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Marlon Simon & the Nagual Spirits, “On Different Paths”

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Drummer, percussionist, and composer Marlon Simon has traveled myriad different paths throughout his nearly four-decade career. 
The personal journey has led him from a small town in his native Venezuela to pursuing jazz in Philadelphia, New York, and now his current home in Katy, Texas, a small city near Houston. Then there are the parallel musical paths in which he’s excelled – playing straight-ahead swing with pianist Hilton Ruiz, traditional Afro-Cuban rhythms with the Fort Apache Band and Chucho Valdés, Latin jazz grooves with Dave Valentín, and progressive jazz propulsion with Bobby Watson.
With On Different Paths, his seventh and most ambitious album to date, Simon merges those disparate trajectories into a new pathway that stretches far into a hybrid future. Due out January 26, 2024via Truth Revolution RecordsOn Different Paths is Simon’s fifth outing with his eclectic band The Nagual Spirits and one that vaults forward from the venturesome fusion of pan-Latin jazz and classical influences on its predecessor, 2007’s In Case You Missed It.
The album, funded in part by Simon’s 2022 Guggenheim Fellowship, features the percussionist’s acclaimed younger brothers, pianist Edward Simon and trumpeter Michael Simon, along with bassist Boris Kozlov, trumpeter Alex Norris, saxophonist Peter Brainin, and percussionist Roberto Quintero. Bassoonist Monica Ellis and French horn player Kevin Newton supplement them on several tracks, expanding the group into a chamber ensemble.
“I think with this record, I’ve finally found the authentic voice for this band,” says Simon. “In the past, although the Nagual Spirits have explored a lot of different territories, I’ve always played strictly authentic Latin jazz with a touch of Venezuelan folkloric rhythms. For On Different Paths, I took elements from a number of countries, rhythms, and traditions. I blended them into a mixture that’s specific to this band.”
For example, the vibrant title track commingles elements of Venezuelan joropo, Brazilian samba, and Cuban 6/8 rhythms in the intricate weave of drums and congas underneath the forward-looking, modern jazz harmonies. It’s a bracing, refreshing sound that evokes a captivating solo turn from Edward Simon. Still, the rich tapestry of cross-cultural sounds is as philosophically as it is musically driven.
“The isolation that we all went through during the pandemic made me start to meditate on a different way to live,” Simon explains in somber tones, a spate of recent shootings in his adopted home of Texas weighing heavily on his mind. “On top of Covid, we were seeing so much violence, with racism, police brutality, and mass shootings. “I wanted to express through this music that we need to find a different path as a society.”
The expanded scope of Simon’s compositional vision for the Nagual Spirits can be heard from the album’s opening moments, as “Searching” kicks off the proceedings with a Baroque fanfare that gives way to a moody meld of stealthy Latin groove and lush classical hues. “Walking” is a briskly swinging piece whose palette is boldly enriched by the full array of horns, drawing a bright and probing solo from Norris and by the constrained combustibility of the leader.
The sharp-angled melody of “Above Thought” blossoms with Simon’s layered harmonies, while the deceptively conservative title of “Straight Ahead” is a proposition, not a definition, suggesting a multi-cultural standard for future traditions – one version of which is vividly realized on “Un Canto Llanero,” as Venezuelan merengue evolves into joropo, the whole enveloped in a gorgeous orchestration.
The presence of brothers Edward and Michael spotlights the centrality of family to Simon’s life and music, a core value illustrated through several pieces throughout On Different Paths. The impassioned ballad “Missing Them” is a dedication to the Simons’ late parents, father Hadsy Simon and mother Daisy Morillo. At the same time, “Pa” is dedicated to Hadsy, who passed away on August 17, 2017. The date of his death provides the title for the album’s closing track, which blends Venezuelan folkloric rhythms and progressive jazz harmonies to pay homage to a man whom Simon cites as not just a father but a mentor and an indefatigable supporter of his children.
“He dedicated his life to his children,” says Simon (besides the three musician brothers, the family also includes their sister Heidy, a speech and language therapist based in Curaçao). “He worked his entire life to give us a better life.”
Of course, Simon’s family has expanded over the years to include the members of the Nagual Spirits, which has been together since 1996, and the many musicians who have mentored and collaborated with the percussionist. That includes the late great Andy Gonzalez, bassist and co-founder of the legendary Conjunto Libre and Fort Apache Band, whose innovative approach to Latin jazz provided a foundational path for Simon to follow. The drummer repays that debt with the lively “Rumba Pa Andy.”
Finally, “Variations on Ericka’s Theme” revives a piece originally recorded by the Nagual Spirits on 2000’s Rumba a la Patato and, in an arrangement with strings, on In Case You Missed It, as well as by Edward on his album La Bikina. The heartfelt song was inspired by the 1999 death of Marlon’s daughter; its reprisal here is dedicated to Roberto Quintero’s daughter Kimberly, who died in 2020.
Marlon Simon stands at a crossroads with On Different Paths. The stellar music represents the meeting place of multiple journeys: musical, emotional, personal, and cultural. At the same time, they lead away down promising new paths – destination unknown, but guided by Simon’s stunning vision, surely routes to creative discovery.
La presencia de los hermanos Edward y Michael resalta la centralidad de la familia en la vida y la música de Simon, un valor central ilustrado a través de varias piezas a lo largo de On Different Paths. La apasionada balada “Missing Them” es una dedicatoria a los difuntos padres de los Simon, el padre Hadsy Simon y la madre Daisy Morillo. Al mismo tiempo, “Pa” está dedicado a Hadsy, quien falleció el 17 de agosto de 2017. La fecha de su muerte da título al tema que cierra el álbum, que fusiona ritmos folclóricos venezolanos y armonías de jazz progresivo para rendir homenaje a un hombre a quien Simon cita no solo como un padre sino también como un mentor y un apoyo infatigable para sus hijos.
“Dedicó su vida a sus hijos”, dice Simon (además de los tres hermanos músicos, en la familia también está su hermana Heidy, logopeda de Curazao). “Trabajó toda su vida para darnos una vida mejor”.
Por supuesto, la familia de Simon se ha expandido a lo largo de los años para incluir a los miembros de Nagual Spirits, que han estado juntos desde 1996, y a los muchos músicos que han sido mentores y colaborados con el percusionista. Eso incluye al fallecido gran Andy González, bajista y cofundador del legendario Conjunto Libre y Fort Apache Band, cuyo enfoque innovador del jazz latino proporcionó un camino fundamental a seguir para Simon. El baterista salda esa deuda con la animada “Rumba Pa Andy”.
Finalmente, “Variaciones sobre el tema de Ericka” revive una pieza originalmente grabada por los Espíritus Naguales en Rumba a la Patato del año 2000 y, en un arreglo con cuerdas, en In Case You Missed It, así como por Edward en su álbum La Bikina. La sentida canción se inspiró en la muerte en 1999 de la hija de Marlon; su represalia aquí está dedicada a la hija de Roberto Quintero, Kimberly, quien falleció en 2020.
Marlon Simon se encuentra en una encrucijada con On Different Paths. La música estelar representa el lugar de encuentro de múltiples viajes: musical, emocional, personal y cultural. Al mismo tiempo, los guían por caminos nuevos y prometedores: destinos desconocidos, pero guiados por la asombrosa visión de Simon, seguramente caminos hacia el descubrimiento creativo.

Marlon Simon y los espíritus naguales, “Por caminos diferentes”

El baterista, percusionista y compositor Marlon Simon ha recorrido innumerables caminos diferentes a lo largo de sus casi cuatro décadas de carrera.
El viaje personal lo ha llevado desde un pequeño pueblo en su Venezuela natal hasta dedicarse al jazz en Filadelfia, Nueva York, y ahora a su hogar actual en Katy, Texas, una pequeña ciudad cerca de Houston. Luego están los caminos musicales paralelos en los que ha destacado: tocar swing directo con el pianista Hilton Ruiz, ritmos tradicionales afrocubanos con la Fort Apache Band y Chucho Valdés, ritmos de jazz latino con Dave Valentín y propulsión de jazz progresivo con Bobby Watson. .
Con On Different Paths, su séptimo y más ambicioso álbum hasta la fecha, Simon fusiona esas trayectorias dispares en un nuevo camino que se extiende hacia un futuro híbrido. On Different Paths, que se lanzará el 26 de enero de 2024 a través de Truth Revolution Records, es el quinto lanzamiento de Simon con su ecléctica banda The Nagual Spirits y uno que avanza desde la atrevida fusión de jazz panlatino e influencias clásicas de su predecesor, In Case de 2007. Lo perdíste.
El álbum, financiado en parte por la Beca Guggenheim 2022 de Simon, presenta a los aclamados hermanos menores del percusionista, el pianista Edward Simon y el trompetista Michael Simon, junto con el bajista Boris Kozlov, el trompetista Alex Norris, el saxofonista Peter Brainin y el percusionista Roberto Quintero. La fagotista Monica Ellis y el trompetista Kevin Newton los complementan en varias pistas, expandiendo el grupo a un conjunto de cámara.
“Creo que con este disco finalmente encontré la voz auténtica para esta banda”, dice Simon. “En el pasado, aunque los Espíritus Nagual han explorado muchos territorios diferentes, siempre he tocado jazz latino estrictamente auténtico con un toque de ritmos folclóricos venezolanos. Para On Different Paths, tomé elementos de varios países, ritmos y tradiciones. Los mezclé en una mezcla específica de esta banda”.
Por ejemplo, la vibrante canción principal combina elementos del joropo venezolano, la samba brasileña y ritmos cubanos de 6/8 en el intrincado tejido de tambores y congas debajo de las armonías del jazz moderno y vanguardista. Es un sonido vigorizante y refrescante que evoca un cautivador solo de Edward Simon. Aún así, el rico tapiz de sonidos interculturales está impulsado tanto filosóficamente como musicalmente.
“El aislamiento que todos atravesamos durante la pandemia me hizo empezar a meditar sobre una forma diferente de vivir”, explica Simon en tono sombrío, mientras una serie de tiroteos recientes en su hogar adoptivo de Texas pesan mucho en su mente. “Además de Covid, estábamos viendo mucha violencia, con racismo, brutalidad policial y tiroteos masivos. “Quería expresar a través de esta música que necesitamos encontrar un camino diferente como sociedad”.
El alcance ampliado de la visión compositiva de Simon para los Nagual Spirits se puede escuchar desde los momentos iniciales del álbum, cuando “Searching” inicia el proceso con una fanfarria barroca que da paso a una melancólica combinación de sigiloso ritmo latino y exuberantes tonos clásicos. “Walking” es una pieza de swing enérgico cuya paleta se enriquece audazmente con la gama completa de instrumentos de viento, dibujando un solo brillante e inquisitivo de Norris y por la combustibilidad limitada del líder.
La melodía de ángulos agudos de “Above Thought” florece con las armonías en capas de Simon, mientras que el título engañosamente conservador de “Straight Ahead” es una proposición, no una definición, que sugiere un estándar multicultural para tradiciones futuras, una versión del cual es vívidamente realizado en “Un Canto Llanero”, mientras el merengue venezolano evoluciona hacia el joropo, todo envuelto en una magnífica orquestación.

2024 Tour Dates
January 30 – Zinc Bar, New York City 
January 31 – Keystone Korner, Baltimore, MD
February 1 – Jazz Bridge, Philadelphia, PA
February 2 – Chris’ Jazz Cafe, Philadelphia, PA
February 3 – Avaloch Farm Music Institute, Boscawhen, NH
Marlon Simon and the Nagual Spirits · On Different Paths
Truth Revolution Records · Release Date: January 26, 2024
For more information on Marlon Simon please visit: 
www.marlonsimon.com | Instagram | Facebook | YouTube

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