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Essential Reading: Playback – Los Estudios De Grabacion de Puerto Rico en el Siglo 20 (Spanish Edition)

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Approximately nine years ago, the College of Cinematography, Arts, and Television invited ADALBERTO “EDDIE” RIVERA TORRES, a recording engineer and educator, to moderate a forum on the history of Puerto Rico’s recording industry. As he was preparing for the event, he realized that there was no existing history of the recording industry from a recording engineer’s perspective. This realization was an enlightening moment for him and presented a unique opportunity to set the record straight.
After six years of conducting interviews with fellow technicians, studio owners, collectors, musicians, artists, producers, and record company executives and carrying out meticulous research at the University of Puerto Rico’s General Archives, The Center for Puerto Rican Studies, various Internet portals, and numerous conversations with historians, Torres completed “Playback: A History of Puerto Rico’s Recording Studios in the 20th Century”.
The book provides a comprehensive history of the recording industry on the island. It traces the industry’s evolution from the late 1800s when the first radio labs were established. The book also provides an overview of nearly forty recording studios, many of which no longer exist. In addition, it highlights the contributions of the industry’s unsung heroes, the equipment they used, the artists they collaborated with, and the recordings they produced, many of which are considered historic.
Torres has discovered fascinating information about the history of Puerto Rican music. Interestingly, the first-ever Puerto Rican music recording was “La Borinqueña” by Félix Astol. It was performed by Cuban soprano Rosalia “Chalia” Diaz (1864-1948) and released on the Zonophone label in 1900. Moreover, tenor Antonio Paoli became the first Puerto Rican recording artist to record “Pagliacci de Leoncavallo” for the English Gramophone label in 1907. In 1909, the Edison label released twelve Puerto Rican songs by the soprano Gracia López and musician-singer Jorge H. Santoni. The company marketed the collection as “twelve songs from that pleasant island possession.”
Playback also features vintage photos, historical news clippings, a comprehensive appendix, and a glossary of recording industry terminology.
The book ends in the middle of 2000, discussing what Torres calls “The Democratization of Music.” The advancements in digital recording, the use of digital workstations connected to computers, and the availability of home studios and recording devices have made it possible for anyone to record music, for better or worse. However, Torres also points out that despite these improvements, nothing can replace the excitement of working with an artist and producing music in a traditional recording studio. After over thirty years of experience, Torres knows better than anyone.
If you are a music lover, a collector, or someone interested in the recording industry of Puerto Rico and the unsung heroes who paved the way, Playback is for you. In my opinion, Torres’s introduction, titled “An Industry is Born,” and the appendix justify the cost of the book.
I asked the author if he is considering publishing Playback in English, and Torres diplomatically replied he had given the matter thought, but, to date, it is only available in Spanish. Nevertheless, I highly recommend it!
Torres at Work
Playback – Los Estudios De Grabacion de Puerto Rico en el Siglo 20
Hace aproximadamente nueve años, la Facultad de Cinematografía, Artes y Televisión invitó al ingeniero de grabación y educador ADALBERTO “EDDIE” RIVERA TORRES a moderar un foro sobre la historia de la industria discográfica de Puerto Rico. Mientras se preparaba para el evento, se dio cuenta de que la historia de la industria discográfica, desde la perspectiva de un ingeniero de grabación, no existía. Darme cuenta fue un momento de aprendizaje y una oportunidad única en la vida para dejar las cosas claras. Hay que reconocer que Torres aprovechó el momento.
Seis años después, después de realizar entrevistas con compañeros técnicos, propietarios de estudios, coleccionistas, músicos, artistas, productores y ejecutivos de compañías discográficas y realizar una investigación meticulosa en la Universidad de Puerto Rico, el Archivo General de Puerto Rico, el Centro de Estudios Puertorriqueños, internet Portales y numerosas conversaciones con historiadores, Torres surgió con Playback: Una historia de los estudios de grabación de Puerto Rico en el siglo XX en la mano.
El resultado es una historia completa de la industria discográfica de la isla y una narrativa fascinante que comienza a finales del siglo XIX con avances tecnológicos que llevaron a la creación de “laboratorios de radio”. El libro también incluye descripciones generales de aproximadamente cuarenta estudios de grabación (muchos de ellos ya no existen). Además, arroja luz sobre los pioneros anónimos de la industria, los equipos, los artistas con los que colaboraron y las grabaciones que crearon, muchas de ellas históricas.
Torres también descubre datos fascinantes, como que La primera música puertorriqueña grabada fue La Borinqueña de Félix Astol, cantada por la soprano cubana Rosalía “Chalia” Díaz (1864-1948) en el sello Zonophone en 1900. El tenor Antonio Paoli fue el primer puertorriqueño Artista discográfico rico en grabar Pagliacci de Leoncavallo para el sello English Gramophone en 1907. En 1909, el sello Edison presentó una colección de doce canciones puertorriqueñas de la soprano Gracia López y el músico cantante Jorge H. Santoni, que la compañía promocionó como “doce canciones de esa agradable posesión isleña.”
La reproducción incluye fotografías antiguas, recortes de periódicos históricos, un apéndice detallado y un glosario de la jerga de la industria discográfica.
El libro finaliza a mediados del año 2000 con lo que Torres describe como “La democratización de la música”. Los avances en la grabación digital, el uso de estaciones de trabajo digitales conectadas a computadoras y la proliferación de estudios domésticos y dispositivos de grabación, para bien o para mal, permiten que cualquiera pueda grabar música. A pesar de los avances, Torres señala que algo debe igualar la emoción de interactuar con un artista y crear música en un estudio de grabación convencional. ¡Después de más de treinta años en las trincheras, Torres debería saberlo!
Le pregunté al autor si estaba considerando publicar Playback en inglés, y Torres respondió que había pensado en el asunto, pero que, hasta la fecha, sólo está disponible en español. Aún así, ¡lo recomiendo mucho!
ABOUT THE AUTHOR
Adalberto “Eddie” Rivera Torres is a highly experienced recording technician with over 35 years of expertise. He has been recognized with several national and international awards for his contributions to radio, film, and television commercials. Rivera has worked with numerous national and international artists and made history by winning first prize at the Cannes Festival. Some of his award-winning projects include the New York Festival Advertising Award (2019), Effie Latin Award (2019), INMA Global Media Award (2019), El Ojo de Iberomerica.org (2018), and Chicago Latin Film Festival (2016). In addition, Rivera is the author of “Grabate Esto (Record This) – Theory and Concepts for Recording Engineers” (eAudio, 2014). He is the owner of eAudio recording studio, which is one of the most technologically advanced studios in Puerto Rico.

FURTHER READING 

Ayala, Cristobal Diaz – San Juan-New York, Discografia De La Musica Puertorriqueña 1900-1942 (Publicaciones Gaviota, 2009)
La Clave: Unearthing Puerto Rico’s Contribution to Music: http://plenama.blogspot.com/2011/
Otero Torres, Ismael, Morales Roche E. Mario – Un Pais Se Escucha – Apuntas Sobre La Historia Del Radio En Puerto Rico (Editorial Nomos S.A.)
Rivera Torres, AdalbertoPlayback – Los Estudios De Grabación De Puerto Rico En El Siglo 20 (Independent, 2021)
Torregrosa, Jose Luis – Historia De La Radio En Puerto Rico (Publicaciones Gaviota)

ARTICLE UPDATED AND TRANSLATED 2024

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