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Celebrating the Life and Legacy of Baritone Sax Legend Ronnie Cuber

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“In memory of my dear friend Ronnie Cuber, who just passed away, he was truly one of a kind. He is known mostly for his musicianship on the baritone saxophone and his contributions to an eclectic array of musical recordings spanning over 60 years. Ronnie delivered tasteful phrases on my album Harlem River Drive, and his solo on Coast to Coast epitomizes the type of range Ronnie always carried as a remarkable session player. He will forever live in my heart, and the memories we shared on the bandstand and in the studios will always be cherished. Thank you, Ronnie, may your spirit roam free and be blessed!” – Eddie Palmieri
An accomplished baritone saxophonist, Ronnie Cuber was respected as a bandleader and session musician. His career spanned jazz, pop, and Latin genres, and he was known for his deep and expressive sound.
Cuber was a talented jazz soloist who gained recognition in New York during the 1960s. He was known for his exceptional performances in various jazz styles, including hard bop and Latin jazz. He often collaborated with renowned musicians such as Maynard Ferguson, Dr. Lonnie Smith, Lee Konitz, Eddie Palmieri, and Mario Bauza. Cuber was also highly sought after as a session player and sideman. He worked with top-notch artists, such as Frank Zappa, Billy Joel, and Chaka Khan.
Cuber’s 1976 debut album, Cuber Libre, is a Latin Jazz masterpiece. Apart from his solo work, he has also contributed to landmark albums such as Paul Simon’s “Graceland,” Steely Dan’s “Gaucho,” and J. Geils Band’s “Freeze Frame.” Cuber was an active performer in studio and live settings, regularly playing with the Mingus Big Band and releasing critically acclaimed albums as a bandleader.
Cuber was born in 1941 in Brooklyn, New York, and grew up in a family that loved music. His mother played the piano, and his father played the accordion. As a teenager, Cuber played the tenor saxophone so well that he caught the attention of Marshall Brown, a famous jazz musician and teacher. Brown chose Cuber to play with the Newport Festival Youth Band at the Newport Jazz Festival in 1959. After that, Cuber switched to playing the baritone saxophone and was inspired by the playing styles of Gerry Mulligan and Pepper Adams.
In the early 1960s, Cuber started his professional career alongside Slide Hampton and Maynard Ferguson. He made his recording debut with Ferguson on albums such as “The New Sound of Maynard Ferguson” (1963) and “Color Him Wild” (1965). Later, he joined Woody Herman and Lionel Hampton and recorded with Eddie Palmieri, Charlie Palmieri, and Mario Bauza.
By the 70s, Cuber regularly recorded, appearing in soul-jazz sessions with George Benson, Dr. Lonnie Smith, and Grant Green, among others. Cuber made his debut as a leader on the recording “Cuber Libre!” (1976), a propulsive Latin jazz date with pianist Barry Harris, bassist Sam Jones, and drummer Albert “Tootie” Heath. The album showcased Cuber’s distinctive style, mixing an aggressive, meaty tone with fluid, harmonically rich lines. He quickly followed up with the more post-bop “The Eleventh Day of Aquarius,” featuring trumpeter Tom Harrell. Cuber also developed a fruitful relationship with saxophonist Lee Konitz, with whom he recorded several albums. He also recorded alongside R&B sax legend King Curtis, and there were notable hits with Idris Muhammad and Terumasa Hino, among others. During this period, Cuber also branched out into pop and rock, playing on Frank Zappa’s “Zappa in New York,” Average White Band’s “Soul Searching,” Chaka Khans “Chaka,” Patti Austin’s “Havana Candy,” and more.
Cuber was a talented musician who played vibrant Latin music. He collaborated with Dom Un Romao, Ismael Miranda, and Willie Colon. Throughout the 80s, Cuber became known as a go-to session player, and his reputation grew as he appeared on albums by many famous artists. These include Aretha Franklin, Chic, Luther Vandross, Paul Simon, J. Geils Band, Steely Dan, Billy Joel, and the Saturday Night Live Band.
Despite his busy schedule, Cuber found time to record his projects, bringing his varied experience to bear on 1981’s “New York Jazz,” 1985’s “Passion Fruit,” and 1987’s “Pin Point.”
Into the 90s, Cuber regularly performed with the Mingus Big Band (of which he was a founding member). Also, he furthered his long association with Dr. John, touring and arranging for the singer. In 1993, Cuber returned to his solo work with “The Scene is Clean,” a lush Latin jazz session featuring organist Joey DeFrancesco, pianist Geoff Keezer, and others. He then issued a handful of albums for SteeplChase, including 1994’s “Airplay” and 1996’s “In a New York Minute.” He also organized an all-baritone Gerry Mulligan tribute and, in 2000, again toured (once again) with Dr. John. As a leader, Cuber stayed busy for SteepleChase, issuing 2009’s “Ronnie” and 2012’s “Boplicity.” In 2018, he returned with the standards-heavy “Ronnie’s Trio,” followed by “Four’ in 2019. In 2021, Cuber and baritone saxophonist Gary Smulyan released “Tough Baritones. in 2019. In 2021, Cuber and baritone saxophonist Gary Smulyan released “Tough Bariton
The cause of Ronnie Cuber’s death has not been disclosed, but there is speculation that he suffered from complications related to a fall he had in 2020.
Randy Brecker has summed up Cuber’s legacy as a “musician primarily known for his work on the baritone saxophone but could play every reed instrument. It is interesting to note that Cuber’s death occurred on the birthday of another legendary baritone player, Pepper Adams, who is often considered, along with Gerry Mulligan, one of the most influential artists on that instrument. Cuber had a unique and powerful sound distinct from both Mulligan and Adams. He was a frequent member of the Brecker Brothers horn section, playing alongside David Sanborn and Barry Rogers, and he also appeared on numerous pop, rock, and soul albums.”
Ronnie Cuber is one of my favorite baritone saxophonists. His deep, soulful sound is irreplaceable and missed. Fortunately, he has left behind a musical treasure trove readily available to the public.
“En memoria de mi querido amigo Ronnie Cuber, que acaba de fallecer, él fue verdaderamente único. Es conocido principalmente por su habilidad musical con el saxofón barítono y sus contribuciones a una variedad ecléctica de grabaciones musicales que abarcan más de 60 años. Ronnie pronunció frases de buen gusto en mi álbum Harlem River Drive, y su solo en Coast to Coast personifica el tipo de rango que Ronnie siempre llevó como un músico de sesión notable. Siempre vivirá en mi corazón, y los recuerdos que compartimos en el quiosco y en el Los estudios siempre serán apreciados. ¡Gracias, Ronnie, que tu espíritu vague libre y sea bendecido!”. – Eddie Palmieri
Ronnie Cuber, un consumado saxofonista barítono, era respetado como director de banda y músico de sesión. Su carrera abarcó los géneros jazz, pop y latino, y era conocido por su sonido profundo y expresivo.
Cuber fue un talentoso solista de jazz que obtuvo reconocimiento en Nueva York durante la década de 1960. Era conocido por sus actuaciones excepcionales en varios estilos de jazz, incluido el hard bop y el jazz latino. A menudo colaboró con músicos de renombre como Maynard Ferguson, Dr. Lonnie Smith, Lee Konitz, Eddie Palmieri y Mario Bauza. Cuber también era muy solicitado como jugador de sesión y acompañante. Trabajó con artistas de primer nivel, como Frank Zappa, Billy Joel y Chaka Khan.
El álbum debut de Cuber de 1976, Cuber Libre, es una obra maestra del jazz latino. Además de su trabajo en solitario, también ha contribuido a álbumes emblemáticos como “Graceland” de Paul Simon, “Gaucho” de Steely Dan y “Freeze Frame” de J. Geils Band. Cuber fue un intérprete activo en estudio y en vivo, tocando regularmente con la Mingus Big Band y lanzando álbumes aclamados por la crítica como líder de banda.
Cuber nació en 1941 en Brooklyn, Nueva York, y creció en una familia que amaba la música. Su madre tocaba el piano y su padre tocaba el acordeón. Cuando era adolescente, Cuber tocaba tan bien el saxofón tenor que llamó la atención de Marshall Brown, un famoso músico y profesor de jazz. Brown eligió a Cuber para tocar con la Newport Festival Youth Band en el Festival de Jazz de Newport en 1959. Después de eso, Cuber pasó a tocar el saxofón barítono y se inspiró en los estilos de interpretación de Gerry Mulligan y Pepper Adams.
A principios de la década de 1960, Cuber inició su carrera profesional junto a Slide Hampton y Maynard Ferguson. Hizo su debut discográfico con Ferguson en álbumes como “The New Sound of Maynard Ferguson” (1963) y “Color Him Wild” (1965). Posteriormente, se unió a Woody Herman y Lionel Hampton y grabó con Eddie Palmieri, Charlie Palmieri y Mario Bauza.
En los años 70, Cuber grababa regularmente y aparecía en sesiones de soul-jazz con George Benson, Dr. Lonnie Smith y Grant Green, entre otros. Cuber debutó como líder en la grabación “Cuber Libre!” (1976), una cita propulsora de jazz latino con el pianista Barry Harris, el bajista Sam Jones y el baterista Albert “Tootie” Heath. El álbum mostró el estilo distintivo de Cuber, mezclando un tono agresivo y carnoso con líneas fluidas y armónicamente ricas. Rápidamente siguió con el tema más post-bop “The Eleventh Day of Aquarius”, con la participación del trompetista Tom Harrell. Cuber también desarrolló una fructífera relación con el saxofonista Lee Konitz, con quien grabó varios álbumes. También grabó junto a la leyenda del saxo de R&B King Curtis, y hubo éxitos notables con Idris Muhammad y Terumasa Hino, entre otros. Durante este período, Cuber también se expandió hacia el pop y el rock, tocando en “Zappa in New York” de Frank Zappa, “Soul Searching” de Average White Band, “Chaka” de Chaka Khan, “Havana Candy” de Patti Austin y más.
Cuber era un músico talentoso que tocaba música latina vibrante. Colaboró con Dom Un Romao, Ismael Miranda y Willie Colón. A lo largo de los años 80, Cuber se hizo conocido como un músico de sesión de referencia y su reputación creció a medida que aparecía en álbumes de muchos artistas famosos. Estos incluyen a Aretha Franklin, Chic, Luther Vandross, Paul Simon, J. Geils Band, Steely Dan, Billy Joel y Saturday Night Live Band.
A pesar de su apretada agenda, Cuber encontró tiempo para grabar sus proyectos, aportando su variada experiencia en “New York Jazz” de 1981, “Passion Fruit” de 1985 y “Pin Point” de 1987.
En los años 90, Cuber actuó regularmente con la Mingus Big Band (de la que fue miembro fundador). Además, amplió su larga asociación con el Dr. John, realizando giras y haciendo arreglos para el cantante. En 1993, Cuber volvió a su trabajo en solitario con “The Scene is Clean”, una exuberante sesión de jazz latino con el organista Joey DeFrancesco, el pianista Geoff Keezer y otros. Luego publicó un puñado de álbumes para SteeplChase, incluido “Airplay” de 1994 y “In a New York Minute” de 1996. También organizó un tributo exclusivamente al barítono Gerry Mulligan y, en 2000, volvió a realizar una gira (una vez más) con el Dr. John. Como líder, Cuber se mantuvo ocupado en SteepleChase, publicando “Ronnie” en 2009 y “Boplicity” en 2012. En 2018, regresó con “Ronnie’s Trio”, lleno de estándares, seguido de “Four” en 2019. En 2021, Cuber y el saxofonista barítono Gary Smulyan lanzaron “Tough Baritones”. en 2019. En 2021, Cuber y el saxofonista barítono Gary Smulyan lanzaron “Tough Bariton
La causa de la muerte de Ronnie Cuber no ha sido revelada, pero se especula que sufrió complicaciones relacionadas con una caída que sufrió en 2020.
Randy Brecker ha resumido el legado de Cuber como un “músico conocido principalmente por su trabajo con el saxofón barítono pero que podía tocar cualquier instrumento de lengüeta. Es interesante notar que la muerte de Cuber ocurrió en el cumpleaños de otro legendario barítono, Pepper Adams, quien es A menudo considerado, junto con Gerry Mulligan, uno de los artistas más influyentes en ese instrumento. Cuber tenía un sonido único y poderoso distinto tanto de Mulligan como de Adams. Era un miembro frecuente de la sección de trompeta de Brecker Brothers, tocando junto a David Sanborn y Barry. Rogers, y también apareció en numerosos álbumes de pop, rock y soul”.
Ronnie Cuber es uno de mis saxofonistas barítonos favoritos. Su sonido profundo y conmovedor es irreemplazable y se echa de menos. Afortunadamente, ha dejado un tesoro musical a disposición del público.

SOURCES

Ronnie Cuber Discography – Apple Music
Ronnie Cuber Discography – Discogs.com
Jazz Video Guy – R.I.P. Baritone Sax Legend Ronnie Cuber (YouTube)
West, Michael J. – Baritone Saxophonist Ronnie Cuber Dies at 80 (Jazz Times)
WBGO – Randy Brecker Remembers Saxophonist Ronnie Cuber          
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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