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Cultural Warriors: In Conversation with Author, Educator Basilio Serrano

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Author Basilio Serrano highlights the significant contributions of Puerto Rican artists whose artistry and significant contributions are overlooked or forgotten. In 2000, he documented Juan Tizol’s collaborations with Duke Ellington, Harry James, and other nationally known bandleaders and orchestras. He also composed the essays “Puerto Rican Pioneers in Jazz” and “Puerto Rican Musicians of the Harlem Renaissance” and profiles on Noro Morales, Miriam Colon, and activist Lolita Lebron, among others.
When I spoke with Serrano in 2013, I was curious about what drew him to Juan Tizol. He explained that he was intrigued by Tizol because he spoke no English when he arrived in the U.S. and was unfamiliar with American culture and jazz. Moreover, Tizol’s instrument of choice was the valve trombone, mainly used in marching (municipal) bands. “You could say Tizol had three strikes against him, yet despite the odds, he had an incredibly successful music career,” replied Serrano.
Juan Tizol was born in Vega Baja, Puerto Rico, in 1900. He grew up in a musical dynasty and was trained by his uncle and surrogate father, Manuel Tizol Marquez (1876-1940), a significant figure in Puerto Rico’s history. Manuel Tizol founded The Concert Society of San Juan (1913), The Harmonic Club of San Juan (1923), and the first symphony orchestra (1926). In addition to his contributions to classical music, Tizol led a dance orchestra and directed the Municipal Band of San Juan. Many notable multi-instrumentalists, such as Rafael Hernández, Rafael Escudero, and Juan Tizol, emerged from this group.
In 1920, Tizol came to the U.S. on a ship traveling to Washington, D.C. Shortly after, he established himself as a member of the Howard Theater pit band, performing mainly for touring shows and silent movies. It was also at that time that Duke Ellington heard Tizol perform. In 1929, when Ellington and his band were broadcasting from the Cotton Club in Harlem, he asked Tizol to bring his valve trombone to see how it would mesh with his orchestra. It did.
Tizol joined Ellington’s band in 1929 and composed what he describes as “Spanish (exotic) melodies,” songs such as “Moonlight Fiesta,” “Jubilesta,” “Caravan,’ and “Conga Brava.” Tizol also injected Latin influences into Ellington’s repertoire and was responsible for rehearsing and integrating new musicians into the band. In his autobiography, “Music is My Mistress” (Da Capo Press, 1973), Ellington described Tizol as “A tremendous asset to the band, a huge man, a very unselfish man and one of the finest musicians I have ever known.”
Tizol’s expert sight-reading made him the “rock” of the trombone section. However, despite his masterful technique and agility on the horn, his solos were usually written.
Duke Ellington Jam Session with J.C . Higenbothom, Brad Gowans, Juan Tizol, Cootie Williams, Eddie Condon.
Tizol’s plight as a light-skinned Puerto Rican musician in an African-American band is less known. During his tenure with Ellington, one critic had the nerve to describe him as a “blob of sour crème in a black bowl of caviar.” Also, Tizol adhered to “color codes” and allowed the director of the films “Black and Tan” (1929) and “Check and Double Check” (1930s) to blacken his face to “fit in.” Despite that, Tizol consciously chose to work with black jazz orchestras, marry an African-American woman, and live and work in the African-American community when racial inequities were rampant. Interestingly, Tizol’s detractors accused him of trying to “pass for black.”
Tizol left Ellington’s band in 1944. Later, he joined Harry James’s orchestra on the West Coast, which allowed him to spend more time with his wife, Rose. He returned to Ellington’s band in 1951 and rejoined Harry James three years later. In 1960, he spent one more year with Ellington’s band and appeared on television with Frank Sinatra and Nat King Cole before retiring.
In 1984, at 84, Tizol died of a heart attack at the Daniel Freeman Hospital in Inglewood, California. He was survived by his wife, Rose. 
Juan Tizol was a member of the Tizol Dynasty from Puerto Rico, a topic that has yet to receive the attention it deserves. To learn more about Juan Tizol’s life and legacy, I highly recommend reading “Juan Tizol, His Caravan Through American Life and Culture.”
ABOUT BASILIO SERRANO
Basilio Serrano was born in San Sebastián, Puerto Rico. As a child, he moved to Brooklyn, New York, where he attended school before relocating with his family to the Lower East Side of Manhattan, where he spent most of his youth. He completed his Bachelor’s and Master’s degrees at City College (CCNY – City University of New York) and received a Ph.D. from New York University. Dr. Serrano is a Professor Emeritus and former chair of the Childhood Education Department at the State University of New York – College at Old Westbury. He has educated teachers and served as a curriculum writer specializing in Latin American Studies. His extensive work in Latin American Studies has led him to research many facets of the Latin American experience in the United States, particularly the Puerto Rican Diaspora and the Boricuas’ wide range of experiences in the States. Dr. Serrano has conducted in-depth investigations into Puerto Ricans and their contributions to popular music and jazz development in recent years. The result of this research has been documented in his seminal book on Juan Tizol and in a collection of other related articles and writings. Moreover, he has written articles on the history of the Puerto Rican community in the United States and biographical essays on musicians in the jazz world. His publications appear in academic journals and magazines in the United States and Puerto Rico.

Guerreros culturales: en conversación con el autor y educador Basilio Serrano

El autor Basilio Serrano destaca las importantes contribuciones de los artistas puertorriqueños cuyo arte y contribuciones significativas se pasan por alto u olvidan. En 2000, documentó las colaboraciones de Juan Tizol con Duke Ellington, Harry James y otros directores de orquesta y orquestas de renombre nacional. También compuso los ensayos “Puerto Rican Pioneers in Jazz” y “Puerto Rican Musicians of the Harlem Renaissance” y perfiles de Noro Morales, Miriam Colón y la activista Lolita Lebron, entre otros.
Cuando hablé con Serrano en 2013, sentí curiosidad por saber qué lo atrajo de Juan Tizol. Explicó que estaba intrigado por Tizol porque no hablaba inglés cuando llegó a los Estados Unidos y no estaba familiarizado con la cultura y el jazz estadounidenses. Además, el instrumento preferido de Tizol era el trombón de válvulas, utilizado principalmente en bandas de música (municipales). “Se podría decir que Tizol tenía tres strikes en su contra, pero a pesar de las probabilidades, tuvo una carrera musical increíblemente exitosa”, respondió Serrano.
Juan Tizol nació en Vega Baja, Puerto Rico, en 1900. Creció en una dinastía musical y fue formado por su tío y padre sustituto, Manuel Tizol Márquez (1876-1940), una figura importante en la historia de Puerto Rico. Manuel Tizol fundó la Sociedad de Conciertos de San Juan (1913), el Club Armónico de San Juan (1923) y la primera orquesta sinfónica (1926). Además de sus aportes a la música clásica, Tizol dirigió una orquesta de baile y dirigió la Banda Municipal de San Juan. De este grupo surgieron muchos multiinstrumentistas notables, como Rafael Hernández, Rafael Escudero y Juan Tizol.
En 1920, Tizol llegó a los Estados Unidos en un barco que viajaba a Washington, D.C. Poco después, se estableció como miembro de la banda de boxes del Teatro Howard, actuando principalmente en espectáculos itinerantes y películas mudas. También fue en ese momento cuando Duke Ellington escuchó actuar a Tizol. En 1929, cuando Ellington y su banda transmitían desde el Cotton Club de Harlem, le pidió a Tizol que trajera su trombón de válvulas para ver cómo encajaría con su orquesta. Lo hizo.
Tizol se unió a la banda de Ellington en 1929 y compuso lo que él describe como “melodías españolas (exóticas)”, canciones como “Moonlight Fiesta”, “Jubilesta”, “Caravan” y “Conga Brava”. Tizol también inyectó influencias latinas en el repertorio de Ellington. y fue responsable de ensayar e integrar nuevos músicos a la banda. En su autobiografía, “Music is My Mistress” (Da Capo Press, 1973), Ellington describió a Tizol como “Un tremendo activo para la banda, un gran hombre, una persona muy desinteresada”. hombre y uno de los mejores músicos que he conocido.”
La experta lectura a primera vista de Tizol lo convirtió en la “roca” de la sección de trombón. Sin embargo, a pesar de su magistral técnica y agilidad en la trompeta, sus solos solían ser escritos.
La difícil situación de Tizol como músico puertorriqueño de piel clara en una banda afroamericana es menos conocida. Durante su mandato con Ellington, un crítico tuvo el descaro de describirlo como una “gota de crema agria en un plato negro de caviar”. Además, Tizol se adhirió a los “códigos de color” y permitió que el director de las películas “Black and Tan” (1929) y “Check and Double Check” (década de 1930) se ennegreciera la cara para “encajar”. A pesar de eso, Tizol eligió conscientemente trabajar con orquestas de jazz negras, casarse con una mujer afroamericana y vivir y trabajar en la comunidad afroamericana cuando las desigualdades raciales eran rampantes. Curiosamente, los detractores de Tizol lo acusaron de intentar “hacerse pasar por negro”.
Tizol dejó la banda de Ellington en 1944. Posteriormente, se unió a la orquesta de Harry James en la costa oeste, lo que le permitió pasar más tiempo con su esposa, Rose. Regresó a la banda de Ellington en 1951 y se reunió con Harry James tres años después. En 1960, pasó un año más con la banda de Ellington y apareció en televisión con Frank Sinatra y Nat King Cole antes de retirarse.
En 1984, a los 84 años, Tizol murió de un infarto en el Hospital Daniel Freeman de Inglewood, California. Le sobrevivió su esposa, Rose.
Juan Tizol fue miembro de la dinastía Tizol de Puerto Rico, un tema que aún no ha recibido la atención que merece. Para conocer más sobre la vida y el legado de Juan Tizol, recomiendo leer “Juan Tizol, su caravana a través de la vida y la cultura estadounidenses”.
ACERCA DE BASILIO SERRANO
Basilio Serrano nació en San Sebastián, Puerto Rico. Cuando era niño, se mudó a Brooklyn, Nueva York, donde asistió a la escuela antes de mudarse con su familia al Lower East Side de Manhattan, donde pasó la mayor parte de su juventud. Completó su licenciatura y maestría en City College (CCNY – City University of New York) y recibió un doctorado. de la Universidad de Nueva York. El Dr. Serrano es profesor emérito y ex presidente del Departamento de Educación Infantil de la Universidad Estatal de Nueva York – College at Old Westbury. Ha formado profesores y se ha desempeñado como redactor de planes de estudio especializándose en Estudios Latinoamericanos. Su extenso trabajo en Estudios Latinoamericanos lo ha llevado a investigar muchas facetas de la experiencia latinoamericana en los Estados Unidos, particularmente la diáspora puertorriqueña y la amplia gama de experiencias de los boricuas en los Estados Unidos. El Dr. Serrano ha realizado investigaciones profundas sobre los puertorriqueños y sus contribuciones al desarrollo de la música popular y el jazz en los últimos años. El resultado de esta investigación ha sido documentado en su libro fundamental sobre Juan Tizol y en una colección de otros artículos y escritos relacionados. Además, ha escrito artículos sobre la historia de la comunidad puertorriqueña en Estados Unidos y ensayos biográficos sobre músicos del mundo del jazz. Sus publicaciones aparecen en revistas y diarios académicos de Estados Unidos y Puerto Rico.
RECOMMENDED READING
Puerto Rican Pioneers in Jazz 1900 – 1939; Bomba Beats to Latin Jazz (iUniverse, 2015)
Puerto Rican Women From the Jazz Age: Stories of Success (AuthorHouse, 2019)

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Boricua Pioneer: Manuel Tizol (Click To Read)

SOURCE MATERIALS

Ellington, Duke – Music is My Mistress (De Capo Press, 1973)
Serrano, Basilio – Juan Tizol, His Caravan Through American Life and Culture (Xilibris, 2012)
Wilson, John S. – New York Times – Juan Tizol Dead: Jazz Trombonist (1984)
A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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