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Pianist Alex Conde Reimagines Thelonious Monk

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ALEX CONDE was born into a family of artists indigenous to Spain. His father, Alejandro Conde, is a superstar singer in the style of “Cancion Española.”
Conde graduated in Classical music from the José Iturbi Conservatory of Music in Valencia, Spain, and Piano Jazz by el Liceu de Barcelona. He moved to Boston in 2007 on a scholarship to attend the prestigious Berklee College of Music. While there, he studied with Danilo Pérez, Wayne Shorter, Maria Schnieder, Joe Lovano, George Garzone, David Santor, and Esperanza Spalding, among others.
Conde released his first album, “Jazz and Claps” in (). 2008, he received the Berklee College of Music’s Jazz Revelation Award.
In 2009, after graduating from Berklee, Conde moved to San Francisco, where he continues collaborating with many Flamenco companies. He has collaborated with flamenco artists such as Nino de los Reyes, José Luis Rodríguez, Kina Méndez, Coral de los Reyes, and José Valle “Chuscales” among others.
Alex Conde has performed in Jazz and World Music festivals with top jazz artists such as John Patitucci, Danilo Pérez, Dave Samuels, The Bad Plus, and Wayne Shorter.
His unique style of traditional flamenco, classical technique, and jazz make him one of the foremost exponents of the genre.

IN CONVERSATION

Tomas Peña: Thelonious Monk’s music has been interpreted by countless players. What attracted you to his music?
Alex Conde: Monk is the most famous jazz musician of all time. He was the first jazz musician to appear on the cover of Time Magazine! And, of course, his music is unique. Many jazz musicians imitated Charlie Parker’s high-speed style during the bebop era. Monk came out with a unique sound – medium up-tempos, never too fast, and with the unique touch, the chord in a cluster! His compositions are harmonically complex, but they always have a clear direction. What he created was unique; it set him apart from the jazz composers of his time. Although it took a while for Monk’s music to receive the recognition it deserved, history finally recognized him as the most famous jazz pianist of all time.
TP: The original concept for Descarga for Monk sprang from adapting Monk’s music to a “bulería de jerez” style.
AC: Yes, it began with the tune “Played Twice.” The “bulería de jerez” is the way bulerias are played in the region of Jerez, Cadiz (Spain). Not too fast, with a feel on the 3/4 combined with a 6/8, it’s hard to explain in words … bulerias are free forms, improvised, and played at parties; they are the most joyful Palos in the flamenco style.
TP: In the liner notes, you write, “It would be sweet to see those 16th notes on the B section with a flamenco tap dancer!”
A: Yes. It’s something I would love to see one day. Monk’s rhythms and pulse are as unique as a flamenco dancer’s footwork – solid and tight.
TP: Going into the project, what were the challenges?
AC: Finding the right musicians, figuring out the versatility between musical styles, and creating a coherent album that respects tradition. We play swing up-tempo, medium-tempo, bulería, solea, Afro-Cuban 6/8, and Latin jazz. I was fortunate to have some of the best musicians in the Bay Area – Bassist Jeff Chambers, drummer John Arkin, and extraordinary guest percussionist John Santos, who plays on three tracks.
TP: Tell me about the repertoire.
AC: I chose the compositions because I connected with them and made them my own. As a result, I was able to re-imagine them naturally.
TP: You breathe new life into Monk’s music. I am particularly fond of the tunes, “Round Midnight” and “Evidence.”
AC: Thank you. It took me a while to decide how to arrange the tunes. The music came to me quickly on certain occasions, which is always a good sign. On other occasions, finding an alternative interpretation was a process. In a case like that, I usually drop the song and move on to something else. It tends to sound forced and unnatural if it takes too long to arrange a song.
TP: Tell me about the supporting cast and what each artist brought to the project.
AC: Jon Arkin is a versatile drummer. He’s creative, his tempos are solid, and he plays on top of the beat, which is very important because it’s how I like to “feel” the drums. He’s also an excellent Latin jazz player; his playing is flexible and in a clave with a natural expression that blends perfectly with John Santos. Jeff Chambers is a veteran; he’s recorded and toured with Ahmad Jamal, Gonzalo Rubalcaba, Benny Golson, and McCoy Tyner… he can play swing and Latin jazz like no one else, and his bebop solos are authentic. I feel honored to have him on the recording. John Santos is a master of percussion and the Afro-Cuban style. I collaborated with John and his sextet at a jazz venue in San Francisco, and I loved the vibe and the energy he projects. He makes the band comfortable to create music on the spot. We had a great time, and I can’t wait to share the stage with him again.
TP: John Santos is an interesting choice.
AC: I looked John up on the Internet and found an album he recorded at La Peña Cultural Center, where he played the cajón. His playing was extraordinary! It wasn’t the traditional Peruvian sound; it had a shaker sound produced by putting guitar strings into the cajón. I fell in love with his sound! So, I just asked him to perform the cajón on that track, and he played great!
TP: I believe the album, you’re referring to, is: “Musica Afro Caribeña, Cubana, and Peruana … 4 Maestros,” featuring Tito González, Coco Linares, Pedro Rosales, and John Santos. Your mother and sister provide the compas, handclaps, and a little touch of home.
AC: Flamenco music is based on two elements: cante and voice (singing) and compas, which are palmas and jaleos. We recorded the claps on two tracks.
TP: The recording sessions took place at the world-renowned Fantasy Studios, where Mc Coy Tyner, Bill Evans, Chick Corea, and others recorded in the past.
AC: The pianos at Fantasy have such an old, beautiful sound. It’s so inspiring to be playing where these legends have recorded. Also, the staff is highly professional. Our sound engineer, Adam Muñóz, read my mind in many situations. The staff makes you feel at home; they have a long history and experience.
TP: Looking back on the sessions, are you happy with the results? If it were possible, is there anything you would change?
AC: I’m rarely satisfied with the results but happy with the recording. We had so much fun I would gladly do it all again!
TP: Your take on the commonalities between American Blues and Spanish Flamenco is innovative and exciting.
AC: Both came out of slavery and oppression; both come from vague resources of instrumentation. You can feel the black rhythm, and the swing is the same.
TP: When will “Descarga for Monk” be released?
AC: Zoho Records will release the album on February 10th, 2015.
TP: Bill Milkowski’s liner notes sum up Descarga for Monk nicely. He writes, “This re-imagining of Monk’s music awakens the senses in a very profound way. It will make you sit up and shout, “Ole!”
Alex Cond Radio Preview
ALEX CONDE nació en una familia de artistas autóctonos de España. Su padre, Alejandro Conde, es un cantante superestrella al estilo de “Canción Española”.
Conde se licenció en Música Clásica por el Conservatorio Superior de Música José Iturbi de Valencia, España, y en Piano Jazz por el Liceu de Barcelona. Se mudó a Boston en 2007 con una beca para asistir al prestigioso Berklee College of Music. Mientras estuvo allí, estudió con Danilo Pérez, Wayne Shorter, Maria Schnieder, Joe Lovano, George Garzone, David Santor y Esperanza Spalding, entre otros.
Conde lanzó su primer disco, “Jazz and Claps” en (). En 2008, recibió el premio Jazz Revelation del Berklee College of Music.
En 2009, tras graduarse en Berklee, Conde se traslada a San Francisco, donde continúa colaborando con numerosas compañías flamencas. Ha colaborado con artistas flamencos como Nino de los Reyes, José Luis Rodríguez, Kina Méndez, Coral de los Reyes y José Valle “Chuscales” entre otros.
Alex Conde ha actuado en festivales de Jazz y Músicas del Mundo con los mejores artistas del jazz como John Patitucci, Danilo Pérez, Dave Samuels, The Bad Plus y Wayne Shorter.
Su estilo único de flamenco tradicional, técnica clásica y jazz lo convierten en uno de los máximos exponentes del género.

En conversación con Alex Conde

Tomas Peña: La música de Thelonious Monk ha sido interpretada por innumerables intérpretes. ¿Qué te atrajo de su música?
Alex Conde: Monk es el músico de jazz más famoso de todos los tiempos. ¡Fue el primer músico de jazz en aparecer en la portada de la revista Time! Y, por supuesto, su música es única. Muchos músicos de jazz imitaron el estilo rápido de Charlie Parker durante la era del bebop. Monk presentó un sonido único: ritmos medios y rápidos, nunca demasiado rápidos y con un toque único: ¡el acorde en grupo! Sus composiciones son armónicamente complejas, pero siempre tienen una dirección clara. Lo que creó fue único; lo distinguió de los compositores de jazz de su época. Aunque pasó un tiempo hasta que la música de Monk recibió el reconocimiento que merecía, la historia finalmente lo reconoció como el pianista de jazz más famoso de todos los tiempos.
TP: El concepto original de Descarga para Monk surgió de adaptar la música de Monk al estilo de una bulería de jerez.
AC: Sí, comenzó con la canción “Played Twice”. La “bulería de jerez” es la forma en que se tocan las bulerías en la región de Jerez, Cádiz (España). No demasiado rápido, con un tacto de 3/4 combinado con un 6/8, es difícil de explicar con palabras… las bulerías son formas libres, improvisadas y que se tocan en fiestas; son los Palos más alegres del palo flamenco.
TP: En las notas, escribes: “¡Sería lindo ver esas semicorcheas en la sección B con una bailarina de claqué flamenco!”
AC: Sí. Es algo que me encantaría ver algún día. Los ritmos y el pulso de Monk son tan únicos como el juego de pies de un bailarín de flamenco: sólidos y firmes.
TP: Al iniciar el proyecto, ¿cuáles fueron los desafíos?
AC: Encontrar a los músicos adecuados, descubrir la versatilidad entre estilos musicales y crear un álbum coherente que respete la tradición. Tocamos swing up-tempo, medium-tempo, bulería, soleá, afrocubano 6/8 y jazz latino. Tuve la suerte de contar con algunos de los mejores músicos del Área de la Bahía: el bajista Jeff Chambers, el baterista John Arkin y el extraordinario percusionista invitado John Santos, quien toca en tres pistas.
TP: Cuéntame sobre el repertorio.
AC: Elegí las composiciones porque conecté con ellas y las hice mías. Como resultado, pude volver a imaginarlos de forma natural.
AC: Elegí las composiciones porque conecté con ellas y las hice mías. Como resultado, pude volver a imaginarlos de forma natural.
TP: Le das nueva vida a la música de Monk. Me gustan especialmente las canciones “Round Midnight” y “Evidence”.
AC: Gracias. Me tomó un tiempo decidir cómo arreglar las melodías. La música me llegó rápidamente en determinadas ocasiones, lo que siempre es una buena señal. En otras ocasiones, encontrar una interpretación alternativa fue un proceso. En un caso así, normalmente dejo la canción y paso a otra cosa. Suele sonar forzado y antinatural si lleva demasiado tiempo arreglar una canción.
TP: Cuéntame sobre el elenco secundario y lo que cada artista aportó al proyecto.
AC: Jon Arkin es un baterista versátil. Es creativo, sus tempos son sólidos y toca al ritmo, lo cual es muy importante porque así es como me gusta “sentir” la batería. También es un excelente intérprete de jazz latino; su forma de tocar es flexible y en clave con una expresión natural que combina perfectamente con John Santos. Jeff Chambers es un veterano; ha grabado y realizado giras con Ahmad Jamal, Gonzalo Rubalcaba, Benny Golson y McCoy Tyner… puede tocar swing y jazz latino como nadie, y sus solos de bebop son auténticos. Me siento honrado de tenerlo en la grabación. John Santos es un maestro de la percusión y del estilo afrocubano. Colaboré con John y su sexteto en un local de jazz en San Francisco y me encantó la vibra y la energía que proyecta. Hace que la banda se sienta cómoda para crear música en el acto. Nos lo pasamos muy bien y no veo la hora de volver a compartir escenario con él.
TP: John Santos es una elección interesante.
AC: Busqué a John en Internet y encontré un disco que grabó en el Centro Cultural La Peña, donde tocaba el cajón. ¡Su interpretación fue extraordinaria! No era el sonido tradicional peruano; tenía un sonido de agitador que se producía al meter cuerdas de guitarra en el cajón. ¡Me enamoré de su sonido! Entonces le pedí que tocara el cajón en ese tema y ¡tocó genial!
TP: Creo que el álbum al que te refieres es: “Música Afro Caribeña, Cubana y Peruana… 4 Maestros”, con Tito González, Coco Linares, Pedro Rosales y John Santos. Tu madre y tu hermana te brindan el compas, las palmas y un toque de hogar.
AC: La música flamenca se basa en dos elementos: el cante y la voz (cante) y el compás, que son palmas y jaleos. Grabamos las palmas en dos pistas.
TP: Las sesiones de grabación se llevaron a cabo en los mundialmente famosos Fantasy Studios, donde Mc Coy Tyner, Bill Evans, Chick Corea y otros grabaron en el pasado.
AC: Los pianos de Fantasy tienen un sonido tan antiguo y hermoso. Es muy inspirador tocar donde han grabado estas leyendas. Además, el personal es altamente profesional. Nuestro ingeniero de sonido, Adam Muñóz, leyó mi mente en muchas situaciones. El personal te hace sentir como en casa; Tienen una larga historia y experiencia.
TP: Mirando hacia atrás en las sesiones, ¿estás contento con los resultados? Si fuera posible, ¿hay algo que cambiarías?
AC: Rara vez estoy satisfecho con los resultados pero sí con la grabación. ¡Nos divertimos mucho y con mucho gusto lo volvería a hacer!
TP: Tu visión de los puntos en común entre el blues americano y el flamenco español es innovadora y emocionante.
AC: Ambos salieron de la esclavitud y la opresión; ambos provienen de vagos recursos de instrumentación. Puedes sentir el ritmo negro y el swing es el mismo.
TP: ¿Cuándo se lanzará “Descarga for Monk”?
AC: Zoho Records lanzará el álbum el 10 de febrero de 2015.
TP: Las notas de Bill Milkowski resumen muy bien Descarga para Monk. Escribe: “Esta reimaginación de la música de Monk despierta los sentidos de una manera muy profunda. Te hará sentarte y gritar: “¡Ole!”

2024 Update: In 2021, Alex Conde paid tribute to pianist Bud Powell via “Descarga for Bud.” Alex Conde will co-direct the Afro-Latin Jazz Orchestra at the Paco de Lucia Legacy Festival. The event will occur at Symphony Space on Wednesday, February 21, at 7:30 PM.

ARTIST WEBSITE

A graduate of Empire State College with a dual major in journalism and Latin American studies, Editor-in-Chief Tomas Peña has spent years applying his knowledge and writing skills to the promotion of great musicians. A specialist in the crossroads between jazz and Latin music, Peña has written extensively on the subject. His writing appears on Latin Jazz Network; Chamber Music America magazine and numerous other publications.

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