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Pianist Zaccai Curtis releases “Cubop Lives!”

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Zaccai Curtis is a multi-faceted pianist for whom every side of his work gleams. As an equal parts performer, composer, educator, and producer, Curtis has won esteem in each area as he showcases his mastery of the Jazz and Afro-Cuban Jazz lineages. As a composer, Curtis is a three-time ASCAP Young Jazz Composer winner and a recipient of the Connecticut Commission on Tourism’s Artist Fellowship Grant and the Chamber Music America “New Jazz Works” grant. As a performer, Curtis has twice been selected for the Jazz Ambassador program by the US Department of State, and in 2020 was voted as a “Rising Star” in the DownBeat Critics’ Poll. As an educator, Curtis holds professor positions at the University of Hartford and the University of Rhode Island. As a producer, Curtis holds a GRAMMY nomination for his work on Entre Colegas by Andy González. Now, after honing his craftsmanship in every area of musicianship, Curtis embarks on a journey near and dear to his heart with Cubop Lives!, an album that stands as the culmination of his work as a composer/arranger, performer, and educator steeped in the Afro-Cuban Jazz tradition. 
Cubop Lives! is an album born from a passion of the heart. As a musician who is so deeply steeped in the Jazz and Bebop tradition and so vivaciously immersed in the worlds of Afro-Cuban Jazz, Curtis found himself wanting to pay homage to the great musicians in whose steps he has trod who brought together the distinct fusion of these musical cultures. “I wanted to make a period piece album that brought a new perspective to an older style – one that wasn’t covered the way I thought it could be,” Curtis says. “Cubop Lives! points out the earliest “jazz fusion” and the combination of cultures that related to each other socially, politically, and, of course, musically.”  Curtis’s love for the genres led not only to his meticulous curation of the pieces – both historical and original – but to the intentional selection of the band itself. “It takes musicians that have mastered their craft and understand complex jazz concepts and form,” Curtis says. “Only a handful of people can pull off this style of music as they do. These arrangements were developed to highlight each individual’s unique voice.” The album’s personnel list includes a cast of heavy hitters within the world of Afro-Cuban Jazz: Willie Martinez (drums, voice, timbales), Camilo Molina (percussion), Reinaldo De Jesus (percussion, drums), and the bandleader’s brother, Luques Curtis (bass). 
The album’s title holds manifold meaning as it pays tribute to the music that has come before it. “Cubop” refers to the cultural and musical fusion of Cuban Music with Bebop. By referencing Cubop in the title, Curtis has deliberately aligned the album to acknowledge and denote the music of luminaries such as Machito and his Afro-Cubans, Dizzy Gillespie, Mario Bauzá, and Chano Pozo. The implication of the title, then, states that these trailblazers’ influence permeates the present music. As a whole, the phrase Cubop Lives! is also an inherent reference to the influence of Charlie Parker by referencing the phrase “Bird Lives!” and the influence of Jackie McLean, who composed the famous piece of that title. McLean himself was one of Curtis’s major influences and mentors. With such a layered meaning in the worlds of both Bebop and Afro-Cuban music, it is the perfect phrase to encapsulate the goals of Curtis’s project.
 Musically, Curtis leans into what he describes as “two sides of the same coin” within Afro-Cuban jazz: Instrumental Mambo Jazz (a phrase coined by Eddie Palmieri), and Cubop. The former fuses jazz melodies and improvisation with Mambo music, and was spearheaded in the 1940s by Mario Bauzá, the musical director of the ensemble Machito and his Afro-Cubans. Curtis delineates Cubop as “bebop composition with Afro-Cuban elements in the rhythm section,” or at least veers “more toward the bebop side” of the musical fusion. 
The pieces on this album, whether composed or arranged by Curtis, make clear the lineage of artistry from which he draws his inspiration. One of the most notable ways he does this is through the “Noro Morales Suite,” a collection of four pieces by the great Puerto Rican pianist Noro Morales. The suite begins with “Maria Cervantes” and continues with “Oye Men” before going into “Stromboli” and concluding with “Rumbambola”. “I’m not sure if there is another homage album to Noro, but I’m happy to acknowledge him on this recording,” Curtis says. “His contribution to Latin Jazz is vast, and his style. e to be explored more.” One of the most intriguing arrangements on Cubop Lives! is that of Scott Joplin’s “Maple and Music Deserve. As Curtis revisited this Ragtime standard, he noticed many correlations and similarities to contemporary Afro-Cuban piano playing. The way Joplin’s right-hand part is “broken” in octaves, striking single notes or chord tones in the upper reaches strongly resembles how the pianist plays a montuno in Cuban music. The entire piece is compatible with a clave rhythm. As a result, Curtis’s arrangement leaves the right-hand part almost entirely unaltered from Joplin’s original, only making some adjustments to the left-hand part to add more of the “Spanish Tinge” that Jelly Roll Morton talked about. “There are so many more connections with ‘Latin’ music in this piece,” Curtis says. “The chord changes, root movement, pianistic triadic arrangement, and even the ending of some sections may have elements commonly used in Afro-Cuban Music. Is it possible that the technique for playing a guajeo is linked with the technique in Ragtime?” 
In addition to arrangements, the album also features three of Curtis’s compositions, entitled “Let’s Do It Again,” “Earl,” and “Black Rice.” The former is a mambo, initially recorded in 2016 with a horn section. Here, the tune exclusively features a rhythm section and deeply leans into bebop sensibilities with twists and turns of the chord changes. “Earl” pays tribute to Bud Powell, Curtis’s all-time favorite pianist and “a true innovator in Afro-Cuban Jazz.” Lastly, “Black Rice” is a blues that can be played either as a straight-ahead swing tune or locked into a clave. Curtis chose the latter for this recording.
Cubop Lives! Strikes a resounding chord with its listeners as it revitalizes an often unvisited section of Jazz history that has dramatically shaped the landscape of Jazz and creative music ever since its inception in the 1940s. By bringing new life to the depth of the music from this time, while simultaneously pairing it with new music that is so stoically rooted in this tradition, Curtis proves the mantra his title states to be utterly and undyingly true: Cubop Lives!
Cubop Lives! releases May 10th, 2024 on Truth Revolution Recording Collective

El polifacético pianista Zaccai Curtis lanza “Cubop Lives!”

Zaccai Curtis es un pianista polifacético para quien brillan todos los aspectos de su trabajo. Como intérprete, compositor, educador y productor a partes iguales, Curtis se ha ganado la estima en cada área al mostrar su dominio de los linajes del jazz y del jazz afrocubano. Como compositor, Curtis ha ganado tres veces el premio ASCAP Young Jazz Composer y ha recibido la beca para artistas de la Comisión de Turismo de Connecticut y la beca “New Jazz Works” de Chamber Music America. Como intérprete, Curtis ha sido seleccionado dos veces para el programa Jazz Ambassador del Departamento de Estado de EE. UU. y en 2020 fue votado como “Estrella en ascenso” en la encuesta de críticos de DownBeat. Como educador, Curtis ocupa puestos de profesor en la Universidad de Hartford y la Universidad de Rhode Island. Como productor, Curtis tiene una nominación al GRAMMY por su trabajo en Entre Colegas de Andy González. Ahora, después de perfeccionar su destreza en cada área de la música, Curtis se embarca en un viaje cercano y querido por su corazón con Cubop Lives!, un álbum que representa la culminación de su trabajo como compositor/arreglista, intérprete y educador inmerso en la tradición del jazz afrocubano.
“¡Cubop Vive!” Es un álbum que nace de una pasión del corazón. Como músico tan profundamente inmerso en la tradición del Jazz y el Bebop y tan vivazmente inmerso en los mundos del Jazz afrocubano, Curtis quiso rendir homenaje a los grandes músicos cuyos pasos ha pisado y que unieron la distintiva fusión. de estas culturas musicales. “Quería hacer un álbum de época que aportara una nueva perspectiva a un estilo más antiguo, uno que no estuviera cubierto de la manera que pensé que podría ser”, dice Curtis. “¡Cubop Vive! señala la primera “fusión de jazz” y la combinación de culturas que se relacionaban entre sí social, política y, por supuesto, musicalmente”. El amor de Curtis por los géneros lo llevó no sólo a su meticulosa curación de las piezas, tanto históricas como originales, sino a la selección intencional de la banda misma. “Se necesitan músicos que dominen su oficio y entiendan conceptos y formas complejos del jazz”, dice Curtis. “Sólo un puñado de personas pueden interpretar este estilo de música como lo hacen ellos. Estos arreglos fueron desarrollados para resaltar la voz única de cada individuo”. La lista de personal del álbum incluye un elenco de pesos pesados dentro del mundo del jazz afrocubano: Willie Martinez (batería, voz, timbales), Camilo Molina (percusión), Reinaldo De Jesus (percusión, batería) y el hermano del líder de la banda, Luques. Curtis (bajo).
El título del álbum tiene múltiples significados ya que rinde homenaje a la música anterior. “Cubop” se refiere a la fusión cultural y musical de la Música Cubana con el Bebop. Al hacer referencia a Cubop en el título, Curtis ha alineado deliberadamente el álbum para reconocer y denotar la música de luminarias como Machito y sus afrocubanos, Dizzy Gillespie, Mario Bauzá y Chano Pozo. La implicación del título, entonces, afirma que la influencia de estos pioneros impregna la música actual. En su conjunto, la frase ¡Cubop Vive! También es una referencia inherente a la influencia de Charlie Parker al hacer referencia a la frase “¡Bird Lives!” y la influencia de Jackie McLean, quien compuso la famosa pieza de ese título. El propio McLean fue una de las principales influencias y mentores de Curtis. Con un significado tan estratificado en el mundo del Bebop y la música afrocubana, es la frase perfecta para resumir los objetivos del proyecto de Curtis.
Musicalmente, Curtis se apoya en lo que él describe como “dos caras de la misma moneda” dentro del jazz afrocubano: Instrumental Mambo Jazz (una frase acuñada por Eddie Palmieri) y Cubop. El primero fusiona melodías de jazz e improvisación con música de mambo, y fue encabezado en la década de 1940 por Mario Bauzá, director musical del conjunto Machito y sus afrocubanos. Curtis describe a Cubop como “una composición de bebop con elementos afrocubanos en la sección rítmica”, o al menos se desvía “más hacia el lado bebop” de la fusión musical.
Las piezas de este álbum, ya sean compuestas o arregladas por Curtis, dejan claro el linaje artístico en el que se inspira. Una de las formas más notables en que lo hace es a través de la “Suite Noro Morales”, una colección de cuatro piezas del gran pianista puertorriqueño Noro Morales. La suite comienza con “María Cervantes” y continúa con “Oye Men” antes de pasar a “Stromboli” y concluir con “Rumbambola”. “No estoy seguro de si habrá otro álbum homenaje a Noro, pero estoy feliz de reconocerlo en esta grabación”, dice Curtis. “Su aporte al Latin Jazz es vasto, al igual que su estilo. Hay que explorarlo más”. ¡Uno de los arreglos más intrigantes de Cubop Lives! es el de “Maple and Music Deserve” de Scott Joplin. Cuando Curtis revisó este estándar del Ragtime, notó muchas correlaciones y similitudes con la interpretación del piano afrocubano contemporáneo. La forma en que la parte derecha de Joplin está “dividida” en octavas, llamando notas individuales o tonos de acordes en los tramos superiores se parece mucho a cómo el pianista toca un montuno en la música cubana. Toda la pieza es compatible con un ritmo clave. Como resultado, el arreglo de Curtis deja la parte de la mano derecha casi completamente inalterada con respecto al original de Joplin, solo haciendo algunos ajustes en la parte de la mano izquierda para agregar más del “Tinte español” del que habló Jelly Roll Morton. “Hay muchas más conexiones con la música ‘latina’ en esta pieza”, dice Curtis. “Los cambios de acordes, el movimiento fundamental, el arreglo triádico pianístico e incluso el final de algunas secciones pueden tener elementos comúnmente utilizados en la música afrocubana. ¿Será posible que la técnica de tocar un guajeo esté ligada a la técnica del Ragtime?”
Además de los arreglos, el álbum también incluye tres de las composiciones de Curtis, tituladas “Let’s Do It Again”, “Earl” y “Black Rice”. El primero es un mambo, grabado inicialmente en 2016 con una sección de trompeta. Aquí, la melodía presenta exclusivamente una sección rítmica y se inclina profundamente hacia la sensibilidad del bebop con giros y vueltas en los cambios de acordes. “Earl” rinde homenaje a Bud Powell, el pianista favorito de todos los tiempos de Curtis y “un verdadero innovador del jazz afrocubano”. Por último, “Black Rice” es un blues que se puede tocar como una melodía de swing directa o encerrada en una clave. Curtis eligió este último para esta grabación.
¡Cubop vive! Toca la fibra sensible de sus oyentes al revitalizar una sección a menudo no visitada de la historia del jazz que ha dado forma dramáticamente al panorama del jazz y la música creativa desde sus inicios en la década de 1940. Al darle nueva vida a la profundidad de la música de esta época, y al mismo tiempo combinarla con música nueva que está tan estoicamente arraigada en esta tradición, Curtis demuestra que el mantra que su título establece es total e imperecederamente cierto: ¡Cubop Lives!
¡Cubop vive! se lanza el 10 de mayo de 2024 en Truth Revolution Recording Collective

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