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Cultural Warriors: In Conversation with Musician, Bandleader, Author Quique Talavera

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Enrique “Quique” Talavera was born in Santurce, Puerto Rico. At thirteen, his parents gave him a set of toy drums, which sparked his interest in playing the instrument. Shortly after, he earned enough money from a paper route to buy a set of timbales.
Talavera was initially influenced by the orchestras of Lito Peña, Mario Ortiz, Tito Puente, and Rafael Cortijo. However, a performance by Tito Rodriguez at the Escambron Hotel and Beach Club inspired him to pursue a career as a professional musician.
In 1964, at sixteen, Talavera joined Pito Suarez’s orchestra after working with several local conjuntos. When he wasn’t performing, Talavara studied music theory and piano after playing with La Orquesta Ingenieria, Micky Juarbe’s band, Atilio Bruni’s Trio, and Pijuan y su Sexteto. Talavera was also the house drummer for television shows such as Myrta Silva, Show Goya, Show Corona, and Noche de Gala, among others.
In 1972, Talavera founded an orchestra and worked as an accompanist for the singer Sophy. He also collaborated with the musical director Pedro Rivera-Toledo to produce works for Lucecita Benitez and Danny Rivera. Additionally, he arranged recordings for the international group Flor de Loto (1975-1978) and the television program Show de Carmita (1976-1978). Talavera’s career as a musical director took off after his presentation with Sophy at Club Caribe.
Talavera was a renowned orchestra director who worked with many famous musicians. He directed the orchestra of Jose Luis Rodriguez, also known as “El Puma,” and traveled extensively worldwide. In 1982, he returned to Puerto Rico and worked with Julio Angel and Trio Los Condes. He also served as the musical director for the house band of Club Caribe, where he accompanied many well-known artists such as Marco Antonio Muniz, Iris Chacon, The Fifth Dimension, Chita Rivera, and Danny Rivera. Talavera was also a musical director for Marco Antonio Muñiz and arranged music for various performers and groups, including the Puerto Rico Symphonic Orchestra, Armando Manzanero, Chucho Avellanet, Ednita Nazario, and the Trio Borinquén.
Quique Talavara Orchestra is currently one of the most popular choices for conventions and special events. Additionally, he serves as the musical director for the Carolina Municipal Band and author of the groundbreaking book, “Metamorfosis Musical de Puerto Rico del 1959 al Presente“.
IN CONVERSATION
Tomas Peña: Congratulations! Thank you for discussing your book and a significant and forgotten period in Puerto Rico’s musical history. 
Quique Talavera: No one has written about it. I was part of the era. I started playing in 1965 when there were more jobs than musicians!
TP: What inspired you to write the book?
QT: A lot of young musicians are often surprised when I tell them that music used to be a full-time profession on the island. Back in those days, live performances would happen seven days a week, in the afternoons, evenings, and even late into the night. My book is primarily aimed at those who were a part of that era, and it serves as a way to remember that time that has passed.
TP: Your book encompasses a variety of topics, such as hotels, nightclubs, lounges, and other establishments that have ceased to exist. It also delves into the careers of the Big Three – Machito, Tito Puente, and Tito Rodriguez – along with musical directors, producers, arrangers, and recording studios. The book provides valuable insights into the musician’s union, radio and television broadcasting, festivals and publicity, jingles, and the emergence of urban music. Additionally, the book includes an impressive collection of 400 historical photographs.
QT: Some of the photos are mine. Others I got from colleagues like (renowned timbalero) Monchito Muñoz and others who have since passed away.
TP: When did Puerto Rico’s “Golden Age” of music begin?
QT: In 1959, the Cuban Revolution led to Fidel Castro’s rise to power. As a result, the United States, along with the mob (Mafia) and the entertainment industry, were expelled from Cuba. This caused Cuba to shut down the entertainment industry, which was relocated to Puerto Rico. From the 1960s until the mid-1980s, Puerto Rico became known as the “Entertainment Capital of the Caribbean.” On any night, you could witness performances by renowned artists such as Liza Minnelli, Tom Jones, Sammy Davis, Danny Rivera, Chucho Avellanet, The Fifth Dimension, and The Temptations, all accompanied by an orchestra. The hotels offered many entertainment options, starting with live music by the pool in the afternoon, then dinner, a show at El San Juan’s Tropicoro, and dancing to live music at Armando’s Hideaway in Condado until 6 AM. There was a high demand for musicians, as the hotel shows changed weekly, and television featured live orchestras backing artists every night.
TP: The book includes an extensive history of the hotels, such as El Escambron Beach Club, The Hotel Americana, The Caribe Hilton, The Hotel Cerromar, The Condado Beach Vanderbilt, The Hotel Dorado Beach, El Conquistador, El Convento (which still exists), La Concha, the Mayaguez Hilton Resort, The Hotel Normandie, The Sheraton, and The Marriott. Also, nightclubs and lounges such as The Hipocampo, El Josco, El Sombrero, Monte Casino, Tres Palmas, Club Caborrojeño, San Juan 2000, Collage, Lomas del Sol, Tropicana, Ochos Puertas, Granada Lounge, La Rue, and Club del Campo among others. All of these thrived until the music scene significantly transformed in the 1970s. 
QT: Music trends changed throughout the years, with artists opting to perform at larger venues such as stadiums and outdoor locations, while traditional singers and crooners lost popularity. Unfortunately, the surge in criminal activities also led to a decrease in musical events as people were too afraid to go out. Additionally, the regulars who would often visit nightclubs and cabarets for entertainment started seeking other forms of amusement. The introduction of videos and cable television also affected the music industry negatively. As for myself, I had the privilege of leading one of the last house bands at The Club Caribe, which regretfully closed its doors in 1988.
TP: This marked the end of a significant period in Puerto Rico’s history.
QT: As I say in the book, “Todo a tono con su Epoca!” (Everything in tune with the times).
TP: Nevertheless, you are very active.
QT: A few years ago, I was given the opportunity to form a band and perform Cuban music twice a week in the lobby of the El San Juan Hotel. I accepted the offer and the gig lasted for six years. During that time, I worked hard to build a versatile group that could play different genres like Motown, Sinatra, traditional Jewish songs, and more. Even before I led a band, I had made a promise to myself that if I ever got the chance, I would try to sound like iconic musicians such as Sinatra, Eddie Palmieri, Wilfredo Vargas, and Donna Summer. This dedication played a crucial role in my success, and I have been able to perform over one hundred times a year!
TP: Tell me about “Quique Talavera y sus Amigos,” which features Andy Montañez, Gilberto Santa Rosa, Chucho Avellanet, Pedro Brull, Domingo Quinones, Choco Orta, Raymond Torres Santos, Danny Rivera, Michelle Brava, Luis “Perico” Ortiz, Willy Chirino and Jose R. Negroni among others.
QT: “I felt a strong desire to create something original and memorable. I also wanted to team up with my friends and make music that would connect with future generations and stand as a testament to my work. The CD features 27 talented guests, many of whom generously donated their time and skills without compensation.”
TP: The recording includes Chucho Avellanet’s greatest hits and a tribute to Marco Antonio Muñiz. It also blends traditional and popular music, such as salsa and merengue. The medley is a lively and inspiring retrospective highlighting your remarkable skills as a musical director. Congratulations on documenting an integral part of Puerto Rico’s history.
Nacido en Santurce, Puerto Rico, ENRIQUE “QUIQUE” TALAVERA gravitó hacia el tambor cuando sus padres le regalaron un juego de tambores de juguete en su cumpleaños número 13. El mismo año, ganó suficiente dinero de una ruta de papel para comprar un juego de timbales.
Sus primeras influencias incluyen las orquestas de Lito Peña y Mario Ortiz y los sonidos contemporáneos de Tito Puente y Rafael Cortijo. Pero una actuación de Tito Rodríguez y su orquesta en el Hotel y Club de Playa El Escambrón en San Juan inspiró a Talavera a convertirse en músico profesional.
En 1964, a los dieciséis años, después de trabajar con varios conjuntos locales, Talavera se convirtió en miembro de la orquesta de Pito Suárez. Además, tomó clases de teoría, fundamentos y piano. Luego de su paso por La Orquesta Ingeniería, la banda de Micky Juarbe, el Trío de Atilio Bruni y Pijuan y su Sexteto Talavera fue baterista de los programas de televisión de Myrta Silva, Show Goya, Show Corona y la famosa Noche de Gala, entre otros.
En 1972 Talavera organizó una orquesta y acompañó a la cantora Sophy. Además, trabajó con el director musical Pedro Rivera-Toledo en producciones para Lucestia Benítez y Danny Rivera. Su carrera como director musical despegó con la presentación debut de Sophy en el Club Caribe. También dirigió y arregló grabaciones para el grupo internacional Flor de Loto (1975-1978) y el programa de televisión Show de Carmita (1976-1978).
Talavera también fue el director musical de la superestrella venezolana José Luis Rodríguez, también conocido como “El Puma”. Después de viajar por el mundo, regresó a Puerto Rico en 1982 y trabajó con Julio Angel y el Trío Los Condes, y asumió el cargo de director musical de la banda de la casa del Club Caribe, donde su banda acompañó a Marco Antonio Muniz, Iris Chacón, The Quinta Dimensión, Chita Rivera y Danny Rivera, entre otros. Talavera también fue director musical de Marco Antonio Muñiz y fue arreglista de la Orquesta Sinfónica de Puerto Rico, Armando Manzanero, Chucho Avellanet, Ednita Nazario y el Trío Borinquen, entre otros.
Hoy, La Orquesta Quique Talavara se encuentra entre las bandas más solicitadas para convenciones y eventos especiales. Además, es director musical de la banda municipal de Carolina y autor del libro Metamorfosis Musical de Puerto Rico Del 1959 Al Presente. El pasado diciembre tuve el placer de hablar con el Maestro sobre el libro.
Tomás Peña: ¡Felicidades! Gracias por hablar de su libro y de un período significativo y olvidado en la historia musical de Puerto Rico.
Quique Talavera: Hasta la fecha nadie ha escrito al respecto. Yo era parte de la época. ¡Empecé a tocar en 1965 cuando había más trabajos que músicos!
TP: Eres un músico y director musical muy respetado. ¿Qué te impulsó a escribir el libro?
QT: Cuando hablo con músicos jóvenes y les digo: “Hace cuarenta años, la música era una profesión en la isla. Tocábamos los siete días de la semana, tardes, noches y hasta altas horas de la madrugada”, no creen ¡a mí! Entonces, el libro es para las personas que vivieron y participaron en la época. Es un recuerdo de una época pasada. Cuando la exhibición itinerante del Smithsonian, American Sabor: Latinos in U.S. Popular Music, visitó Puerto Rico, participé en la inauguración y en un panel de discusión titulado, La música de tiempo completo a tiempo parcial, que se centró en la desintegración del sindicato de músicos. en los años 70 Mientras hablaban los panelistas, presenté fotos de la escena musical de Puerto Rico de 1960 a 1980. Después, varias personas dijeron: “Sabes tanto. Deberías escribir un libro”.
TP: ¡Y lo hiciste! El libro cubre mucho terreno: Los hoteles, los clubes nocturnos y los salones (cabarets), que ya no existen. Los Tres Grandes, Machito, Tito Puente, Tito Rodríguez, directores musicales, productores, arreglistas, estudios de grabación, gremio de músicos, radio, televisión, festivales, publicidad, jingles y el auge de la música urbana. Además, el libro contiene 400 fotografías históricas, que asumo son de su colección privada.
QT: Algunas de las fotos son mías. Otros los obtuve de colegas como (el renombrado timbalero) Monchito Muñoz y otros que ya fallecieron.
TP: ¿Cuándo comienza la Edad de Oro de la Música en Puerto Rico?
QT: Comenzó en 1959 con la Revolución Cubana, el ascenso al poder de Fidel Castro y la expulsión de los EE. UU., que incluía a la mafia (mafia) y la industria del entretenimiento. Cuando Cuba cerró la industria del entretenimiento, se mudó a Puerto Rico, y desde la década de 1960 hasta mediados de los 80, Puerto Rico fue la “Capital del entretenimiento del Caribe”.
TP: Describe, desde tu perspectiva, cómo fue.
QT: En una noche cualquiera, podías ver a Liza Manelli, Tom Jones, Sammy Davis, Danny Rivera, Chucho Avellanet, The Fifth Dimension y The Temptations acompañados por una orquesta. En los hoteles, la acción comenzó en la tarde con música en vivo junto a la alberca, seguida de cena, show en el Tropicoro de El San Juan y baile con música en vivo en Armando’s Hideaway en Condado hasta las 6 AM. Hubo un volumen muy alto de oportunidades para los músicos. Los programas del hotel cambiaban semanalmente y la televisión generaba mucho trabajo, que presentaba orquestas en vivo que respaldaban a los artistas todas las noches.
TP: Entre otras cosas, el libro presenta breves historias de los hoteles: El Escambron Beach Club, The Hotel Americana, The Caribe Hilton, The Hotel Cerromar, The Condado Beach Vanderbilt, The Hotel Dorado Beach, El Conquistador, El Convento (que, todavía existe), La Concha, Mayaguez Hilton Resort, The Hotel Normandie, The Sheraton y The Marriott. Asimismo, discotecas y lounges como El Hipocampo, El Josco, El Sombrero, Monte Casino, Tres Palmas, Club Caborrojeño, San Juan 2000, Collage, Lomas del Sol, Tropicana, Ochos Puertas, Granada Lounge, La Rue y Club del Campo entre otros. En los años 70, la escena musical cambió.
QT: Sí, los cantantes y crooners pasaron de moda. Además, los artistas comenzaron a realizar espectáculos en estadios y espacios de actuación al aire libre para grandes multitudes.
TP: Los factores sociales y económicos también tuvieron un impacto negativo.
QT: El aumento de la delincuencia llevó a una disminución de las presentaciones musicales. La gente tenía miedo de salir. Además, los “habituales” que tenían más probabilidades de asistir a clubes nocturnos y cabarets buscaban otras formas de entretenimiento, y la disponibilidad de videos y televisión por cable perjudicó la escena musical. Dirigí una de las últimas bandas de house en The Club Caribe, que cerró en 1988.
TP: Sin duda, marcó el final de una era.
QT: Como digo en el libro, “Todo a tono con su Epoca!” (Todo en sintonía con los tiempos).
TP: Supongo que no hay comparación entre la “Edad de oro” de la música de Puerto Rico y la escena musical actual.
QT: No hay comparación.
TP: Sin embargo, eres muy activo.
QT: Hace algunos años, me pidieron que formara una banda y tocara música cubana en el lobby del hotel El San Juan dos días a la semana, lo que se convirtió en seis años. La experiencia me permitió preparar una banda que toca música variada, incluyendo Motown, Sinatra, canciones tradicionales judías y más. Antes de dirigir una banda, prometí que si tenía la oportunidad, sonaría como Sinatra, Eddie Palmieri, Wilfredo Vargas y Donna Summer. ¡Ese es el secreto de mi éxito y de más de cien actuaciones al año!
TP: ¡Felicidades! Cuéntame sobre el CD Quique Talavera y sus Amigos, que incluye a Andy Montañez, Gilberto Santa Rosa, Chucho Avellanet, Pedro Brull, Domingo Quinones, Choco Orta, Raymond Torres Santos, Danny Rivera, Michelle Brava, Luis “Perico” Ortiz, Willy Chirino y José R. Negroni entre otros.
QT: Quería hacer algo diferente. Además, quería reunirme con mis amigos y crear música para la próxima generación y dejar un recuerdo mío. El CD cuenta con 27 invitados, algunos de los cuales participaron voluntariamente de forma gratuita.
TP: La grabación presenta un popurrí de éxitos de Chucho Avellanet, un homenaje a Marco Antonio Muñiz, música tradicional y popular, salsa y merengue. Es una retrospectiva animada y edificante y un testimonio de tu habilidad como director musical. Felicitaciones por documentar una parte integral de la historia de Puerto Rico.

SOURCES

Mangual, Rudy – Puerto Rico’s Drum Master, Quique Talavera (Latin Beat Magazine, February 2007, Volume 17, Number 1)
William (Wil) Sostre – Boricua Jazz: La Historia del Jazz Puertorriqueño Desde Rafael Hernández a Miguel Zenón (Spanish, Edition, 2020).
Talavera, Quique – Metamorfosis Musical De Puerto Rico Del 1959 Al Presente (Spanish Edition, 2020)
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