjo un musical titulado “Ochos Puertas: Un Especial Para la Historia” en 1993, que contó con la participación de muchos artistas notables y rindió homenaje a Del Villard, junto con otros Artistas puertorriqueños.
Kenneth Gumbs trabajó con Villard en el Centro Cultural del Caribe en la ciudad de Nueva York y recuerda a Del Villard como una personalidad fuerte. Notó que ella hablaba con un estilo mesurado y dramático, enunciando cada palabra con claridad, casi como un poeta. También señaló que estaba tremendamente orgullosa de su herencia puertorriqueña. Sin embargo, expresó amargura por cómo se subvaloraba su herencia afropuertorriqueña.
Con la muerte de Del Villard, Puerto Rico perdió a un luchador incansable por el reconocimiento del aporte africano a la cultura puertorriqueña. Fue una mujer que lució con orgullo su negritud y nos dio una lección de dignidad. En honor al Mes de la Historia de la Mujer 2024, celebramos el activismo, el coraje y el impacto significativo de Del Villard en la cultura y las artes afropuertorriqueñas.

SOURCES
Blacks and Browns Worldwide – Blacks and Browns Worldwide United in Diaspora
Gumbs, Kenneth – Contributor (Research)
Llorens, Hilda – Imaging The Great Puerto Rican Family: Framing Nation, Race, and Gender during the American Century (Lexington Books, 2014)
Moreno-Velazques, Juan – Remembering “La Majestad Negra” of Dona Sylvia del Villard-Moreno – Centro: Center for Puerto Rican Studies (Hunter College, NYC).
Rivero, M. Yeidy – Tuning out Blackness – Race, and Nation in the History of Puerto Rican Television (Duke University Press, 2005).
Villard, Sylvia: Afro-Puerto Rican Activist, Dancer & Actress – Fundacion Nacional Para La Cultura Popular, Centro: Center for Puerto Rican Studies (Hunter College, NYC).
Villard, Sylvia – Wikipedia
YouTube: https://youtu.be/Z3_B0nirRF

© 2020 Tomas Pena
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A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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