Home New York Report Drummer Obed Calvaire Taps into Personal and Cultural History

Drummer Obed Calvaire Taps into Personal and Cultural History

150 Million Gold Francs is out April 12 on Ropeadope
Ropeadope is excited to announce the April 12, 2024, release of 150 Million Gold Francs, the latest album by renowned jazz drummer Obed Calvaire. When asked why he named his new album 150 Million Gold Francs, he explains, “to engage curiosity. People know Haiti has been struggling — but how many people know the history behind that struggle?”
“So if you see that title,” he continues, “what does that mean?”
The answer to that question has intrigued and haunted Calvaire for many years. Born of Haitian parentage in Miami, he became interested in the tragic deal that shaped his ancestry as a college student: how, after enslaved Black people fought for and won their independence in the Haitian Revolution, their free nation was extorted by the defeated French colonizers, who used warships to demand an impossible sum of 150 million gold francs in reparations. 
The album’s striking cover art, by Jasmin Ortiz Gonzalez, depicts Calvaire bare-chested with his eyes closed, his outstretched hands shackled in front of that stolen bounty. “It symbolizes how we have nothing else to take,” Calvaire says, “how we are still locked into this slave mentality.” 
In essence, the Haitian people, who’d achieved a glorious and unprecedented act of liberation, were made to suffer for it — shunned in global trade for their bravery and forced to handle a debt whose aftereffects continue to shape the country’s immeasurable hardships. “We’re still paying for the fact that we were the first Black republic to gain our independence,” Calvaire says.
But 150 Million Gold Francs is by no means an album-length lament. Rather, it’s a spirited celebration of the profound richness of the land and the culture—an elegy for Haiti’s dire past, a hopeful vision for the country’s future, and an homage to its unstoppably optimistic people.
It is also a profoundly personal project undertaken by one of the finest drummers of his generation, whose current credits include Wynton Marsalis’ Jazz at Lincoln Center Orchestra, Dave Holland, Sean Jones, and other luminaries. Joining Calvaire on his journey is a unique assemblage of primarily Haitian and Haitian-American musicians — alto saxophonist Godwin Louis, keyboardists Harold St. Louis and Sullivan Fortner, guitarist Dener Ceide, and bassists Addi Lafosse and Jonathan Michel — some of whom Calvaire first collaborated with as a child. 
This shared heritage makes for a kind of extrasensory ensemble rapport — a seamless meeting of modern-jazz mastery with bouncing cadences and evocative electronic sounds that conjure up the thrill of Port-au-Prince at street level. “​​There are certain rhythmic phrases that we play that trigger something else — and that is something you can only know if you were raised in this musical environment,” Calvaire says. Remarkably, he handles the slippery polyrhythms covered by multiple percussionists in Haitian music on his drum kit alone — with no overdubs. “To be in this position, which I rarely am, where everyone understands that language — and it is a language — oh man, it’s like a kid in a candy store.”     
For Calvaire, that last figure of speech is a loaded one. Though Calvaire’s paternal grandfather was a Haitian Vodou priest, and his maternal grandmother also participated in that religion, the drummer’s parents raised their son in a home of Protestant austerity, for which he is thankful today. In place of television and mainstream pop music, he spent his childhood being active outdoors, listening to the Haitian radio his parents allowed, and, later, practicing his drums obsessively. Some of his earliest and most impactful musical experiences occurred during marathon 40 Days and 40 Nights revivals. “You’re basically in church every day,” Calvaire remembers. “And there are moments when the drummer wouldn’t show up. So I’d get on the drums and start playing — and then it got serious for me, to the point where I became the main drummer.”  
Neighboring churches would visit these revivals to perform and join in the music, which was often a mix of méringue-descended compas and simple harmony reminiscent of country or folk. One of these visiting congregations had an incredibly gifted drummer who caught Calvaire’s ear — Harold St. Louis. “We did kids’ stuff,” Calvaire recalls, “like, ‘Oh, I can do this better than you.’ We were very competitive, but we became excellent friends and ended up going to the same middle school.” It was then that St. Louis began to home in on the keys, and he stands today as one of the Haitian community’s top keyboardists and producers. Bassist Addi Lafosse — whose father, like Calvaire’s, was a fine singer — attended that same middle school, but he played trumpet then and picked up the bass after hearing it played by Calvaire, who’d refocused away from the drums for a while. (Let it be known: Great young musicians from Miami cannot be confined to a single instrument.) “So we have a fascinating, unique history,” Calvaire says. 
150 Million Gold Francs announces its element of autobiography out of the gate, with the sound of Calvaire’s mother singing “Sa Pe Fem Anyen,” a Haitian hymn the drummer recalls hearing at those childhood revivals. “Why is my mom’s voice the first thing on the record?” Calvaire asks rhetorically. “Well, when you’re introduced into this world, what’s the first thing you hear? I’m sharing my world with you on this album.” A buoyant arrangement of “Just Friends” lengthens the harmony and hitches an infectious compas groove to the tune, reclaiming the standard from its torch-song origins and recasting it as a toast to cultural roots and camaraderie. 
“Haiti’s Journey” uses undeniable rhythms and Louis’ sonically brazen saxophone to unspool the nation’s history — from prosperity through oppression, natural disaster, and, finally, a wish for a brighter tomorrow, one with infrastructure, education, healthcare, and political peace. “Sa Nou Fe Nap Peye,” which translates to “We’re paying for what we’ve done,” is a gorgeous expression of unyielding grief over Haiti’s cruel debt. “Sullivan’s intro alone put us in a mood,” Calvaire says. “During rehearsal, I explained the song, and then he found the best notes to put us in that mindset of pure sorrow.” (It’s worth noting that Fortner is the only ensemble member without apparent Haitian heritage, though his hailing from New Orleans, a city that Haitians all but defined culturally, has led Calvaire to question his ancestry. “I think his approach and even his last name, I tell Sullivan all the time, ‘You got some Haitian in you!’” Calvaire laughs.)
The album’s title track flips between the time signatures of 13 and 4 — 13, Calvaire explains because that odd, unlucky number acts as a kind of musical metaphor for the strangeness of Haiti’s state of tumult and corruption. The futuristic swing of “Gaya Ko” — translation: “Let’s get our s— together! Enough is enough!” — is a fervent call to the Haitian people to end color-based infighting and face down their burdened past.
The closing “Nan Pwen Miray Lanmou Pap Kraze,” which borrows its groove from Coupé Cloué, the legendary singer, guitarist, and musical romancer, is a tribute to the limitless power of love. It was a force that Calvaire observed firsthand during his last trip to Haiti, not long after the catastrophic 2010 earthquake when he gave free masterclasses and performances in the name of uplift. “I can’t describe what I saw,” he begins, still shaken. “Buildings on top of buildings. People were willing to give you the shoes off their feet. That earthquake did not break them. They were so happy, despite their trials and tribulations.” 

Throughout seven sublime performances, Obed Calvaire’s 150 Million Gold Francs conveys this distinctively Haitian resilience — the joy that persists despite so much suffering.   

El baterista Obed Calvaire aprovecha la historia personal y cultural

Ropeadope se complace en anunciar el lanzamiento el 12 de abril de 2024 de 150 Million Gold Francs, el último álbum del renombrado baterista de jazz Obed Calvaire. Cuando se le pregunta por qué llamó a su nuevo álbum 150 millones de francos de oro, explica: “para despertar la curiosidad. La gente sabe que Haití ha estado luchando, pero ¿cuántas personas conocen la historia detrás de esa lucha?”
“Entonces, si ves ese título”, continúa, “¿qué significa?”
La respuesta a esa pregunta ha intrigado y perseguido a Calvaire durante muchos años. Nacido de ascendencia haitiana en Miami, se interesó en el trágico acuerdo que dio forma a su ascendencia como estudiante universitario: cómo, después de que los negros esclavizados lucharon y ganaron su independencia en la Revolución haitiana, su nación libre fue extorsionada por los derrotados colonizadores franceses. , que utilizó buques de guerra para exigir una imposible suma de 150 millones de francos oro en concepto de reparaciones.
La sorprendente portada del álbum, de Jasmin Ortiz González, muestra a Calvaire con el torso desnudo, los ojos cerrados y las manos extendidas y esposadas frente a esa recompensa robada. “Simboliza que no tenemos nada más que llevar”, dice Calvaire, “que todavía estamos encerrados en esta mentalidad de esclavos”.
En esencia, el pueblo haitiano, que había logrado un acto de liberación glorioso y sin precedentes, tuvo que sufrir por ello: rechazado en el comercio mundial por su valentía y obligado a manejar una deuda cuyas secuelas siguen dando forma a las inconmensurables dificultades del país. “Todavía estamos pagando por el hecho de que fuimos la primera república negra en obtener nuestra independencia”, dice Calvaire.
Pero 150 millones de francos de oro no es en absoluto un lamento de la duración de un álbum. Más bien, es una animada celebración de la profunda riqueza de la tierra y la cultura: una elegía al terrible pasado de Haití, una visión esperanzadora para el futuro del país y un homenaje a su imparable pueblo optimista.
También es un proyecto profundamente personal emprendido por uno de los mejores bateristas de su generación, cuyos créditos actuales incluyen la Jazz at Lincoln Center Orchestra de Wynton Marsalis, Dave Holland, Sean Jones y otras luminarias. Junto a Calvaire en su viaje se encuentra un conjunto único de músicos principalmente haitianos y haitiano-estadounidenses: el saxofonista alto Godwin Louis, los teclistas Harold St. Louis y Sullivan Fortner, el guitarrista Dener Ceide y los bajistas Addi Lafosse y Jonathan Michel, algunos de los cuales Calvaire colaboró por primera vez. con cuando era niño.
Esta herencia compartida genera una especie de relación de conjunto extrasensorial: una reunión perfecta de maestría del jazz moderno con cadencias vibrantes y sonidos electrónicos evocadores que evocan la emoción de Puerto Príncipe a pie de calle. “Hay ciertas frases rítmicas que tocamos que desencadenan algo más, y eso es algo que sólo puedes saber si creciste en este entorno musical”, dice Calvaire. Sorprendentemente, maneja los polirritmos resbaladizos cubiertos por múltiples percusionistas en la música haitiana solo en su batería, sin sobregrabaciones. “Estar en esta posición, que rara vez estoy, donde todos entienden ese idioma, y es un idioma, oh hombre, es como un niño en una tienda de dulces”.
Para Calvaire, esa última figura retórica es cargada de significado. Aunque el abuelo paterno de Calvaire era un sacerdote vudú haitiano y su abuela materna también participaba de esa religión, los padres del baterista criaron a su hijo en un hogar de austeridad protestante, por lo que hoy está agradecido. En lugar de la televisión y la música pop convencional, pasó su infancia activo al aire libre, escuchando la radio haitiana que sus padres le permitían y, más tarde, practicando obsesivamente con la batería. Algunas de sus primeras y más impactantes experiencias musicales ocurrieron durante los maratones de avivamientos de 40 Días y 40 Noches. “Básicamente estás en la iglesia todos los días”, recuerda Calvaire. “Y hay momentos en los que el baterista no aparece. Así que me subí a la batería y comencé a tocar, y luego todo se volvió serio para mí, hasta el punto en que me convertí en el baterista principal”.
Las iglesias vecinas visitaban estos avivamientos para actuar y unirse a la música, que a menudo era una mezcla de compas descendidos de merengue y armonía simple que recuerda al country o al folk. Una de estas congregaciones visitantes tenía un baterista increíblemente talentoso que llamó la atención de Calvaire: Harold St. Louis. “Hacíamos cosas de niños”, recuerda Calvaire, “como, ‘Oh, puedo hacer esto mejor que tú’. Éramos muy competitivos, pero nos hicimos excelentes amigos y terminamos yendo a la misma escuela secundaria”. Fue entonces cuando St. Louis comenzó a centrarse en las teclas y hoy es uno de los principales teclistas y productores de la comunidad haitiana. El bajista Addi Lafosse, cuyo padre, como el de Calvaire, era un excelente cantante, asistió a esa misma escuela secundaria, pero entonces tocaba la trompeta y tomó el bajo después de escucharlo tocar a Calvaire, quien se había alejado de la batería por un tiempo. (Que se sepa: los grandes músicos jóvenes de Miami no pueden limitarse a un solo instrumento). “Así que tenemos una historia fascinante y única”, dice Calvaire.
150 Million Gold Francs anuncia su elemento autobiográfico desde el principio, con el sonido de la madre de Calvaire cantando “Sa Pe Fem Anyen”, un himno haitiano que el baterista recuerda haber escuchado en esos avivamientos de la infancia. “¿Por qué la voz de mi mamá es lo primero en el disco?” Calvaire pregunta retóricamente. “Bueno, cuando te introducen en este mundo, ¿qué es lo primero que escuchas? Estoy compartiendo mi mundo contigo en este álbum”. Un alegre arreglo de “Just Friends” alarga la armonía y añade un contagioso ritmo de compás a la melodía, recuperando el estándar de sus orígenes de canción de antorchas y reformulándolo como un brindis por las raíces culturales y la camaradería.
“Haiti’s Journey” utiliza ritmos innegables y el saxofón sonoro de Louis para desenredar la historia de la nación, desde la prosperidad hasta la opresión, los desastres naturales y, finalmente, el deseo de un mañana mejor, uno con infraestructura, educación, atención médica y paz política. “Sa Nou Fe Nap Peye”, que se traduce como “Estamos pagando por lo que hemos hecho”, es una magnífica expresión del dolor inquebrantable por la cruel deuda de Haití. “La introducción de Sullivan por sí sola nos puso de buen humor”, dice Calvaire. “Durante el ensayo, le expliqué la canción y luego él encontró las mejores notas para ponernos en esa mentalidad de pura tristeza”. (Vale la pena señalar que Fortner es el único miembro del conjunto sin herencia haitiana aparente, aunque su origen en Nueva Orleans, una ciudad que los haitianos prácticamente definieron culturalmente, ha llevado a Calvaire a cuestionar su ascendencia. “Creo que su enfoque e incluso su apellido , Le digo a Sullivan todo el tiempo: ‘¡Tienes algo de haitiano dentro de ti!’” Calvaire se ríe.)
La canción que da título al álbum alterna entre los compases 13 y 4: 13, explica Calvaire porque ese extraño y desafortunado número actúa como una especie de metáfora musical de lo extraño del estado de tumulto y corrupción de Haití. El swing futurista de “Gaya Ko” – traducción: “¡Juntemos nuestra mierda! ¡Suficiente es suficiente!” – es un ferviente llamado al pueblo haitiano para que ponga fin a las luchas internas basadas en el color y enfrente su agobiante pasado.
El cierre, “Nan Pwen Miray Lanmou Pap Kraze”, que toma prestado su ritmo de Coupé Cloué, el legendario cantante, guitarrista y romancero musical, es un tributo al poder ilimitado del amor. Fue una fuerza que Calvaire observó de primera mano durante su último viaje a Haití, poco después del catastrófico terremoto de 2010, cuando impartió clases magistrales y actuaciones gratuitas en nombre de la elevación. “No puedo describir lo que vi”, comienza, todavía conmocionado. “Edificios encima de edificios. La gente estaba dispuesta a quitarte los zapatos. Ese terremoto no los quebró. Estaban muy felices, a pesar de sus pruebas y tribulaciones”.
A lo largo de siete presentaciones sublimes, 150 millones de francos de oro de Obed Calvaire transmite esta resiliencia distintivamente haitiana: la alegría que persiste a pesar de tanto sufrimiento.
Sa Pa Fem Anyen
Just Friends
Haiti’s Journey
Sa Nou Fe Nap Peye
150 Million Gold Francs
Gaya Ko W
Nan pwen miray lanmou pap kraze


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